CIENCIA. ¿En qué consiste la Paradoja de Fermi?

paradoja de fermi

 

La paradoja de Fermi pregunta: ¿Dónde están los extraterrestres? (Crédito de la imagen: ARUTTHAPHON POOLSAWASD / Getty Images)

La paradoja de Fermi se refiere a la dicotomía entre la alta probabilidad de que exista inteligencia extraterrestre y el hecho de que no tenemos evidencia de tales extraterrestres. 

Esta paradoja fue descrita por el difunto autor británico de ciencia ficción, Sir Arthur C. Clarke, quien dijo: "Existen dos posibilidades: o estamos solos en el universo o no lo estamos. Ambos son igualmente aterradores". Desde entonces, muchos expertos se han enfrentado a la misma pregunta. ¿Por qué, considerando la multitud de planetas y estrellas en la Vía Láctea, no hemos tenido noticias de nadie? Llamamos a este problema la paradoja de Fermi, y hay una serie de posibles soluciones, algunas más desconcertantes que otras.

¿QUÉ ES LA PARADOJA DE FERMI?

La paradoja de Fermi es un problema que pregunta, ¿ dónde están todos los extraterrestres en el universo? Si la vida es tan abundante, ¿por qué no hemos recibido la visita de nadie más?. Según la NASA, solo en las últimas dos décadas hemos encontrado más de 4.000 planetas más allá de nuestro sistema solar, con billones de estrellas que se cree que existen en nuestra galaxia, la mayoría de las cuales albergan sus propios planetas.

Teniendo en cuenta que la vida surgió en la Tierra, ¿no hubiéramos esperado que comenzara en al menos otro lugar en los últimos 14 mil millones de años del universo?.

¿A QUIÉN SE LE OCURRIÓ LA PARADOJA DE FERMI?



Enrico Fermi en su laboratorio. (Imagen: Corbis a través de Getty Images)

La paradoja de Fermi fue ideada por el físico italoamericano Enrico Fermi, según la Sociedad PlanetariaSe dice que se le ocurrió la idea en un comentario de usar y tirar durante el almuerzo con sus colegas en 1950 cuando preguntó "¿Dónde están todos?". Se preguntó, dado que nuestro planeta era relativamente joven en comparación con el universo, podríamos haber esperado que alguien nos hubiera visitado a estas alturas, pero no teníamos evidencia de que eso ocurriera alguna vez.

Fermi murió cuatro años después, en 1954, por lo que no tuvo mucho tiempo para reflexionar sobre la cuestión. Pero su idea ha despertado campos enteros de la ciencia con la esperanza de resolver el problema, incluida la búsqueda de inteligencia extraterrestre (SETI).

¿CUÁLES SON LAS SOLUCIONES A LA PARADOJA DE FERMI?

¿Estamos solos en el universo? Los científicos esperan encontrar la respuesta. Ilustración de un planeta alienígena.(Imagen: MEHAU KULYK / Getty Images)

Hay varias soluciones para la paradoja de Fermi. Lo más obvio, y probable, es que simplemente no hemos buscado lo suficiente para encontrar otra vida, y el viaje interestelar entre estrellas es difícil. Los primeros planetas más allá de nuestro propio sistema solar solo se descubrieron en la década de 1990. Esto significa que apenas hemos comenzado a arañar la superficie del estudio de otros mundos.

Por ejemplo, todavía tenemos que encontrar muchos planetas que se vean exactamente como la Tierra, orbitando estrellas como nuestro sol, pero se espera que los próximos telescopios sean capaces de tales detecciones en las próximas décadas.

Incluso entonces, las distancias entre los sistemas estelares son enormes, lo que dificulta los viajes entre ellos. Nuestro sistema estelar más cercano, por ejemplo, Alpha Centauri, está a cuatro años luz de distancia. La distancia de la Tierra a Neptuno, en comparación, es de 0,0005 años luz, un viaje que aún nos llevaría décadas con la tecnología actual.

Los extraterrestres inteligentes simplemente podrían haber decidido no visitarnos nunca, o lo hicieron hace mucho tiempo sin dejar ningún rastro.

Alternativamente, podría ser que la vida sea simplemente tan rara que las posibilidades de que dos especies inteligentes se coloquen relativamente cerca una de la otra en la inmensidad del espacio sean extremadamente escasas.

Una sugerencia más sombría es que estamos solos en el universo. La vida, como la que se encuentra en la Tierra, es simplemente tan improbable que surja, que el nuestro fue el único mundo donde sucedió esto.

