CIENCIA. Algunos cánceres se pueden prevenir con una vacuna

  Algunas cepas del virus del papiloma humano (VPH) se han asociado con cánceres, especialmente con el cáncer de cuello uterino. Kateryna Ko...

 

Algunas cepas del virus del papiloma humano (VPH) se han asociado con cánceres, especialmente con el cáncer de cuello uterino. Kateryna Kon/Biblioteca de fotografías científicas a través de Getty

Un quinto. Casi el 20% de los cánceres en todo el mundo son causados ​​por un virus. Estos virus no causan cáncer hasta mucho después de infectar inicialmente a una persona. 

Más bien, los virus enseñan a las células que toman el control cómo escapar del proceso biológico natural de muerte celular . Esta estrategia pone a estas células alteradas en el camino de otros cambios genéticos que pueden causar un cáncer en toda regla años después.

Estos virus en particular son únicos e interesantes, tanto por sus efectos en los pacientes como por las posibles formas en que podrían tratarse o prevenirse.

Tipos de cáncer causados por virus, llamados "virus oncogénicos"

El paisaje viral

Todos los virus conocidos se pueden clasificar en una de 22 familias distintas. Cinco de estas familias se denominan “ persistentes ”, porque una vez que una persona se infecta, el virus permanece en su cuerpo de por vida. Un ejemplo es el virus del herpes que causa la varicela en los niños y puede reaparecer más tarde en la vida como culebrilla. Esta capacidad de sobrevivir a largo plazo ayuda a que el virus se propague de persona a persona.

Hay siete virus conocidos que pueden causar cáncer. Cinco de ellos son miembros de familias de virus persistentes. El virus del papiloma humano , comúnmente conocido como VPH y conocido por causar cáncer de cuello uterino, pertenece a la familia de los papilomas. El virus de Epstein-Barr , que causa los linfomas de Hodgkin, y el virus asociado al sarcoma de Kaposi , pertenecen a la familia del herpes. El virus linfotrópico T humano , que puede causar un tipo de leucemia, es lo que se conoce como retrovirus. el virus del polioma de células de Merkel , que causa el carcinoma de células de Merkel, pertenece a la familia de los poliomas.

Cinco de estos virus contienen código genético para una o más proteínas que enseñan a las células cómo evitar la muerte celular, inmortalizándolas de manera efectiva y promoviendo el crecimiento celular. Todas las células cancerosas que se desarrollan a partir de estos virus oncogénicos contienen la información genética de sus virus originales, incluso cuando aparecen años después de la infección inicial. Pero solo un pequeño porcentaje de personas que están infectadas con uno de estos cinco virus oncogénicos finalmente desarrollan el cáncer en toda regla asociado con él.

Los otros dos virus, la hepatitis B , de la familia hepadna , y la hepatitis C , de la familia flavi , son algo diferentes. La mayoría de las personas infectadas con esos virus pueden combatir la infección a través de su propia inmunidad y eliminar el virus .

Sin embargo, en las personas que no pueden combatir la infección, las infecciones a largo plazo de estos virus a menudo causan daño hepático extenso. Estas personas corren el riesgo de desarrollar un tipo de cáncer de hígado llamado carcinoma hepatocelular, porque los intentos del cuerpo por reparar el tejido hepático dañado aumentan la posibilidad de una mutación relacionada con el cáncer. Los virus en sí mismos no enseñan a las células hepáticas a volverse inmortales o a transformarse, como lo hacen los otros cinco virus oncogénicos con las células a las que se dirigen.

Estos cánceres inducidos por virus son amenazas graves para la salud. El carcinoma hepatocelular , por ejemplo, mata aproximadamente a 800.000 personas al año , lo que lo convierte en el tercer cáncer más mortal del mundo. Alrededor de las tres cuartas partes de las personas fallecidas han tenido infecciones por el virus de la hepatitis en el pasado.

El VPH (Virus del Papiloma Humano) es igualmente peligroso. El cáncer de cuello uterino que causa mata a unas 311.000 personas al año en todo el mundo, lo que lo convierte en el cáncer más mortal en mujeres hasta hace poco. Pero el VPH no solo pone en riesgo a las mujeres. Un número mayor de personas muere cada año en el mundo a causa de cánceres anales y de garganta relacionados con el VPH.

La vacuna contra el VPH se recomienda para todos los niños y adolescentes, a partir de los 11 años. Peter Dazeley/The Image Bank vía Getty Images

Razones para el optimismo

La primera vacuna viral para proteger contra la infección por VPH y sus cánceres asociados fue aprobada para su uso en los EE.UU. en 2006. Ha demostrado ser muy eficaz para prevenir tanto la infección por VPH como el posterior desarrollo de carcinoma de cuello uterino .

Las vacunas contra el VPH ahora están ampliamente disponibles en todo el mundo. La vacuna contra el VPH es segura, con efectos secundarios muy leves . Se recomienda para niños a partir de los 11 a 12 años , ya que diferentes personas se vuelven sexualmente activas a diferentes edades. Los efectos protectores de la vacuna duran más  de 10 años y hay vacunas de refuerzo disponibles.

Las personas mayores, generalmente hasta los 26 años, también pueden recibir la vacuna contra el VPH. Al prevenir la infección en primer lugar, la vacuna también previene los cánceres subsiguientes que pueden resultar de una infección viral.

La vacuna contra el virus de la hepatitis B ha tenido un éxito similar durante un período de tiempo más largo. Introducida en 1986, fue reconocida como la primera vacuna contra el cáncer . Desde entonces, más de mil millones de personas en todo el mundo lo han recibido. La vacuna ha demostrado ser extremadamente segura y eficaz .

Las vacunas salvan vidas

Las cifras de cánceres prevenidos y vidas salvadas por las vacunas contra el virus de la hepatitis B y el virus del papiloma humano son enormes e indiscutibles. Sin embargo, al igual que con la resistencia a las vacunas contra el COVID-19, la vacilación ante las vacunas es un problema continuo. En 2019, el 46 % de los adolescentes de 13 a 17 años en los EE.UU. no habían recibido las vacunas contra el VPH recomendadas . 

Pero la situación es peor en otras naciones industrializadas. En Japón, por ejemplo, la tasa actual de cobertura de la vacuna contra el VPH en adolescentes es inferior al 1 % debido a informes falsos de eventos adversos en 2013. A pesar del desacreditamiento repetido y definitivo de estas afirmaciones , la aceptación de la vacuna en Japón no se ha recuperado.

Las campañas de vacunación han erradicado la viruela y eliminado eficazmente la poliomielitis , el sarampión y algunas otras enfermedades infecciosas. Esperemos que los esfuerzos de vacunación en curso puedan hacer que los cánceres inducidos por el VPH y el virus de la hepatitis B también sean cosa del pasado.

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