PLANTAS. Cinco plantas asombrosas y los animales en peligro de extinción que dependen de ellas

  Gorila de montaña de espalda plateada comiendo bambú en el Parque Nacional de los Volcanes, Ruanda. Fuente: Juan Pablo Moreiras/FFI 23 dic...

 

Gorila de montaña de espalda plateada comiendo bambú en el Parque Nacional de los Volcanes, Ruanda. Fuente: Juan Pablo Moreiras/FFI

23 diciembre 2022.- Las plantas sustentan toda la vida en la Tierra, proporcionándonos alimentos, oxígeno, medicinas e innumerables materias primas. Las plantas dan forma a nuestra cultura, religión y bienestar. Regulan nuestro clima, atrapan grandes cantidades de carbono, limpian el aire y estabilizan los suelos. En términos económicos, el funcionamiento saludable de los ecosistemas que sostienen las plantas se valora en aproximadamente 145 billones de dólares estadounidenses por año.

Podríamos volvernos líricos sobre la flora para siempre, pero en interés de su tiempo, este himno a las plantas se centrará en cinco ejemplos que personifican la relación íntima entre las plantas y los animales. En particular, observamos cuán cruciales son estas plantas para algunas de las especies animales que son una prioridad de conservación para Fauna & Flora International (FFI).

Bambú: la comida preferida de los gorilas

Si pensabas que Supergrass era una banda de rock, es hora de presentarte el bambú. La hierba más grande del mundo, es de rápido crecimiento, fuerte, flexible, resistente, ecológica y es un material maravillosamente versátil para todo, desde muebles hasta ropa y tazas de café reutilizables. El bambú secuestra carbono más rápidamente que la mayoría de las otras plantas; su sistema de raíces estabiliza el suelo y purifica el agua; y vuelve a crecer rápidamente cuando se cosecha. Pero aparte de eso, ¿qué ha hecho el bambú por nosotros?

Un gibón cao vit macho selecciona un higo maduro. Fuente: Nguyen Duc Tho/FFI

De manera bastante apropiada para una planta tan carismática, el bambú es una fuente de alimento vital para algunos de los animales más icónicos del mundo. Es bien sabido que los pandas gigantes comen bambú, pero su homónimo descuidado y aún más amenazado, el panda rojo, también depende en gran medida del bambú, que constituye el 95% de su dieta.

Para aquellos lo suficientemente afortunados como para visitar al gorila de montaña en peligro de extinción en su bastión afromontano en África Central, una de las experiencias más memorables es presenciar a estos gigantescos grandes simios masticando pensativamente un tranquilo almuerzo de brotes de bambú. Aunque de ninguna manera es su única planta alimenticia, el bambú es un firme favorito entre los gorilas de montaña. Con esto en mente, el bambú ocupará un lugar destacado en nuestro 'jardín de gorilas'.

Higos estranguladores: un banquete para gibones

La higuera estranguladora (Ficus Aurea) de nombre evocador comienza su vida en lo alto de las copas de los árboles, cuando un pájaro que se ha alimentado de la fruta de la higuera en otras partes del bosque aterriza en la rama de un árbol huésped y deposita caca que contiene semillas no digeridas. Una de las semillas germina en una grieta de la corteza y brota un sistema de raíces aéreas que se dirige al suelo del bosque. A medida que descienden, estas raíces delgadas se entrecruzan en el tronco de soporte del desventurado huésped, formando un entramado viviente que se adhiere al árbol como una media de red gigante.

Una vez que han llegado al suelo y se han incrustado en el suelo, las raíces se espesan lentamente y envuelven gradualmente el tronco del árbol anfitrión en una camisa de fuerza de celulosa. Mientras tanto, la higuera estranguladora toma el sol en su azotea prefabricada. Su corona de hojas se extiende a través del dosel y eventualmente eclipsa al árbol anfitrión, bloqueando su luz.

Cuando una higuera está fructificando, su copa se convierte en un salón de banquetes temporal. Las noticias viajan rápidamente cuando estos restaurantes en las copas de los árboles abren sus puertas y los ansiosos clientes acuden en masa desde kilómetros a la redonda para probar el festín. Entre los beneficiarios se encuentran algunas de las especies más amenazadas del mundo, incluido el cálao de yelmo y el gibón cao vit, en peligro crítico de extinción, que dependen de los higos estranguladores fructíferos como fuente de alimento durante todo el año.

