ACTUALIDAD. Las represas podrían desempeñar un papel importante en la alimentación sostenible del mundo

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Fuente: Pixabay/CC0 Dominio público

Un coco para muchos ambientalistas, las pequeñas represas podrían desempeñar un papel importante en la alimentación del mundo de manera más sostenible, según una nueva investigación de la Universidad de Stanford

15 noviembre 2022.- El estudio, publicado la semana del 14 de noviembre en Proceedings of the National Academy of Sciences , cuantifica por primera vez cuánto almacenamiento de agua se requeriría para maximizar el riego de cultivos sin agotar las reservas de agua o invadir la naturaleza, y cuántas personas usarían este enfoque para su alimentación.

Si bien los investigadores encuentran que los embalses represados ​​podrían usarse para almacenar más del 50 % del agua necesaria para dicha irrigación, enfatizan que los reservorios grandes son solo una parte de la solución y recomiendan evaluar alternativas a la construcción de nuevas represas debido a sus impactos dañinos en los ecosistemas del río. 

"Nuestra investigación ilumina su papel crucial para garantizar la seguridad alimentaria en el futuro".

Las prácticas agrícolas típicas en muchas partes del mundo agotan y contaminan los recursos hídricos, dañan los paisajes naturales y, en conjunto, generan una cuarta parte de las emisiones globales de gases de efecto invernadero. 

Dos tercios de las tierras de cultivo del mundo dependen de las precipitaciones y, a menudo, compensan su ausencia utilizando recursos hídricos no sostenibles, como las aguas subterráneas no renovables, o impidiendo los flujos ambientales.

El potencial del riego sostenible

Los investigadores analizaron la cantidad de agua dulce en las masas de agua superficial y subterránea generada y renovada por los ciclos hidrológicos naturales, así como las demandas de agua de las mezclas de cultivos actuales en tierras de regadío y secano. Estimaron que todo el potencial del riego alimentado por almacenamiento podría alimentar a unos 1.150 millones de personas. 

Si los 3.700 sitios potenciales de represas que han sido mapeados por su potencial hidroeléctrico se construyeran y se usaran parcialmente para riego, las represas del mundo podrían almacenar suficiente agua para regar cultivos para aproximadamente 641 millones de personas o el 55% del total.

A pesar del potencial de las represas, los investigadores advierten contra confiar en ellas como una parte importante de la solución de riego sostenible, citando las consecuencias socioambientales de las represas, como la fragmentación de los ríos, con impactos en la migración de peces y el transporte de sedimentos, y el desplazamiento de personas. 

Las represas también son menos atractivas para el almacenamiento de riego debido a la pérdida de agua, el costo y el daño ecológico relacionado con la necesidad de transporte a campos agrícolas distantes, así como los niveles más altos de evaporación en las grandes superficies de agua de los grandes embalses.

"Entre todas las opciones del lado de la oferta y la demanda para aumentar la seguridad alimentaria y del agua, la construcción de más represas debería ser el último recurso", escriben los investigadores.

Las soluciones alternativas para proporcionar un almacenamiento de agua más ambientalmente racional para el riego incluyen la recolección de agua con pequeñas represas, la recarga de los sistemas de agua subterránea con el exceso de agua superficial de las tormentas invernales o el derretimiento de la nieve primaveral, y una mejor gestión de la humedad del suelo en los campos agrícolas

Estos enfoques descentralizados pierden menos agua debido a la evaporación, requieren menos infraestructura de transporte y, a menudo, crean beneficios colaterales para las comunidades locales y la vida silvestre.

Además, los investigadores destacan que la demanda de agua almacenada se puede reducir mediante mejores técnicas de riego o la adopción de cultivos que estén mejor alineados con la disponibilidad de aguaDado que el almacenamiento es un cuello de botella para la agricultura del futuro, una mejor gestión de la tierra que reduzca la erosión y, por lo tanto, la sedimentación y la pérdida de almacenamiento en los embalses existentes es una prioridad adicional.

"La seguridad nutricional es un desafío central para el desarrollo humano sostenible. Nuestro estudio destaca la necesidad urgente y la oportunidad de inversiones positivas para la naturaleza en el riego y la gestión del agua para reducir los impactos nocivos de la agricultura y, al mismo tiempo, respaldar otros beneficios vitales de las tierras agrícolas y los ecosistemas de agua dulce".

Más información: Schmitt, Rafael J. P. et al, Global expansion of sustainable irrigation limited by water storage, Proceedings of the National Academy of Sciences (2022). DOI: 10.1073/pnas.2214291119doi.org/10.1073/pnas.2214291119

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