PERSONAJES. Paolo dal Pozzo Toscanelli, inspirador del proyecto de descubrimiento de Cristóbal Colón

  Paolo dal Pozzo Toscanelli 01 septiembre 2022.- (Florencia 1397 - id., 1482) Científico italiano. Basándose en los relatos de Marco Polo y...

 

Paolo dal Pozzo Toscanelli

01 septiembre 2022.- (Florencia 1397 - id., 1482) Científico italiano. Basándose en los relatos de Marco Polo y de Nicolás de Conti, calculó la posibilidad de dirigirse a Oriente a través del océano Atlántico, estimando erróneamente que la distancia entre las islas Canarias y Cipango (Japón) era menos de la mitad de la real. Intercambió información con Fernão Martins, al que envió una carta (1474) en la que exponía que esta ruta era más corta que la que pretendían seguir los portugueses a través de las costas de África. Probablemente escribió también a Cristóbal Colón, influyendo directa o indirectamente en sus teorías (según Bartolomé de las Casas, el almirante utilizó una mapa elaborado por Toscanelli).

El florentino Paolo dal Pozzo Toscanelli cultivó la medicina, las matemáticas, la astronomía, la astrología y la geografía. Sus conocimientos matemáticos fueron de gran utilidad al célebre arquitecto Brunelleschi, y a él se debe la construcción del reloj de sol de la catedral de Florencia, mediante el cual determinó la oblicuidad elíptica.

Posiblemente la figura más representativa de su época junto con Leonardo da Vinci, el amor por la ciencia llevó a Toscanelli a interesarse por innumerables cuestiones y a entablar relaciones con los más grandes personajes de su tiempo (Nicolás de Cusa y Brunelleschi, entre otros), así como con viajeros que llegaban de países lejanos en los que estaba particularmente interesado, debido también a las actividades comerciales de su familia. Gozó de gran fama entre los hombres de su tiempo; sin embargo, casi todas sus obras se han perdido.

Toscanelli conocía a fondo los escritos de Ptolomeo, había estudiado los viajes de Marco Polo y había obtenido información personal de comerciantes y marineros, sobre todo del viajero italiano Nicolo Conti. Todo lo que había aprendido así lo había llevado a la convicción de que la extensión transversal de Europa y Asia cubría casi dos tercios de la tierra, es decir, 230 grados de latitud, de modo que la ruta occidental a través del océano solo podía cubrir 130 grados. Durante medio siglo los portugueses habían buscado navegar alrededor de África hacia el este. Toscanelli parece haberles hecho repetidas propuestas en cuanto a la posibilidad de una ruta occidental, sin embargo, sin poder convencer a los portugueses de la viabilidad de su teoría. Realizó un mapa del mundo conocido en su época, en el que no incluyó América, ya que murió diez años antes de que Colón la descubriera.

Toscanelli y Colón

Toscanelli, que había transcrito un mapa del mundo del antiguo geógrafo Estrabón. (l. 63 a.C.-23 d.C.), presentó una copia al rey Alfonso V de Portugal (r. 1438-1481 d. C.), sugiriendo navegar hacia el oeste para llegar a Cathay (China) en el este.

Alfonso V rechazó la propuesta de Toscanelli, por lo que este último envió la copia del mapa a Colón, quien ya tenía reputación de experto navegante y marinero, en 1474 EC. Colón todavía navegaba en interés de Portugal en este momento, y él y sus hermanos también estaban ocupados en la elaboración de una ruta marítima a Catay. Colón había aprendido por sí mismo latín, español y portugués, por lo que pudo acceder a una amplia gama de documentos y mapas para desarrollar su visión de un viaje a través del Océano Atlántico para establecer una nueva ruta comercial con Cathay.

Los hermanos Colón armaron un plan y, c. 1484 CE, Colón se acercó al rey Juan II de Portugal (r. 1481-1495 CE) para solicitar financiación. Colón, basando sus cálculos en el mapa de Toscanelli, el trabajo de Marco Polo y otros documentos, estimó la distancia de las Islas Canarias a Cathay en alrededor de 2300 millas (3700 km), pero el rey Juan II rechazó el plan con el argumento de que la estimación de Colón de la distancia era demasiado baja (lo que resultó ser cierto, ya que la distancia era en realidad de 12.200 millas terrestres o 19.600 km). Colón llevó entonces su propuesta a los gobiernos de Génova y Venecia pero fue rechazada por ambos.

Seguramente las concepciones geográficas de Toscanelli influyeron en la idea de Cristóbal Colón de buscar un paso por Occidente a las Indias Orientales; ambos coincidían en que se podía llegar a Oriente sin necesidad de costear África y conocían los estudios de los geógrafos antiguos Marino de Tiro y Tolomeo, según los cuales sólo había mar entre las costas españolas y las indias. A raíz de la muerte de Nicolás de Cusa, Toscanelli entabló relación con el canónigo y médico portugués Fernão Martins de Roriz y, tras diversos encuentros en Italia en los que hablaron de las Indias Orientales, prosiguieron su relación por carta. Fue a través de Martins como Toscanelli entró en contacto con Colón.

Mapa del Atlántico, según Toscanelli (siglo XV)


Desafortunadamente, las cartas de Toscanelli ya no existen en forma auténtica, aparentemente han sido muy alteradas en la traducción italiana de la "Historie" de Fernando y en la biografía española del obispo Las Casas de Chiapaz. Sin embargo, por suerte, la parte media de la primera carta de Toscanelli, que es una copia de la carta del 25 de junio de 1474, se ha conservado en su forma original. Harrisse descubrió en la "Bibliotheca Colombina" en Sevilla una copia, hecha por Colón mismo, de la carta a Martins en la portada de una edición de la "Historia rerem ubique gestarum" de Eneas Silvio. Este documento permite determinar con bastante precisión la opinión de Toscanelli, tan variadamente interpretada, acerca de la ruta occidental y la distancia que separa las costas de las dos tierras continentales.

