SALUD. Microplásticos: ¿son las alternativas plásticas más seguras para nuestra salud?

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21 febrero 2023.- La contaminación plástica ahora es generalizada en nuestro medio ambiente, contaminando en todas partes, desde nuestros hogares y lugares de trabajo hasta los rincones más profundos del planeta . El problema aparece regularmente en los titulares, y la atención se centra en particular en la contaminación de los océanos .

Las sorprendentes imágenes de la contaminación plástica pueden parecer muy lejanas a nuestras vidas, pero no deben distraernos de un problema que es menos visible y, por lo tanto, recibe mucha menos atención y afecta a los seres humanos y los ecosistemas: la contaminación por microplásticos y nanoplásticos.

A diferencia de los macroplásticos, que resultan de la degradación de objetos más grandes (que se encuentran en forma de escamas de pintura o fibras, por ejemplo), los microplásticos suelen definirse como partículas cuyo tamaño o dimensiones no superan los 5 mm. No tienen tamaño mínimo.

En cuanto a los nanoplásticos, estos no pueden tener más de 0,1 micras, lo que equivale a 1/10.000 de milímetro. Instintivamente, pudimos predecir que las partículas más pequeñas podrían ingresar a los organismos, pero esto nunca se había demostrado hasta hace poco.

Microplásticos en nuestra sangre

En 2022, un estudio realizado por varios equipos en los Países Bajos mostró por primera vez que los microplásticos estaban presentes en la sangre de 22 voluntarios humanos sanos en una concentración promedio de 1,6 mg/L .

Los tipos de plásticos detectados variaron mucho, e incluyeron tereftalato de polietileno (PET), que se utiliza para fabricar botellas de agua y otros artículos; polietileno, utilizado para producir envases de alimentos; y poliestireno, cuyos usos incluyen envases de productos frescos y potes de yogur.

Cabe señalar que el estudio se centró únicamente en partículas con dimensiones de 700 nm y superiores, y que aún no hay información sobre las partículas más pequeñas clasificadas entre las muchas formas de nanoplásticos.

Efectos adversos para la salud en los animales

Aunque en el estudio no se informaron efectos sobre la salud humana, las investigaciones realizadas en animales o utilizando modelos celulares (algunos de los cuales modelaron células humanas) han documentado una serie de impactos biológicos de los microplásticos, incluidas lesiones celulares, estrés oxidativo y daño al ADN .

En estos casos, o los microplásticos provocan los efectos directamente o actúan como portadores de otras sustancias nocivas. Además, algunas de estas sustancias, como los bisfenoles o los ftalatos, se encuentran realmente en la composición de algunos plásticos.

Generalmente, esta contaminación puede manifestarse como inflamación o fibrosis, cuyos efectos ya se observan en humanos por otras vías de entrada, como las vías respiratorias. Los pulmones, por ejemplo, han sido un sitio reportado de contaminación para los trabajadores de la industria del plástico .

Migración a comida y bebida

¿Cómo podemos explicar esta contaminación de los voluntarios sanos en el estudio? En pocas palabras, está vinculado a la cadena alimentaria, aunque este método de exposición a los microplásticos sigue siendo difícil de caracterizar o medir, con resultados que varían drásticamente entre 0,2 mg por año y 0,1 a 5 g por semana .

No obstante, una gran cantidad de estudios (más de 1000) indican claramente que varias moléculas pueden migrar a los alimentos o bebidas al entrar en contacto. Este es el caso de las botellas deportivas de plástico reutilizables, que desprenden una gran cantidad de componentes, y más cuando se limpian en el lavavajillas .

Una forma efectiva de prevenir los riesgos potenciales para la salud de los microplásticos y nanoplásticos sería reducir nuestra exposición, especialmente en nuestro tracto digestivo. Es vital para nosotros cambiar las prácticas a nivel del consumidor, particularmente con los más vulnerables: mujeres embarazadas, bebés, niños pequeños y adolescentes, cuyos sistemas de desintoxicación aún no han madurado y cuyos cuerpos aún se están desarrollando.

