NUTRICIÓN. La deficiencia de vitamina B12 es un problema de salud común que puede tener consecuencias graves

vitamina B12

Una variedad de alimentos ricos en vitamina B12, todos los cuales provienen de animales. photka/iStock a través de Getty Images Plus

23 noviembre 2022.-  La B12 es escasa en la dieta y se encuentra únicamente en alimentos de origen animal. Afortunadamente, los humanos solo necesitan 2,4 microgramos de B12 al día , lo que equivale a una diezmillonésima parte de una onza, una cantidad muy, muy pequeña. Sin una cantidad adecuada de vitamina B12 en el cuerpo, la salud general y la calidad de vida se ven afectadas negativamente.

Signos y síntomas

Un síntoma principal de la deficiencia de vitamina B12 es la fatiga, un nivel de cansancio o agotamiento tan profundo que afecta las actividades de la vida diaria.

Otros síntomas son neurológicos y pueden incluir hormigueo en las extremidades, confusión, pérdida de memoria, depresión y dificultad para mantener el equilibrio. Algunos de estos pueden ser permanentes si no se aborda la deficiencia de vitaminas.

Sin embargo, dado que puede haber tantas causas para estos síntomas, los proveedores de atención médica pueden pasar por alto la posibilidad de una deficiencia de B12 y no detectarla. Además, tener una dieta saludable parece descartar cualquier deficiencia de vitaminas. 

Cómo se absorbe la B12

La investigación es clara en cuanto a que las personas que consumen dietas basadas en vegetales/verduras deben tomar suplementos de B12 en las cantidades que normalmente brindan las multivitaminas estándar. Sin embargo, cientos de millones de personas que consumen B12 también pueden estar en riesgo debido a condiciones que podrían estar obstaculizando la absorción de B12 en su cuerpo.

La absorción de B12 es un proceso complejo de varios pasos que comienza en la boca y termina en el otro extremo del intestino delgado. Cuando masticamos, nuestra comida se mezcla con la saliva. Cuando se traga la comida, una sustancia en la saliva llamada proteína R , una proteína que protege a la B12 de ser destruida por el ácido estomacal, viaja al estómago junto con la comida.

Células específicas en el revestimiento del estómago, llamadas células parietales, secretan dos sustancias que son importantes para la absorción de vitamina B12. Uno es el ácido estomacal: separa los alimentos y la vitamina B12, lo que permite que la vitamina se una a la proteína R de la saliva. La otra sustancia, llamada factor intrínseco, se mezcla con los contenidos del estómago y viaja con ellos a la primera parte del intestino delgado: el duodeno. Una vez en el duodeno, los jugos pancreáticos liberan B12 de la proteína R y la entregan al factor intrínseco. Este emparejamiento permite que la B12 se absorba en las células, donde luego puede ayudar a mantener las células nerviosas y formar glóbulos rojos sanos.

Una deficiencia de vitamina B12 generalmente implica un colapso en uno o más de estos puntos en el camino hacia la absorción.

Factores de riesgo para la deficiencia de B12

Sin saliva, la vitamina B12 no se unirá a la proteína R de la saliva y se inhibe la capacidad del cuerpo para absorberla. Y hay cientos de medicamentos diferentes que pueden causar sequedad en la boca , lo que resulta en una producción de saliva demasiado baja. Incluyen opioides, inhaladores, descongestionantes, antidepresivos , medicamentos para la presión arterial y benzodiazepinas , como Xanax, que se usa para tratar la ansiedad.

Las últimas tres categorías por sí solas representan fácilmente millones de recetas cada año.

Otro contribuyente potencial a la deficiencia de vitamina B12 son los bajos niveles de ácido estomacal. Cientos de millones de personas toman medicamentos contra las úlceras que reducen los ácidos estomacales que causan las úlceras. Los investigadores han relacionado firmemente el uso de estos medicamentos con la deficiencia de vitamina B12 , aunque es posible que esa posibilidad no supere la necesidad del medicamento .

La producción de ácido estomacal también puede disminuir con el envejecimiento . Este grupo de población enfrenta un mayor riesgo de deficiencia de B12, que puede aumentar aún más con el uso de medicamentos reductores de ácido.

La producción de ácido gástrico y factor intrínseco por parte de las células parietales especializadas en el estómago es fundamental para que se produzca la absorción de B12. Pero el daño al revestimiento del estómago puede impedir la producción de ambos.

En los humanos, el deterioro del revestimiento del estómago se debe a una cirugía gástrica, inflamación crónica o anemia perniciosa , una afección médica caracterizada por fatiga y una larga lista de otros síntomas.

Otro culpable común de la deficiencia de vitamina B12 es la función inadecuada del páncreas . Alrededor de un tercio de los pacientes con mal funcionamiento del páncreas desarrollan una deficiencia de vitamina B12 .

Y, por último, la metformina, un fármaco utilizado por millones de personas en el mundo para tratar la diabetes tipo 2, se ha asociado con la deficiencia de vitamina B12 durante décadas .

Tratamiento para la deficiencia de B12

Si bien algunos proveedores de atención médica miden de forma rutinaria los niveles de B12 y otras vitaminas, un examen de control normal incluye solo un conteo sanguíneo completo y un panel metabólico, ninguno de los cuales mide el estado de B12. Si experimenta síntomas potenciales de una deficiencia de B12 y también tiene uno de los factores de riesgo anteriores, debe consultar a un médico para que le haga una prueba. Se necesita un análisis de laboratorio adecuado y una discusión con un médico para descubrir o descartar si los niveles inadecuados de B12 podrían estar en juego.

En humanos, el tipo de tratamiento y la duración de la recuperación dependen de la causa y la gravedad de la deficiencia de vitamina B12. La recuperación completa puede tardar hasta un año, pero es muy posible con el tratamiento adecuado.

El tratamiento para la deficiencia de vitamina B12 puede ser oral, aplicarse debajo de la lengua o administrarse por la nariz, o puede requerir varios tipos de inyecciones. Un suplemento de vitamina B12 o multivitamínico puede ser suficiente para corregir la deficiencia, pero es mejor trabajar con un proveedor de atención médica para garantizar un diagnóstico y tratamiento adecuados.

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