TECNOLOGÍA. Un nuevo catalizador eficiente convierte los desechos plásticos mezclados en propano

  Un diagrama que ilustra cómo el nuevo catalizador convierte los plásticos mixtos en propano, que puede usarse como combustible de bajo imp...

 

Un diagrama que ilustra cómo el nuevo catalizador convierte los plásticos mixtos en propano, que puede usarse como combustible de bajo impacto o convertirse en nuevos plásticos. MIT

Los desechos plásticos son uno de los problemas ambientales más apremiantes de nuestro tiempo, y clasificar los diferentes tipos hace que el reciclaje sea complicado. 

10 octubre 2022.- Ahora, los ingenieros del MIT han desarrollado un nuevo catalizador eficaz que descompone los plásticos mezclados en propano, que luego puede quemarse como combustible o usarse para fabricar plástico nuevo. La investigación fue publicada en la revista JACS Au.

La ubicuidad del plástico en nuestro mundo moderno significa que grandes cantidades de este material terminan en el medio ambiente y, preocupantemente, hay pocos lugares que parecen no haber sido tocados por él. 

El plástico ahora se encuentra desde los polos norte a sur , desde el lecho marino hasta la cima del monte Everest, y se está abriendo camino en la cadena alimentaria hasta el punto en que ahora se puede encontrar dentro de nuestros propios cuerpos.

Los plásticos tienen enlaces de carbono muy fuertes, lo que los hace resistentes y confiables durante el uso, pero un verdadero dolor de cabeza para reciclar. Peor aún, los diferentes tipos de plástico requieren diferentes métodos de reciclaje, lo que dificulta la clasificación y el reciclaje a gran escala. Pero el equipo del MIT ahora ha propuesto una nueva técnica que puede tratar con múltiples plásticos mezclados, convirtiéndolos en un solo producto, propano, que en sí mismo tiene muchos usos.

La clave es un catalizador que consiste en un cristal poroso llamado zeolita, que está relleno de nanopartículas de cobalto. Mientras que otros catalizadores rompen los enlaces de carbono en lugares impredecibles, produciendo productos finales variados, el nuevo catalizador rompe los enlaces en un lugar específico y repetible.

Esa ubicación significa que esencialmente corta una molécula de propano, dejando atrás el resto de la cadena de hidrocarburos, lista para someterse al proceso una y otra vez. Esto funciona en múltiples tipos de plástico, incluidos los más utilizados, como el polietileno (PET) y el polipropileno (PP).

En pruebas con muestras del mundo real de plásticos mixtos, el equipo descubrió que el catalizador y el proceso convirtieron alrededor del 80 % del plástico en propano, sin producir metano como subproducto. El propano resultante se puede utilizar directamente como combustible de impacto relativamente bajo o como materia prima para fabricar nuevos plásticos en un sistema de circuito parcialmente cerrado. 

Es importante destacar que los ingredientes para el catalizador (zeolita, cobalto e hidrógeno) son relativamente baratos y fáciles de conseguir.

A pesar de lo intrigante que es el estudio, los investigadores dicen que el trabajo futuro deberá centrarse en cómo la técnica podría escalarse para su uso en flujos de reciclaje de plástico del mundo real, así como también cómo podría verse afectada por contaminantes como pegamentos y etiquetas.

Fuente: MIT

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