También se debe tener en cuenta que estos grupos están más expuestos a los plásticos por libra de masa corporal que los adultos, lo que agrava aún más los riesgos para su salud.

Los peligros de recalentar alimentos en recipientes de plástico

Los cambios positivos que podemos hacer incluyen reducir nuestro consumo de productos procesados ​​y productos crudos empacados; limitar el uso de recipientes o componentes hechos incluso parcialmente de plástico (como vasos de cartón, cajas de pizza, etc.); y evitar almacenar, cocinar o recalentar alimentos en recipientes de plástico (al usar un microondas, por ejemplo).

Esto se debe a que se ha demostrado que el calor hace que los componentes plásticos se rompan , lo que, a su vez, hace que las partículas se filtren en nuestros alimentos .

Estos hábitos más positivos también ayudarían a reducir la cantidad total de microplásticos y nanoplásticos en nuestro entorno y ecosistemas, lo que conduciría a una disminución natural de la contaminación de nuestro sistema digestivo.

A partir de 2025, Francia prohibirá los envases de plástico de un solo uso en la restauración colectiva (especialmente en los comedores escolares).

Pero, ¿las alternativas son mejores? En Francia, corresponde a cada municipio elegir qué materiales alternativos utilizar, ya sean acero inoxidable, celulosa (un componente de las paredes celulares de las plantas), bambú o bioplásticos.

Menos de la mitad (44%) de los bioplásticos producidos hoy en día son biodegradables debido a su composición química. Shutterstock

Los bioplásticos pueden no ser más seguros

Los envases fabricados con bioplásticos son una alternativa práctica y muy utilizada por la industria agroalimentaria, ya que son más ligeros que los recipientes más convencionales, supuestamente “inertes”, de acero inoxidable o vidrio.

Pero, ¿de qué están hechos los bioplásticos? Se obtienen de plantas, pero se mezclan con materiales sintéticos para garantizar que sean tan impermeables como los plásticos tradicionales.

Al ver el prefijo "bio", los consumidores pueden creer que están comprando un producto natural que no presenta ningún riesgo para la salud. En términos de regulaciones, los bioplásticos deben someterse a las mismas pruebas que otros envases de plástico, y su tasa de migración a los alimentos también tiene un tope de 60 mg/kg.

Desafortunadamente, solo se ha llevado a cabo una pequeña cantidad de pruebas (principalmente con respecto a sus efectos sobre el ADN), ninguna de las cuales examina sus impactos potenciales como disruptores hormonales. La literatura científica reciente aún no ha demostrado si son o no inofensivos para los humanos. Por último, en lo que respecta a la biodegradabilidad, todos los bioplásticos aún se descomponen en microplásticos.

Tenga cuidado con las "alternativas"

Es importante considerar estas preguntas en un mundo que tiende a ignorar el impacto ambiental de ciertos productos al ofrecer alternativas (piense en biocombustibles, hidrógeno "verde" o cigarrillos electrónicos) cuyos efectos en sí mismos son poco conocidos. 

En este sentido, la sustitución del bisfenol A por otros bisfenoles (como S y F) debería hacer que la comunidad científica se detuviera y pensara, ya que los informes muestran cada vez más que tienen efectos similares u otros efectos nocivos.

Dado su origen y método de fabricación, parece apropiado hacer estas mismas preguntas con respecto a los “bioplásticos”, para evitar que los consumidores se conviertan inadvertidamente en una fuente de contaminación ambiental cuando intentan ser ecológicos. En Francia, la Agencia Nacional para la Seguridad y la Salud Alimentaria, Medioambiental y Laboral ( ANSES ) también desaconseja el uso de bolsas de plástico de un solo uso "biodegradables" o "compostables" en los contenedores de compost domésticos, ya que no es seguro que estos productos se rompan. completamente durante el compostaje.

Es crucial que las autoridades locales estén mejor informadas sobre las características de los bioplásticos. Esto les permitirá diseñar políticas que ayudarán a proteger a los consumidores, especialmente a los niños, que son particularmente vulnerables a la contaminación.

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