ENIGMAS. Gran Zimbabue, capital y sede del poder político de un reino desconocido

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El conocimiento más antiguo del Gran Zimbabue en la cultura occidental proviene de los comerciantes portugueses que visitaron Angola y Mozambique durante el siglo XVI d.C. 

Describieron un reino vibrante en el interior de África, lo que llevó a la especulación de que el Gran Zimbabue era la ciudad mítica de Ophir de la Biblia y se asoció con historias sobre el rey Salomón y sus minas. En 1531, Vicente Pegado, capitán de la guarnición portuguesa de Sofala describió el Gran Zimbabue: 

“Entre las minas de oro de las llanuras interiores entre los ríos Limpopo y Zambezi hay una fortaleza construida con piedras de tamaño maravilloso, y parece que no hay argamasa. uniéndose a ellos… Este edificio está casi rodeado de cerros, sobre los cuales hay otros que se le parecen en la forma de la piedra y la ausencia de argamasa, y uno de ellos es una torre de más de 12 brazas de alto. Los naturales del país llaman a estos edificios Symbaoe, que según su lengua significa corte”.

Imagen: Yury Birukov

El Gran Zimbabue se construyó por primera vez alrededor del siglo XI d. C. y se convirtió en el centro económico y político del norte de Sudáfrica. Esta interpretación emana del hecho de que hay más de 300 sitios en la meseta de Zimbabue que siguen la misma tradición arquitectónica, pero ninguno de estos sitios se compara con la enormidad y grandeza del Gran Zimbabue.

En su apogeo, las estimaciones sugieren que Gran Zimbabue tenía una población de entre 10.000 y 17.000 habitantes, una población equivalente a la del Londres medieval. Otras estimaciones son más conservadoras, situando la población en torno a los 2.000 habitantes.

Un mapa que indica el territorio aproximado del antiguo Reino de Zimbabue (en el actual Zimbabue) y su capital Gran Zimbabue . El reino floreció entre c. 1300 y c. 1450 d.C.


Los orígenes de quién construyó el complejo están divididos, pero el consenso más destacado apunta a la cultura Gokomere, un antiguo pueblo bantú que se originó en las cercanías de Masvingo o al pueblo Shona.

Desde el período de la Edad del Hierro, las comunidades agrícolas locales de la zona evolucionaron hasta convertirse en una sociedad a nivel de cacicazgo, que dependía del comercio a larga distancia para permitir a los habitantes financiar la construcción de grandes estructuras de piedra.

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La evidencia arqueológica acumulada apunta, entonces, a una sociedad que, desde el siglo X, prosperó gracias a la agricultura (especialmente de sorgo, mijo, calabazas y sandías), la cría de animales , la caza y el comercio local (utilizando hierro, cobre y yacimientos de oro). A medida que estas comunidades prosperaron y su red comercial se expandió a los grandes centros comerciales de la costa swahili , pudieron construir monumentos de piedra más impresionantes desde principios del segundo milenio. Gran Zimbabue, ubicado a unos 30 km (19 millas) al sureste de la moderna Masvingo, es solo el más grande de más de 300 sitios de piedra de la Edad del Hierro en la región que hoy cubre la moderna Zimbabue y Mozambique.

El alcance del comercio llegó tan lejos como China y Persia, como lo demuestra el descubrimiento de platos chinos de celadón (principalmente de la dinastía Ming), cuencos de loza persa, coral, monedas de Arabia, cuentas de vidrio y otros artículos no locales. 

Gran Zimbabue cubre un área de 720 hectáreas divididas en tres áreas principales: Complejo de la Colina, Gran Recinto y Ruinas del Valle.

El Complejo de la Colina se encuentra en una colina de 80 metros de altura con un recinto ovalado de alrededor de 100 metros de largo y 45 metros de ancho. Dentro del complejo hay una serie de estructuras de cabañas curvas llamadas dagas que se construyeron con tierra seca, barro y grava. Esta forma la parte más antigua del sitio con evidencia de ocupación que data de comunidades de agricultores y cazadores que acamparon en la acrópolis ya en el siglo V d.C.

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Debajo del Complejo de la Colina se encuentra el Gran Recinto llamado Imbahuru, que significa "la casa de la gran mujer" o "la gran casa" por las personas de habla karanga que vivieron allí durante el siglo XIX. El muro de cerramiento tiene 240 metros de largo y fue construido con aproximadamente un millón de bloques de piedra, dominado por una gran torre cónica de 9 metros de altura.

Se desconoce la función del Gran Recinto; sin embargo, se especula que fue el palacio real o la residencia de un cacicazgo. La presencia de surcos en las paredes y estructuras fálicas ha llevado a algunos historiadores a postular que el recinto pudo haber sido utilizado también para ritos de iniciación adolescente y ceremonias religiosas. 

