MEDIO AMBIENTE. Cómo las olas de calor invernales afectan a los humanos y la naturaleza

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Anomalía de temperatura en Europa, 1 de enero 2023. Gran parte del continente estuvo 10 °C o más (rojo oscuro y gris) por encima del promedio a largo plazo. Gráficos WX , CC BY-NC

11 enero 2023.- Una ola de calor invernal extrema hizo que los países de toda Europa experimentaran un día de Año Nuevo 2023 sin precedentes . Se establecieron nuevos récords diarios de temperatura para el mes de enero en al menos ocho países : Bielorrusia, Chequia, Dinamarca, Letonia, Liechtenstein, Lituania, Países Bajos y Polonia.

En muchos casos, las temperaturas no solo rompieron los máximos anteriores, sino que los aplastaron por márgenes masivos. En un día típico de enero en Varsovia, Polonia, las temperaturas apenas superarían el punto de congelación, sin embargo, la ciudad experimentó recientemente 19 ℃, rompiendo el máximo de enero anterior en 5.1 ℃ .

Se establecieron nuevos récords de enero en miles de estaciones individuales en muchos otros países, como 25,1 ℃ en el aeropuerto de Bilbao en España , 0,7 ℃ más caliente que el récord anterior establecido el año pasado. Grandes áreas de Europa central y oriental experimentaron temperaturas de 10 ℃ a 15 ℃ más cálidas que el promedio para esta época del año, y eso ha persistido durante la semana.

Cuando Europa experimentó un calor extremo en julio del año pasado, murieron más de 20.000 personas. Afortunadamente, las olas de calor invernales son mucho menos mortales, pero aun así pueden afectar tanto a la sociedad humana como a los ecosistemas naturales de muchas maneras.

1. Se necesita menos energía

En Europa, las muertes debidas al clima frío superan con creces las causadas por temperaturas extremadamente altas; en el Reino Unido, hay diez veces más . Los inviernos más cálidos reducirán este exceso de mortalidad y, con la actual crisis del costo de vida , muchos se habrán sentido aliviados de que una ola de calor significara que se necesitaba menos energía para calentar sus hogares.

La demanda de electricidad está influenciada por cosas como la hora del día, el día de la semana y factores socioeconómicos como la pandemia de COVID o la guerra en Ucrania . El clima también hace la diferencia. Por ejemplo, en Polonia y los Países Bajos, la demanda fue notablemente inferior a la media, especialmente porque el 1 de enero era domingo. La extensión de la ola de calor también significó que los países pudieran recargar algunas de sus reservas de gas de invierno o baterías grandes .

Consumo de energía en Polonia del 28 de diciembre al 5 de enero. La línea roja muestra el período de la ola de calor de 2022-2023 y las líneas grises muestran los datos disponibles de 2015-2022. Hannah Bloomfield / datos: transparency.entsoe.eu 

2. Rendimientos reducidos para algunos cultivos

Sin embargo, los períodos cálidos de invierno no siempre tienen un impacto tan positivo. Por ejemplo, la falta de nieve en las montañas afecta a la agricultura y puede reducir el rendimiento de los cultivos, ya que la nieve crea un manto aislante que evita que la escarcha penetre en el suelo. Esto significa que la nieve puede aumentar la humedad del suelo más que la lluvia, mejorando así las condiciones de crecimiento más adelante en la temporada.

El gran derretimiento de la nieve en primavera recarga los embalses y permite la generación de hidroelectricidad , pero el derretimiento inesperado de la nieve puede provocar inundaciones . Los cambios en los horarios de estos eventos requerirán preparación y adaptación para permitir un suministro constante de agua donde la necesitemos.

Las temperaturas más cálidas crearán temporadas de crecimiento más largas en muchas regiones. Este no es siempre el caso, sin embargo. Un estudio reciente mostró que, para los pastizales alpinos, una temporada de crecimiento más temprana (el punto en el que la nieve se ha derretido por completo) provoca el envejecimiento y el oscurecimiento de los pastos en la última parte del verano.

3. La economía de nieve está en problemas

La ola de calor provocó el cierre de estaciones de esquí en los Alpes en lo que debería ser su época más activa del año. En enero se esperaba que las laderas tuvieran una buena capa de nieve, pero en cambio vimos campos de hierba verde.

Esto afecta la economía local donde muchas personas dependen del turismo de deportes de invierno. Eventos como la Copa del Mundo de esquí alpino de Adelboden dependen de la nieve artificial , lo que conlleva un coste ambiental adicional que aumenta la huella de carbono de las estaciones de esquí y requiere un gran suministro de agua. De hecho, los Juegos Olímpicos de Invierno de Pekín utilizaron el equivalente al agua potable diaria de 900 millones de personas para generar la nieve artificial necesaria.

4. Animales fuera de sincronía con el clima

Los humanos somos quizás afortunados, ya que somos capaces de adaptarnos. Algunas estaciones de esquí ya han abierto senderos para bicicletas de montaña en invierno para ofrecer un turismo alternativo, pero la vida silvestre y los ecosistemas no pueden adaptarse tan rápido.

En las montañas muchas especies, como la perdiz nival y la liebre de monte , cambian de color durante el invierno para camuflarse en el blanco de la nieve. El momento de este cambio está determinado por la duración del día, no por la temperatura o la cantidad de nieve. Estas criaturas corren un mayor riesgo de ser presa de ellas cuando hace más calor.

Durante el último siglo, los extremos de calor en Europa han aumentado en intensidad y frecuencia . Tanto el calentamiento general como las olas de calor se han atribuido firmemente a los humanos.

Las proyecciones futuras sugieren que estas tendencias continuarán y que las olas de calor tanto en verano como en invierno serán más calientes, durarán más y ocurrirán con más frecuencia. Necesitamos aprender a adaptarnos a estos cambios en todas las estaciones y pensar en los impactos en todos, y todo, en nuestro planeta.

Fuente: The Conversation

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