TRADICIONES. ¿Cómo la peste negra cambió uno de los rituales más importantes del cristianismo?

  Confesión, hacia 1460/1470. Artista desconocido. Foto de Heritage Art/Heritage Images a través de Getty Images El siglo XIV es conocido po...

 

Confesión, hacia 1460/1470. Artista desconocido. Foto de Heritage Art/Heritage Images a través de Getty Images

El siglo XIV es conocido por la catástrofe. A mediados de siglo, la primera oleada de peste se extendió por una Europa ya debilitada por las sucesivas hambrunas y la Guerra de los Cien Años entre Inglaterra y Francia. 

Y las crisis seguían llegando. Después de la primera ola, que se ha dado en llamar la Peste Negra , la enfermedad volvió al menos cuatro veces más antes de 1400. Mientras tanto, seguían estallando nuevos conflictos, alimentados en parte por el creciente número de soldados disponibles para contratar.

Pero en medio de la incertidumbre del siglo XIV, algunas instituciones católicas dejaron de funcionar como se suponía que debían hacerlo, alimentando la frustración . En particular, las crisis implacables provocaron ansiedad sobre el sacramento de la penitencia, a menudo denominado "confesión". Esta incertidumbre ayudó a despertar a críticos como Martín Lutero para finalmente romper con la Iglesia Católica.

Santos y sacramentos

Durante esta era, los cristianos europeos experimentaron su fe predominantemente a través de los santos y los sacramentos.

En el arte, los santos fueron representados de pie cerca del trono de Dios o incluso hablándole al oído, ilustrando su relación especial con él. Los cristianos piadosos consideraban a los santos miembros activos de sus comunidades que podían ayudar a Dios a escuchar sus oraciones por sanidad y protección . En toda Europa, las fiestas de los santos se celebraban con procesiones, exhibiciones de velas e incluso teatro callejero .

Los cristianos del siglo XIV también experimentaron su fe a través de los rituales más importantes del catolicismo, los siete sacramentos . Algunos ocurrieron una vez en la vida de la mayoría de las personas , incluidos el bautismo, la confirmación, el matrimonio y la extremaunción , un conjunto de rituales para personas que están cerca de la muerte.

Un manuscrito del siglo XV representa escenas en el lecho de muerte: la visita del médico; confesión; Comunión; extremaunción; y entierro. De las Horas de Bedford de John, duque de Bedford. Museo Británico/Coleccionista de grabados/Hulton Archivo vía Getty Images

Sin embargo, había dos sacramentos que los católicos podían experimentar varias veces. La primera fue la Eucaristía, también conocida como la Sagrada Comunión , la recreación de la Última Cena de Cristo con sus apóstoles antes de su crucifixión. La segunda fue la penitencia.

La doctrina católica enseñaba que las oraciones de los sacerdotes sobre el pan y el vino convertían esas sustancias en el cuerpo y la sangre de Cristo , y que este sacramento crea la comunión entre Dios y los creyentes. La Eucaristía fue el núcleo de la Misa, un servicio que también incluyó procesiones, cantos, oraciones y lectura de las Escrituras.

Los cristianos religiosos también encontraron el sacramento de la penitencia a lo largo de sus vidas. En el siglo XIV, la penitencia era un sacramento privado que se suponía que cada persona debía hacer al menos una vez al año .

Sin embargo, la penitencia ideal era el trabajo duro. Las personas tenían que recordar todos los pecados que habían cometido desde la “edad de la razón”, que comenzó cuando tenían aproximadamente 7 años. Se suponía que debían arrepentirse de haber ofendido a Dios, y no solo tener miedo de ir al infierno por sus pecados. Tenían que hablar en voz alta de sus pecados a su párroco , quien tenía la autoridad para absolverlos. Finalmente, tenían que tener la intención de nunca volver a cometer esos pecados.

Después de la confesión, realizaban las oraciones, el ayuno o la peregrinación que les asignaba el sacerdote, a lo que se llamaba “satisfacción”. Todo el proceso estaba destinado a sanar el alma como una especie de medicina espiritual.

Roto por la muerte negra

Sin embargo, las olas de plagas y guerras podrían alterar todos los aspectos de la confesión ideal. Una enfermedad rápida podría hacer que sea imposible viajar al párroco de uno, recordar los pecados de uno o hablarlos en voz alta. Cuando los párrocos morían y no eran reemplazados de inmediato, la gente tenía que buscar otros confesores. Algunas personas tuvieron que confesar sin que nadie las absolviera.