Muy cerca se encuentran las Ruinas del Valle, una serie de conjuntos de diferentes períodos de ocupación que pueden haber sido una zona residencial dividida en las Ruinas del Valle Superior e Inferior.

Gran Zimbabue entró en declive y finalmente fue abandonado alrededor del año 1450 d. C. Esto puede deberse a una disminución en el comercio, el agotamiento de las minas de oro locales, la inestabilidad política o la hambruna y la escasez de agua inducida por el cambio climático.

Solo en tiempos recientes se ha atribuido el Gran Zimbabue a los pueblos nativos africanos, ya que los estudios del monumento por parte de académicos estuvieron sujetos a la presión política del gobierno de Rhodesia (antiguo nombre del país de Zimbabue) para desconectar los monumentos de la verdadera herencia africana.

La torre cónica del Gran Recinto del Gran Zimbabue , Zimbabue. Construido en el siglo XIII-XIV EC con granito, se desconoce el propósito de la estructura.


Decadencia e historia posterior

Se desconocen las causas precisas del declive del Gran Zimbabue, pero las explicaciones más probables son la competencia de los estados rivales y la explotación de los depósitos de oro. Es posible que también haya habido problemas causados ​​por la sobrepoblación, como el exceso de trabajo de la tierra y la deforestación, una situación que quizás llegó al punto de crisis por una serie de sequías. 

Ciertamente, en el siglo XV, cesó cualquier vínculo con el comercio costero. En la segunda mitad de ese siglo, los pueblos Shona habían migrado unos cientos de kilómetros hacia el norte y formaron un nuevo estado, el Reino de Mutapa. La ciudad de Gran Zimbabue fue, por lo tanto, en gran parte abandonada, para no ser 'redescubierta' hasta que llegaron los europeos a fines del siglo XIX. Cegados por su racismo, no se atrevieron a creer que tal lugar podría haber sido construido por negros africanos.

Los fenicios establecieron una ciudad a miles de kilómetros de su tierra natal y lo más lejos físicamente posible del mar. Sin embargo, la evidencia arqueológica ha demostrado que el Gran Zimbabue fue construido por indígenas negros africanos.

El territorio que una vez estuvo en manos del Reino de Zimbabue todavía estaba poblado pero fue conquistado por el pueblo Ndebele en el siglo XIX cuando se formó el Reino de Matabelelandia. A principios del siglo XX, la región estaba bajo el control de la Compañía Británica de Sudáfrica y en 1911 se formaron dos nuevos estados: Rhodesia del Norte y Rhodesia del Sur. Este último estado se convertiría en el país moderno de Zimbabue en 1980.

Para saber más:

Chikumbirike, J. et al. "UN ESTUDIO DEL CARBÓN ARQUEOLÓGICO DEL GRAN ZIMBABWE". El Boletín Arqueológico de Sudáfrica , vol. 71, núm. 204 (DICIEMBRE 2016), págs. 107-118.

Curtin, P. Historia africana. Pearson, 1995.

Fage, JD (editor). La historia de Cambridge de África, vol. 2. Prensa de la Universidad de Cambridge, 1979.

Garlake, P. Arte temprano y arquitectura de África. Libros en rústica de Oxford, 2019.

Hrbek, I. (ed). UNESCO Historia General de África, vol. III, Edición abreviada. Prensa de la Universidad de California, 1992.

Huffman, TN "Debatiendo Gran Zimbabue". El Boletín Arqueológico de Sudáfrica , vol. 66, núm. 193 (JUNIO 2011), págs. 27-40.

Innocent, P. "Gran Zimbabue en arqueología histórica: reconceptualización de la decadencia, el abandono y la reocupación de un sistema de gobierno antiguo, 1450-1900 d. C.". Arqueología histórica , vol. 47, No. 1, GLOBALIZACIÓN, INMIGRACIÓN, TRANSFORMACIÓN (2013), pp. 26-37.

Ki-Zerbo, J. (ed). UNESCO Historia General de África, vol. IV, Edición abreviada. Prensa de la Universidad de California, 1998.

McEvedy, C. El atlas de pingüinos de la historia africana. Libros de pingüinos, 1996.

Mokhtar, G. (ed). UNESCO Historia General de África, vol. II, Edición abreviada. Prensa de la Universidad de California, 1990.

Oliver, R. (editor). La historia de Cambridge de África, vol. 3. Prensa de la Universidad de Cambridge, 1977.

Oliver, RA Enciclopedia de Cambridge de África. Prensa de la Universidad de Cambridge, 1981.

Webber, N. "Gran Zimbabue". Scientific American , vol. 277, No. 5 (NOVIEMBRE 1997), pp. 94-99.

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