La iguana de cola espinosa de Utila, en peligro crítico de extinción y dependiente de los manglares. Fuente: Julio Bernal/FFI

Manglares, donde descansan raras lagartijas

Nos hemos maravillado muchas veces con el brillo total de los manglares. Estos árboles subestimados actúan como guardacostas naturales, aliados climáticos que devoran carbono y refugios cruciales para la vida silvestre, por encima y por debajo de la línea del agua. Es bien sabido que sus sistemas de raíces proporcionan viveros vitales para los peces de arrecife y otras formas de vida marina, pero los manglares son igualmente importantes para los animales terrestres, incluidas muchas especies amenazadas.

El mono narigudo barrigón y de nariz colgante es un primate que come manglares equipado con múltiples estómagos que le permiten digerir las hojas de manera eficiente. Confinado a los pantanos costeros de la isla de Borneo, este extraño animal está tan en peligro como extraordinario es.

Los manglares son cruciales para la supervivencia de uno de los famosos pinzones de Galápagos de Darwin. El acertadamente llamado pinzón de manglar está al borde de la extinción. Anida solo en manglares altos que se inundan con la marea alta y se alimenta exclusivamente en la abundante hojarasca dentro de estos densos pantanos.

Ninguna lista de animales que dependen de los manglares estaría completa sin la iguana de cola espinosa de Utila, llamada así por la única isla hondureña donde se encuentra. Conocida localmente como wishiwilly del suampo, es la única especie de iguana restringida por completo a los manglares, un hábitat al que se ha adaptado para escapar de la competencia de especies más grandes. La destrucción de los manglares representa una de las mayores amenazas para este lagarto en peligro crítico de extinción. 

Dugongo alimentándose en pastos marinos. Fuente: Anett Szaszi/ Biblioteca de imágenes oceánicas

Hierbas marinas: un imán para las "vacas" marinas

A pesar de su nombre, la hierba marina no es una verdadera hierba, pero cumple muchos de los mismos requisitos que su contraparte terrestre. Las praderas de pastos marinos almacenan grandes cantidades de carbono y a un ritmo mucho más rápido que, por ejemplo, los bosques tropicales. Son un refugio esencial para las criaturas marinas vulnerables, incluidos los caballitos de mar, y albergan 40 veces más formas de vida que un fondo marino arenoso. El pasto marino también proporciona alimento para algunos de los animales salvajes más icónicos, atractivos y amenazados de nuestro océano.

Las tortugas verdes adultas se alimentan casi exclusivamente de pastos marinos y algas. Estos reptiles marinos en peligro de extinción tienen piezas bucales dentadas que les ayudan a raspar y romper una comida. Los dugongos comen grandes cantidades de pastos marinos y, por razones obvias, a menudo se les llama vacas marinas. Estos sitios no solo constituyen importantes áreas de alimentación para los dugongos y las tortugas verdes, sino que también ofrecen una protección contra las marejadas ciclónicas, la erosión costera y el calentamiento global.

Magnolias: refugio seguro para los desairados

Las plantas también pueden ser importantes para los animales de maneras completamente inesperadas. Tomemos el caso del mono de nariz chata de Tonkin, que se encuentra solo en el norte de Vietnam. Una de las dos últimas poblaciones que quedan en el mundo de este primate en peligro crítico está confinada a un bosque remoto que también alberga uno de los árboles más amenazados del planeta, la Magnolia grandis, en peligro crítico.

Una plántula de Magnolia grandis en peligro crítico plantada en un bosque comunitario, Vietnam. Fuente: David Gill/FFI

La limpieza del suelo del bosque para el cultivo de cardamomo impedía la regeneración de plántulas de magnolia. Los ambientalistas han trabajado con éxito con las comunidades locales para reintroducir más de mil plántulas de Magnolia grandis en el paisaje, con una tasa de supervivencia del 80 %. Esto ha detenido y revertido la trayectoria descendente de una especie que se redujo a menos de 50 árboles maduros en todo el mundo. Gracias a las campañas locales de sensibilización que demostraron el valor de las magnolias, muchos agricultores ahora están interesados ​​en mantener y monitorear estos preciados árboles jóvenes en el bosque.

Los esfuerzos para proteger la población de árboles amenazados también benefician a otras especies en el mismo hábitat, incluido el mono de nariz chata de Tonkin. Las patrullas para monitorear tanto a los monos como a los árboles han sido fundamentales para garantizar cero caza de primates y cero extracción de magnolias del bosque en los últimos tres años. Hay planes para implementar este plan imaginativo para la conservación combinada de primates y árboles en otros sitios en Vietnam con proyectos activos enfocados en monos o gibones.

Fuente: Fauna & Flora International

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