La mayoría de los científicos piensan que esto es poco probable. Pero existe la posibilidad de que algún tipo de evento, conocido como Gran Filtro, pueda evitar que civilizaciones como la nuestra progresen lo suficiente como para hacer contacto con otros lugares.

¿QUÉ ES EL GRAN FILTRO?

El Gran Filtro es la idea de que los eventos catastróficos, ya sean provocados por el hombre o naturales, hacen que la vida inteligente se extinga en los mundos habitables antes de que tengan la oportunidad de extender su alcance al universo.

Estos eventos pueden ser una de muchas cosas. Pueden ser poderosas erupciones solares, cambio climático , impactos de asteroides o quizás algo del propio planeta haciendo como un apocalipsis nuclear.

Si esta idea es correcta, no está claro si ya hemos pasado este filtro, o aún tenemos que alcanzarlo.

¿QUÉ ES LA ECUACIÓN DE DRAKE?

La ecuación de Drake es una idea, propuesta por el astrónomo estadounidense Frank Drake en 1961, de que el número de civilizaciones potenciales en el universo se puede calcular si conocemos algunas variables clave.

La fórmula de la ecuación de Drake es:

N = R * x 𝑓p x ne x 𝑓1 x 𝑓i x 𝑓c x L

R * = tasa promedio de formación de estrellas en la Vía Láctea

𝑓p = fracción de estrellas que sostienen planetas

ne = número promedio de planetas que potencialmente podrían albergar vida para cada estrella que alberga planetas

𝑓1 = fracción de esos planetas que "podrían" albergar vida que realmente desarrollan vida

𝑓i = fracción de planetas que desarrollan vida inteligente y, por tanto, civilizaciones inteligentes

𝑓c = fracción de aquellas civilizaciones que desarrollan una tecnología para comunicar su existencia

L = período de tiempo durante el cual estas civilizaciones envían esas señales detectables al espacio

Al incluir todos estos factores en la ecuación, la idea es que podrías averiguar cuántas otras civilizaciones inteligentes existen en el universo. Esta fórmula "simple", dijo Drake una vez, sería similar a estimar la cantidad de estudiantes en una universidad multiplicando la cantidad de nuevos estudiantes que ingresan cada año por la cantidad promedio de años que un estudiante pasará en una universidad, según SETI . 

Sin embargo, hasta el momento, una serie de variables clave en la ecuación siguen sin conocerse, lo que significa que aún no podemos encontrar un número posible para otras especies de vida inteligente.

¿PODEMOS RESOLVER LA PARADOJA DE FERMI?

La concepción de un artista del telescopio James Webb. (Imagen: NASA GSFC / CIL / Adriana Manrique Gutiérrez)

Muchos científicos esperan que podamos resolver la paradoja de Fermi. Los próximos telescopios, como el lanzamiento del telescopio espacial James Webb de la NASA en diciembre de 2021, podrán estudiar las atmósferas de exoplanetas como nunca antes, mientras la búsqueda de nuevos planetas continúa sin cesar.

Al encontrar más planetas en zonas habitables alrededor de sus estrellas, donde las temperaturas son las adecuadas para que exista agua líquida, los científicos podrían reducir la posibilidad de otros mundos similares a la Tierra en el universo y, mediante el uso de telescopios avanzados, estudiar algunos de estos mundos terrestres como orbes en nuestra galaxia.

En última instancia, los científicos simplemente necesitan más datos para comprender verdaderamente la paradoja de Fermi. Pero si resulta que los planetas habitables son comunes, y los astrónomos aún no han tenido noticias de nadie, entonces podría sugerir que la vida inteligente como la de la Tierra es rara.

¿ESTAMOS SOLOS EN EL UNIVERSO?

No sabemos si estamos solos en el universo, pero los científicos esperan responder a esta pregunta en los próximos años.

Las misiones en curso, como el rover Perseverance de la NASA en Marte, podrían darnos pistas vitales. La perseverancia está recolectando muestras que serán devueltas a la Tierra en la década de 2030 y podrían contener signos de vida pasada o presente en Marte.

Si podemos descubrir incluso vida simple en Marte u otro lugar, como una luna helada de Júpiter o Saturno como Europa y Encelado , eso sería una prueba de que la vida había surgido en al menos dos lugares: la Tierra y este otro mundo.

En ese caso, sugeriría que la vida no se limita solo a nuestro propio planeta. Con eso, aumentaría la perspectiva de que otra vida inteligente, como nosotros, podría existir en nuestra galaxia y más allá.

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