El futuro descubridor de América le consultó sobre la posibilidad de trazar una ruta hacia Oriente por Occidente. En su misiva, Colón hablaba de las riquezas de Catay (China) y de las grandes proporciones del puerto de Zaiton, en China, solicitando que le enviara un mapa para fijar la derrota. Toscanelli contestó a Colón refiriéndose también a las riquezas de Oriente y confirmándole el envío de un mapa. Se supone que esta correspondencia tuvo lugar entre 1479 y 1480, aunque no queda ningún vestigio de ella; únicamente el testimonio del hijo del descubridor, Hernando Colón, y el del padre Bartolomé de Las Casas avalan que Colón llevaba consigo la carta náutica del geógrafo florentino en su primer viaje.

Los cálculos geográficos y matemáticos de Colón y Toscanelli estaban muy alejados de la realidad. El error procedía, en primer lugar, del geógrafo Marino de Tiro, que pensaba que las tierras entonces conocidas ocupaban dos terceras partes de la superficie terrestre, y el mar la tercera parte restante. Hay que tener en cuenta, por otra parte, que en la época las unidades eran distintas en cada territorio; no era lo mismo una milla romana que una árabe (Colón las supuso iguales, siendo mayores las árabes), mientras que Toscanelli basaba sus cálculos en la milla florentina.

De estos errores resultaba que la circunferencia terrestre era de 26.600 kilómetros en lugar de los 32.040 reales, y que la distancia entre España y Catay era solamente de 9.633 kilómetros (en realidad, 20.300), lo cual era otro motivo para no sospechar que en medio pudiera existir un continente. A efectos de navegación, la distancia calculada no era un gran desafío; se contaba además con la posibilidad de hacer escala en las fantásticas tierras de Antilia y en Cipango (Japón), lo cual facilitaría la travesía. De estos errores nació el proyecto de Cristóbal Colón, que condujo al descubrimiento del continente americano.

La polémica carta de Toscanelli

La carta de Toscanelli, sin embargo, no se ha conservado, ni en original ni en copia. Hermann Wagner de Göttingen hizo una reconstrucción exitosa de esta carta que muestra que Toscanelli cubrió la carta náutica habitual del siglo XV con las reticulaciones de una carta plana cuadrada, sobre la cual la dirección y la distancia se medirían correctamente por medio de los espacios. 

No es de extrañar que Colón se sintiera abrumado por el deleite cuando lo vio, que lo llevó consigo en su primer viaje hacia el oeste y tuvo absoluta confianza en él. En consecuencia, sus dos biógrafos tienen razón al poner tanto énfasis en la influencia controladora de Toscanelli sobre Colón . Incluso alaban al erudito florentino como el verdadero padre de la gran idea .de navegar a la India por la ruta occidental. 

Una opinión diametralmente opuesta ha sido expresada por el erudito francés Henri Vignaud, quien desde la celebración del Congreso Americano en París en 1900 ha intentado probar que la correspondencia de Toscanelli con Martins y Colón , incluyendo el gráfico adjunto, es una falsificación . Esto ha llevado a una violenta controversia sobre la "cuestión de Toscanelli", en la que eruditos italianos, estadounidenses, ingleses, franceses y alemanes han apoyado la creencia tradicional de la conexión entre Toscanelli y Colón . 

No obstante esto, Vignaud en 1905 y 1911 publicó monografías sobre la vida de Colón .con el propósito de mantener sus puntos de vista. Los argumentos de Vignaud, sin embargo, no son decisivos. Aunque se demuestre que la correspondencia entre Toscanelli y Colón es apócrifa, el conocimiento y la habilidad de Toscanelli como cosmógrafo no sufren en lo más mínimo mientras se tome la carta de 1474 como la expresión de sus ideas cosmográficas , y mientras la carta del duque Ercole de Este, escrita a su embajador Manfredo el 26 de junio de 1494, se considera auténtica. 

Esta carta dice que Toscanelli realmente se había ocupado de la ideade un viaje hacia el oeste. Solo se conocen los títulos de tres de las obras de Toscanelli, ninguno de ellos, lamentablemente, se ha conservado: la "Prospettiva", la "Meteorologia agricola", y también, según Uzielli, una traducción de la geografía de Ptolomeo. Un solo manuscrito es uno de los tesoros de la Bibliotheca Nazionale centrale de Florencia; esto fue publicado en 1864 y pertenece a la astronomía , la geodesia y la geografía.

Fuentes:

Fernández, Tomás y Tamaro, Elena. «Biografia de Paolo dal Pozzo Toscanelli». En Biografías y Vidas. La enciclopedia biográfica en línea [Internet]. Barcelona, España, 2004. 

UZIELLI, Paolo dal Pozzo di Toscanelli. Riccordo del solstizio d'estate del 1892 (Florencia, 1892) 

UZIELLI, La vita ei tempi di Paolo dal Pozzo Toscanelli (Roma, 1894)

WAGNER, Die Reconstruction der Toscanelli Karte vom Jahre 1474 en Göttinger Nachrichten (1894)

VIGNAUD, La lettre et la carte de Toscanelli (París, 1901); ÍDEM. Etudes sur la vie de Colomb (París, 1905 y 1911). Para la controversia sobre Toscanelli cf. UZIELLI, Bibliografia della polemica concerniente Paolo Toscanelli e Chr. Colombo (Nápoles, 1905).

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