ANIMALES. El Pangolín, una especie amenazada con gran capacidad de adaptación al medio natural

Existen animales extraordinarios sobre la faz de la tierra, criaturas que, además de presentar una estética singular, son ejemplo de una ...

Existen animales extraordinarios sobre la faz de la tierra, criaturas que, además de presentar una estética singular, son ejemplo de una adaptación brutal al medio en el que han de desenvolverse. Un ejemplo claro de esto es el pangolín.

18 febrero 2023.- Este mamífero placentario con el cuerpo cubierto de escamas, se alimenta principalmente de termitas, para lo cual ha desarrollado una larga lengua pegajosa, y su boca, carece por completo de dientes. Sus escamas le sirven como mecanismo de defensa, pues cuando es atacado, tiende a hacerse una bola para protegerse con su dura piel. Su nombre viene del Malayo peng-goling (el que se enrolla).

Se estima que más de un millón de pangolines se comercializaron ilegalmente entre 2007 y 2017, convirtiéndolos en los mamíferos más comercializados del mundo. Son tímidos, sin dientes, en su mayoría nocturnos, y se quedan inmóviles cuando tienen miedo. Cubiertos por una dura armadura de escamas de queratina que representan un 20% de su peso.


Los pangolines poseen una herencia evolutiva única, habiéndose separado de otros mamíferos mientras los dinosaurios todavía caminaban la tierra. Hay cuatro especies en África y cuatro en Asia; todos son ahora vulnerables a la extinción y dos están en peligro crítico.

Su dieta está basada en insectos, a los que detecta gracias a su extraordinario olfato, algo que hace durante las noches, pues es un animal eminentemente nocturno.  Respecto a su sociabilidad, son animales nómadas, solitarios y esquivos respecto a otros animales, especialmente con el hombre.

Su hábitat se da en los bushlands, los bosques del centro de África y las sabanas, y el pangolín asiático habita entre Borneo hasta Pakistán. Suelen vivir en madrigueras que cavan en el suelo, utilizando sus potentes garras que pueden llegar a romper una pierna humana. 


Podemos destacar las siguientes singularidades:

- Los pangolines se alimentan de hormigas y termitas. Por ello tienen un cuerpo adaptado para comer miles de ellas. Un pangolín adulto puede comer unos ¡70 millones de hormigas cada año!
- La lengua de este animal puede llegar a medir más que el propio tamaño de su cuerpo. Es una “herramienta” perfecta para cazar a las hormigas y termitas en sus nidos.
- Los pangolines mojan su lengua con una saliva especial que funciona como “pegamento de hormigas”, todas las hormigas que son tocadas por su lengua, se quedan pegadas a ella hasta que vuelve al estómago.
- Los pangolines no tienen dientes ni mastican, en su lugar se tragan unas pocas piedras y con ellas y los movimientos de su estómago son capaces de “triturar” a las hormigas.
- Pueden cerrar sus orejas y su nariz para que no puedan meterse insectos por ellas cuando están “cazando”
-  Los pangolines tienen una vista muy pobre, pero cuentan con un excelente sentido del olfato.
- Los pangolines segregan un ácido fétido parecido al de las mofetas por unas glándulas situadas cerca de su ano. Lo utilizan tanto para marcar territorio como para ahuyentar a sus atacantes.
- Las crías de pangolín son transportadas por sus madres en la cola.



Se cree que los pangolines, escamosos, tímidos y sensibles, son los mamíferos no humanos más traficados del mundo. Sus escamas, que están hechas de queratina (el material de las uñas), no tienen propiedades curativas científicamente probadas, pero son demandadas para su uso en la medicina tradicional china. Las ocho especies están en peligro de extinción, a pesar de la prohibición de 2017 del comercio internacional. Los expertos estiman que más de un millón de pangolines han sido cazados furtivamente entre 2000 y 2013.

El comercio internacional de las cuatro especies de pangolines asiáticos está prohibido desde 2000. En 2017 entró en vigencia una prohibición del comercio internacional de las ocho especies , aprobada por los 183 gobiernos que son parte de la Convención sobre Comercio Internacional de Especies en Peligro de Extinción (CITES), el tratado que regula el comercio transfronterizo de animales salvajes y sus partes. Al menos 67 países y territorios en seis continentes han estado involucrados en el comercio de pangolines, pero los envíos con las mayores cantidades de escamas se han originado en Camerún, Nigeria, Sierra Leona y Uganda, según un análisis de Traffic. Y se han estado dirigiendo principalmente a China.

A las empresas farmacéuticas de China se les ha permitido obtener unas 29 toneladas de escamas de pangolín cada año. Estas compañías usan escamas almacenadas durante décadas, pero los orígenes no se rastrean cuidadosamente.

Los pangolines se comen como carne de animales silvestres en África occidental y central y algunos grupos indígenas en el sur y sudeste de Asia. Sus partes también se usan en Ghana, Nigeria, Sudáfrica y otros lugares del África subsahariana como medicina tradicional. Y entre algunas personas en Vietnam y China, la carne de pangolín se considera un manjar. Pero es la demanda de sus escamas lo que está acabando con los animales. Típicamente secas, molidas en polvo y puestas en pastillas, las escamas de pangolín se usan en una variedad de remedios chinos tradicionales , desde tratamientos para ayudar a las madres con lactancia hasta alivio para la artritis y el reumatismo. Las escalas se pueden encontrar en los mercados de medicamentos en toda Asia, incluidos Vietnam, Tailandia, Laos y Myanmar.

