HISTORIA. Solo los antiguos atenienses más ricos pagaban impuestos, y se jactaban de ello

  La antigua Atenas era una ciudad completamente moderna en sus grandes necesidades de financiación pública. Leo von Klenze a través de Wiki...

 

La antigua Atenas era una ciudad completamente moderna en sus grandes necesidades de financiación pública. Leo von Klenze a través de Wikimedia Commons

21 diciembre 2022.- En la antigua Atenas, solo las personas más ricas pagaban impuestos directos, y estos se destinaban a financiar los gastos nacionales más importantes de la ciudad-estado: la marina y los honores a los dioses. Si bien hoy puede sonar sorprendente, la mayoría de estos contribuyentes principales no solo pagaron felizmente, sino que se jactaron de cuánto pagaron.

El dinero era tan importante para los antiguos atenienses como lo es para la mayoría de la gente hoy en día, entonces, ¿qué explica esta reacción entusiasta ante una gran factura de impuestos? La élite financiera ateniense se sintió así porque obtuvo una recompensa invaluable: el respeto público de los demás ciudadanos de su democracia.

Necesidades modernas, finanzas modernas

Atenas en los siglos V y IV a. C. tenía una población de personas libres y esclavizadas que superaba los 300.000 individuos. La economía se centró principalmente en el comercio internacional , y Atenas necesitaba gastar grandes sumas de dinero para mantener las cosas funcionando, desde apoyar la defensa nacional hasta las innumerables fuentes públicas que constantemente derramaban agua potable por toda la ciudad.

Gran parte de estos ingresos provenían de tierras agrícolas y minas de plata de propiedad pública que se arrendaban al mejor postor , pero Atenas también gravaba las importaciones y exportaciones y recaudaba tarifas de inmigrantes y prostitutas, así como multas impuestas a los perdedores en muchos casos judiciales. En general, no había impuestos directos sobre la renta o la riqueza.

A medida que Atenas se convirtió en una potencia internacional, desarrolló una armada grande y costosa de varios cientos de buques de guerra de madera de última generación llamados trirremes , que literalmente significa tres remeros. Los trirremes costaron enormes cantidades de dinero para construir, equipar y tripular, y las élites financieras atenienses fueron las que pagaron para que esto sucediera.

Los trirremes eran la tecnología militar más avanzada y costosa del antiguo Mediterráneo, y los atenienses ricos los financiaban con sus propios bolsillos. Marsyas a través de Wikimedia Commons , CC BY


El 1% superior de los propietarios masculinos apoyó la salvación de Atenas, llamada " soteria ", realizando un tipo especial de servicio público llamado "leitourgia" o liturgia. Sirvieron como comandantes de trirremes, o "trierarcas", que financiaron personalmente los costes operativos de un trirreme durante todo un año e incluso dirigieron a la tripulación en las misiones. Este servicio público no era barato. Para financiar su liturgia como trierarca, un contribuyente rico gastó lo que ganaba un trabajador calificado en 10 a 20 años de salario fijo, pero en lugar de eludir esta responsabilidad, la mayoría la aceptó.

Dirigir buques de guerra no era la única responsabilidad que tenían los ricos para la defensa nacional. Cuando Atenas estuvo en guerra, que fue la mayor parte del tiempo, los ricos tuvieron que pagar contribuciones en efectivo llamadas "eisphorai" para financiar la milicia ciudadana . Estas contribuciones se basaban en el valor de su propiedad, no en sus ingresos, lo que las convertía en cierto sentido en un impuesto directo sobre la riqueza.

El Teatro de Dionisos de Atenas podía albergar a miles de espectadores para espectáculos subvencionados por liturgistas. Wikimedia Commons , CC BY


Para complacer a los dioses

Para los antiguos atenienses, el poder militar físico era solo una parte de la ecuación. También creían que la salvación del estado de las amenazas externas dependía de una fuente de defensa menos tangible pero igualmente crucial y costosa: el favor de los dioses.

Para mantener de su lado a estos poderosos pero volubles protectores divinos, los atenienses construyeron templos elaborados, realizaron grandes sacrificios y organizaron animados festivales religiosos públicos. Estos espectáculos masivos presentaban extravagancias musicales y representaciones teatrales a las que asistían decenas de miles de personas y eran muy costosas de organizar.

Al igual que con los trirremes, los atenienses más ricos pagaban estos festivales cumpliendo liturgias festivas. Servir como líder de un coro , por ejemplo, significaba pagar la capacitación, el vestuario y los gastos de manutención de grandes grupos de artistas durante meses.

Orgullosos de estar pagando

Actualmente, las grandes corporaciones y los ciudadanos ricos hacen todo lo posible para minimizar su factura fiscal. Los atenienses habrían ridiculizado tal comportamiento.

Ninguno de la élite financiera de la antigua Atenas se enorgullecía de estafar al equivalente ateniense de nuestra Hacienda. Justo lo contrario era cierto: pagaban, e incluso se jactaban en público, sinceramente, de que a menudo habían pagado más de lo requerido cuando se desempeñaban como trierarca o líder de coro .

Por supuesto, no todos los miembros de los súper ricos en Atenas se comportaron como campeones patrióticos. Algunos holgazanes atenienses trataron de escapar de sus liturgias alegando que otras personas con más propiedades deberían asumir el costo en lugar de ellos mismos, pero este intento de escabullirse del servicio público nunca se convirtió en la norma.

Entonces, ¿cuál fue el razonamiento detrás de este orgullo cívico y contribuyente? 

Los antiguos atenienses no solo abrían sus billeteras para promover el bien común. Contaban con obtener un alto rendimiento en la estima pública de las inversiones en su comunidad que representaban sus impuestos .

Este capital social era tan valioso porque la cultura ateniense tenía en alta estima el deber cívico. Si un ateniense rico atesoraba su riqueza, se burlaban de él y lo etiquetaban como un "hombre codicioso" que "toma prestado de los huéspedes que se alojan en su casa" y "cuando le vende vino a un amigo, ¡lo vende aguado!".

El monumento corágico de Lysicrates fue erigido en 335 a. C. por el liturgista Lysicrates después de que su obra ganara el primer premio, y todavía se mantiene en pie. Wikimedia Commons , CC BY-SA


Riqueza social, no riqueza monetaria

Las recompensas sociales que los pagos de impuestos obtenían los ricos tenían una larga vida. Un liturgista que financió el coro de un drama ganador de un premio podría construirse un monumento espectacular en un lugar conspicuo del centro para anunciar su excelencia a todos los interesados ​​para siempre.

Sobre todo, los ricos atenienses pagaban sus impuestos porque anhelaban el éxito social que provenía de sus compatriotas identificándolos públicamente como ciudadanos que son buenos porque son útiles Ganar el honorable título de ciudadano útil puede parecer insípido hoy en día, pero en una carta a una congregación hebrea en Rhode Island escrita en 1790, George Washington proclamó que ser “útil” era una parte invaluable del plan divino para los Estados Unidos.

Así también, los atenienses infundieron esa designación con un inmenso poder. Ser un contribuyente rico que era bueno y útil para sus conciudadanos contaba aún más que el dinero en el banco. Y este valiosísimo servicio público benefició a todos los atenienses a mantener viva su democracia siglo tras siglo.

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