Una ilustración de los Annales de Gilles de Muisit, del siglo XIV, muestra a personas enterrando a las víctimas de la peste negra. Foto de Photo12/Universal Images Group a través de Getty Images

Mientras tanto, las frecuentes guerras de Europa plantearon otros peligros espirituales. Los soldados, por ejemplo, eran contratados para luchar dondequiera que los llevara la guerra y, a menudo, se les pagaba con el botín de guerra. Vivían con el peso constante de los mandamientos de no matar ni robar . Nunca podrían realizar una confesión completa, porque nunca podrían tener la intención de no volver a pecar de esta manera .

Estos problemas causaron desesperación y ansiedad. En respuesta, la gente recurrió a médicos y santos en busca de ayuda y curación. Por ejemplo, algunos cristianos en Provenza, en la actual Francia, recurrieron a una santa mujer local, la condesa Delphine de Puimichel , para que los ayudara a recordar sus pecados, los protegiera de una muerte súbita e incluso dejara la guerra para convertirse en penitentes. Tantas personas describieron sentirse consoladas por su voz que un médico que vivía cerca de la santa mujer organizó reuniones para que la gente pudiera escucharla hablar.

Pero la mayoría de la gente en Europa no tenía un santo local como Delphine a quien acudir. Buscaron otras soluciones a sus dudas sobre el sacramento de la penitencia.

Las indulgencias y las misas de difuntos resultaron ser las más populares, pero también problemáticas. Las indulgencias eran documentos papales que podían perdonar los pecados del titular. Se suponía que solo los entregaba el Papa y en situaciones muy específicas, como completar ciertas peregrinaciones, servir en una cruzada o realizar actos particularmente piadosos.

Durante el siglo XV, sin embargo, la demanda de indulgencias fue alta y se volvieron comunes . Algunos confesores ambulantes que habían recibido la aprobación de las autoridades religiosas para escuchar confesiones vendían indulgencias, algunas auténticas, otras falsas , a cualquiera que tuviera dinero.

Los católicos también creían que las Misas celebradas en su nombre podían absolver sus pecados después de su muerte. Para el siglo XIV, la mayoría de los cristianos entendían la vida después de la muerte como un viaje que comenzaba en un lugar llamado Purgatorio , donde los pecados residuales serían quemados mediante el sufrimiento antes de que las almas entraran al cielo. 

En sus testamentos, los cristianos dejaban dinero para Misas por sus almas , para que pudieran pasar menos tiempo en el PurgatorioHubo tantas solicitudes que algunas iglesias celebraron varias Misas por día, a veces para muchas almas a la vez, lo que se convirtió en una carga insostenible para el clero.

Una trinchera de entierro de la Muerte Negra bajo excavación entre filas de tumbas individuales y los cimientos de hormigón posteriores de Royal Mint en East Smithfield, Londres. Archivo MOLA/Hulton a través de Getty Images

La popularidad de las indulgencias y las Misas de difuntos ayuda a los estudiosos de hoy a comprender los desafíos de las personas durante la Peste Negra. Pero ambas prácticas estaban maduras para la corrupción, y la frustración acumulada como un sacramento destinado a consolar y preparar a los fieles para la otra vida los dejó ansiosos e inseguros.

Las críticas a las indulgencias y la penitencia fueron el foco de las famosas “95 tesis” del reformador Martín Lutero , escritas en 1517. Aunque el joven sacerdote originalmente no tenía la intención de separarse de la Iglesia Católica, sus críticas impulsaron la Reforma protestante.

Pero los desafíos de Lutero al papado no se trataban en última instancia de dinero, sino de teología. La desesperación por la idea de nunca poder realizar una confesión ideal lo llevó a él ya otros a redefinir el sacramento . En opinión de Lutero, un penitente no podía hacer nada para satisfacer el pecado, sino que tenía que depender únicamente de la gracia de Dios.

Para los católicos, por otro lado, el sacramento de la penitencia se mantuvo prácticamente igual durante siglos, aunque hubo algunos cambiosLa más visible fue la creación del confesionario , un espacio cerrado dentro del edificio de la iglesia donde el sacerdote y el penitente podían hablar en privado. La experiencia de la penitencia, especialmente la absolución, siguió siendo un ritual central destinado a sanar las almas de los católicos en tiempos de problemas, desde la Peste Negra hasta la pandemia de COVID-19 en la actualidad .

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