SALUD. Detección temprana del cáncer mediante análisis de sangre: el test MCED

Actualmente se están desarrollando varias pruebas de detección temprana de varios tipos de cáncer. EK Image/Science Photo Library a través d...

Actualmente se están desarrollando varias pruebas de detección temprana de varios tipos de cáncer. EK Image/Science Photo Library a través de Getty Images

31 octubre 2022.- La detección temprana del cáncer antes de que se propague por todo el cuerpo puede salvar vidas. Esta es la razón por la cual los médicos recomiendan exámenes de detección regulares para varios tipos de cáncer comunes, usando una variedad de métodos. Las colonoscopias, por ejemplo, detectan el cáncer de colon, mientras que las mamografías detectan el cáncer de mama.

Si bien es importante, realizar todas estas pruebas puede ser un desafío logístico, costoso y, a veces, incómodo para los pacientes. Pero, ¿y si un solo análisis de sangre pudiera detectar los tipos de cáncer más comunes a la vez?

Esta es la promesa de las pruebas de detección temprana de cáncer múltiple, o MCED, orientadas a transformar la detección del cáncer en el futuro cercano.

Cómo funcionan las pruebas MCED

Todas las células del cuerpo, incluidas las células tumorales, arrojan ADN al torrente sanguíneo cuando mueren. Las pruebas MCED buscan trazas de ADN tumoral en el torrente sanguíneo. Este ADN “libre de células” circulante contiene información sobre el tipo de tejido del que procede y si es normal o canceroso.

Las pruebas para buscar ADN tumoral circulante en la sangre no son nuevas. Estas biopsias líquidas , una forma elegante de decir análisis de sangre, ya se usan ampliamente para pacientes con cáncer en etapa avanzada. Los médicos usan estos análisis de sangre para buscar mutaciones en el ADN del tumor que ayuden a guiar el tratamiento. Debido a que los pacientes con cáncer en etapa avanzada tienden a tener una gran cantidad de ADN tumoral circulando en la sangre, es relativamente fácil detectar la presencia de estos cambios genéticos.

Los científicos están utilizando hebras del ADN que circulan en la sangre como una forma de detectar el cáncer en etapa temprana.


Las pruebas MCED son diferentes de las biopsias líquidas existentes porque intentan detectar el cáncer en etapa temprana, cuando todavía no hay tantas células tumorales. Detectar estas células cancerosas puede ser un desafío desde el principio porque las células no cancerosas también arrojan ADN al torrente sanguíneo. Dado que la mayor parte del ADN que circula en el torrente sanguíneo proviene de células no cancerosas, detectar la presencia de unas pocas moléculas de ADN canceroso es como encontrar una aguja en un pajar.

Para complicar aún más las cosas, las células sanguíneas arrojan ADN anormal de forma natural con el envejecimiento, y estas hebras pueden confundirse con el ADN canceroso circulante. Este fenómeno, conocido como hematopoyesis clonal , confundió los primeros intentos de desarrollar pruebas MCED, con demasiados resultados falsos positivos.

Afortunadamente, las pruebas más nuevas pueden evitar la interferencia de las células sanguíneas al enfocarse en un tipo de "código de barras molecular" incrustado en el ADN del cáncer que identifica el tejido del que proviene. 

Estos códigos de barras son el resultado de la metilación del ADN , modificaciones que existen de forma natural en la superficie del ADN que varían para cada tipo de tejido del cuerpo. Por ejemplo, el tejido pulmonar tiene un patrón de metilación del ADN diferente al del tejido mamario. Además, las células cancerosas tienen patrones anormales de metilación del ADN que se correlacionan con el tipo de cáncer. 

Al catalogar diferentes patrones de metilación del ADN, las pruebas de MCED pueden enfocarse en las secciones de ADN que distinguen entre tejido canceroso y normal e identificar el sitio de origen del cáncer.

El ADN contiene patrones moleculares que indican de qué parte del cuerpo proviene. CNX OpenStax/Wikimedia Commons , CC BY


Opciones de prueba

Actualmente hay varias pruebas MCED en desarrollo y en ensayos clínicos. Actualmente, ninguna prueba MCED está aprobada formalmente por la FDA (EE.UU) o recomendada por sociedades y organismos médicos.

En 2021, la empresa de biotecnología GRAIL lanzó la primera prueba MCED disponible comercialmente en los EE.UU. Su prueba Galleri afirma detectar más de 50 tipos diferentes de cáncer. Al menos otras dos empresas estadounidenses, Exact Sciences y Freenome , y una empresa china, Singlera Genomics , tienen pruebas en desarrollo. Algunas de estas pruebas utilizan diferentes métodos de detección del cáncer además del ADN tumoral circulante, como la búsqueda de proteínas asociadas con el cáncer en la sangre.

Las pruebas de MCED aún no están cubiertas por la sanidad pública. 

¿Cómo se deben utilizar las pruebas MCED?

Descubrir cómo se deben implementar las pruebas MCED en la fase clínica llevará algunos años. Los investigadores y los médicos apenas comienzan a abordar las preguntas sobre quién debe hacerse la prueba, a qué edad y cómo se deben tener en cuenta los antecedentes médicos y familiares. Establecer pautas sobre cómo los médicos evaluarán aún más los resultados positivos de MCED es igual de importante.

También existe la preocupación de que las pruebas MCED puedan dar lugar a sobrediagnósticos de cánceres asintomáticos de bajo riesgo que es mejor no detectar. Esto ya ha sucedido con la detección del cáncer de próstata 

Anteriormente, las pautas recomendaban que todos los hombres de 55 a 69 años de edad se hicieran análisis de sangre con regularidad para determinar sus niveles de PSA, una proteína producida por el tejido prostático canceroso y no canceroso. Pero ahora la recomendación tiene más matices, y se sugiere una evaluación individual que tenga en cuenta las preferencias personales.

Otra preocupación es que las pruebas adicionales para confirmar los resultados positivos de MCED serán costosas y una carga para el sistema de salud pública, particularmente si se requiere una exploración de cuerpo completo. 

Y los pacientes que obtienen un resultado positivo de MCED pero no pueden confirmar la presencia de cáncer después de estudios de diagnóstico por imágenes extensos y otras pruebas de seguimiento pueden desarrollar ansiedad de por vida acerca de un diagnóstico potencialmente erróneo y continuar haciéndose pruebas costosas en la búsqueda infructuosa de un tumor.

A pesar de estas preocupaciones, los primeros estudios clínicos son prometedores. Un estudio de 2020 de más de 10.000 mujeres no diagnosticadas previamente encontró que 26 de 134 mujeres con una prueba MCED positiva fueron confirmadas para tener cáncer. Un estudio de 2021 patrocinado por GRAIL encontró que la mitad de los más de 2800 pacientes con un diagnóstico conocido de cáncer tenían una prueba MCED positiva y solo el 0,5 % de las personas que no tenían cáncer tenían una prueba falsamente positiva. La prueba funcionó mejor para los pacientes con cánceres más avanzados, pero detectó alrededor del 17 % de los pacientes que tenían la enfermedad en una etapa muy temprana.

Las pruebas MCED pronto pueden revolucionar la forma en que los médicos abordan la detección del cáncer. La pregunta es si el sistema de salud estará preparado para ellos.

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