Nadie sabe realmente cuántas toneladas de escamas de pangolín se pasan de contrabando cada año, esa es la naturaleza del mercado negro. Pero sí sabemos que es mucho, y sabemos que los envíos más grandes van a China.

El problema es que nadie ha descubierto cómo criar pangolines a escala comercial. Los pangolines se estresan tan fácilmente. Y no se recuperan rápidamente. La mayoría de los pangolines no sobreviven más de 200 días en cautiverio, y mucho menos se reproducen y dan a luz. Mantener vivos a los pangolines en cautiverio es una tarea gigantesca. Además de su dieta única, requieren cuidados especiales porque son propensos a las úlceras estomacales y la neumonía, generalmente causadas por el estrés. 


Los pangolines terrestres de Temminck caminan sobre sus patas traseras, usando sus colas y patas delanteras para mantener el equilibrio. Sus lenguas pegajosas, casi tan largas como sus cuerpos, están ancladas en la base de sus costillas.

En 2016, el Convenio CITES, que implica a más de 180 países, alcanzó un acuerdo para prohibir totalmente el comercio de pangolines, un gran paso para proteger a la especie de la extinción. Sin embargo, el tráfico ilegal de la especie continúa. 

Entre 2010 y 2020 las aduanas de 27 países se incautaron de más de 27 toneladas de escamas y otras partes de pangolín. En la última década más de un millón de pangolines fueron capturados y vendidos en los mercados ilegales sin ningún control sanitario lo que supone un problema para la supervivencia de estos animales y un grave riesgo para la salud de los consumidores y de la humanidad, ya que pueden ser reservorios y vectores de enfermedades, como la Covid-19.

En la actualidad, de las ocho especies de pangolines que existen (4 africanas y 4 asiáticas) dos de ellas en situación crítica y el resto están muy amenazadas e incluidas en la Lista Roja de la UICN.

L
as redes criminales organizadas que mueven el marfil también mueven escamas de pangolín, según el Centro de Estudios Avanzados de Defensa, un grupo de investigación con sede en Washington, DC que se enfoca en redes ilícitas, incluido el crimen organizado de vida silvestre. Dichos delitos suelen estar asociados con el lavado de dinero, el fraude fiscal, la posesión ilegal de armas y otros delitos.

Países del sudeste de Asia fueron el principal proveedor de pangolines al mercado negro chino. Ahora, los traficantes se han volcado en África para satisfacer la demanda a medida que las poblaciones asiáticas se desploman.

Hasta ahora, la medicina occidental no ha encontrado evidencia de que las escamas de pangolín, que consisten en queratina, el mismo material que compone las uñas, el cabello y el cuerno de rinoceronte, tengan algún efecto fisiológico en los humanos. Pero los textos de medicina tradicional sostienen que las escalas pueden ser efectivas para tratar los desequilibrios en el cuerpo, como la "estasis sanguínea", una afección que puede provocar un dolor punzante o intenso y puede estar asociada con trastornos menstruales, problemas con la lactancia y artritis.

Los pangolines parecen armadillos escamosos, pero están más estrechamente relacionados con los osos y los perros. Constituyen su propio orden taxonómico, y si desaparecen, no quedarán nada como ellos en la Tierra.



Los pangolines no tienen dientes pero están muy adaptados a su dieta de hormigas y termitas con lenguas extremadamente largas y pegajosas, que pueden alcanzar el interior de los nidos de los insectos. A diferencia de la lengua de otros animales, la del pangolín se adhiere al extremo del esternón, que se extiende hasta el abdomen.

ESPECIES AFRICANAS
1. Pangolín de TemminckSmutsia temminckii
Esta es la única especie que camina sobre sus patas traseras, usando su gran cola como contrapeso Esto mantiene sus garras delanteras afiladas para cavar.



2. Pangolín de vientre negro. Phataginus terradactyla
Es el más pequeño de las ocho especies y el único con piel negra. Tiene 47 vértebras en su cola, más que en la de cualquier otro mamífero.



3. Pangolín de vientre blanco. Phataginus tricuspis
Es el más común de los pangolines que habitan en los árboles, y la principal especie furtiva en África. Vive en los densos bosques tropicales.



4. Pangolín gigante. Smutsia gigantea
Es el más grande. Puede pesar más de 40kg. Los pangolines no tienen dientes y usan una lengua pegajosa. Se puede levantar sobre sus patas traseras más de medio metro para capturar termitas.



ESPECIES ASIÁTICAS
1. Pangolín chino. Manis pentadactyla
Es el único que hiberna en invierno. Ha sido cazado tanto, que a mediados de la década de 1990 casi se había extinguido.



2. Pangolín indio. Manis crassicaudata
Es la especie asiática más grande. Se extiende hasta el oeste de Pakistán. Al igual que otros pangolines, los bebés de menos de seis meses viajan en la espalda de sus madres.



3. Pangolín sunda. Manis javanica
Especie terrestre y arbórea. Se cree es la que más se trafica. Las escamas protegen a los pangolines de picaduras mientras se alimentan de hormigas.



4. Pangolín filipino. Manis culionensis
Este pangolín arbóreo es endémico de Palawan y de las cercanas islas filipinas. Los cazadores a veces usan perros para rastrear estos y otros pangolines.





Fuente: https://www.nationalgeographic.com/news/wildlife-watch/

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