MEDIO AMBIENTE. El humo de los incendios forestales se come el ozono que nos protege de la radiación peligrosa

  Esta imagen de la NASA muestra el humo de los megaincendios en la costa este de Australia durante el Verano Negro. Fuente: NASA ¿Puede el ...

 

Esta imagen de la NASA muestra el humo de los megaincendios en la costa este de Australia durante el Verano Negro. Fuente: NASA

¿Puede el humo de los incendios forestales reducir la concentración de ozono en la estratosfera? Hace una década, podríamos haber sido escépticos. Pero hay un creciente cuerpo de investigación que muestra un vínculo claro.

09 marzo 2023.- El año pasado, la experta del MIT Susan Solomon y sus colegas publicaron un estudio innovador que muestra que las 900 000 toneladas de humo y partículas de incendios forestales emitidas durante el Verano Negro 2019-20 de Australia, de hecho, diluyeron el paraguas de ozono que nos protege .

El ozono flota entre 20 y 25 kilómetros sobre nuestras cabezas y actúa como un protector solar en el aire. Su concentración es pequeña, hasta 15 partes por millón, pero es muy eficaz para bloquear los dañinos rayos ultravioleta-B del sol. Sin esta capa, muchas plantas morirían, mientras que los humanos y otros animales sufrirían cánceres de piel.

Los incendios del Verano Negro quemaron tantos bosques y matorrales en todo el país que produjeron enormes nubes pirocúmulos . Los incendios estaban creando su propio clima, enviando columnas de humo a los tramos más altos de nuestra atmósfera, donde las partículas de humo interactuaban con el ozono. Ese único verano australiano de fuego eliminó el 1% del ozono de la atmósfera, daño que tardará una década en repararse.

Ahora, los investigadores de Solomon han descubierto cómo lo hace realmente el humo. En su nueva investigación , detallan la química involucrada. Esta investigación es importante, ya que ingresamos a lo que se ha denominado el Piroceno, la era del fuego , con incendios forestales que ya crecen en tamaño e intensidad a medida que el mundo se calienta.

Entonces, ¿cómo se rompe el ozono con el humo?

Los australianos se familiarizaron demasiado con la vista y el olor del humo de los incendios forestales durante el Verano Negro. Pero, ¿qué hay en él?

En 2022, el agujero de ozono sobre la Antártida fue el más bajo que jamás haya existido. Pero eso podría cambiar. Fuente: Joshua Stevens/NASA Earth Observatory

Las partículas en el humo de los incendios forestales son carbonosas y consisten en material vegetal quemado y parcialmente quemado junto con sulfatos, compuestos que pueden ser bombeados a la atmósfera por volcanes, quema de combustibles fósiles o incendios forestales.

El problema es que estas partículas carbonosas se unen bien a sustancias como el cloruro de hidrógeno que proviene de los compuestos químicos que se encuentran en las plantas vivas. Otros compuestos con cloro también están involucrados en el humo, como el nitrato de cloro reactivo y el ácido hipocloroso.

Las diminutas partículas de humo actúan como transporte, llevando estas sustancias que contienen cloro más y más alto a la estratosfera. Una vez allí, el cloro se dedica a destruir el ozono , molécula a molécula. Cada átomo de cloro puede separar cientos de moléculas de ozono, lo que significa que una pequeña cantidad puede tener un impacto desproporcionado.

A medida que cambia el clima, los incendios más frecuentes e intensos pueden retrasar la recuperación de la capa de ozono estratosférico. Fuente: Nature

Para averiguarlo, Solomon y sus colegas se basaron en gran medida en modelos de la química atmosférica. Sus resultados coincidieron bien con las observaciones experimentales realizadas por satélite. Entonces, aunque las interacciones químicas no se han mostrado completamente, la imagen general probablemente sea correcta.

Tal vez recuerde que los átomos de cloro estaban en el centro de nuestros temores sobre el agujero en la capa de ozonoHace casi 50 años, los científicos descubrieron que nuestra capa protectora de ozono se estaba adelgazando y la conectaron con los clorofluorocarbonos (CFC) densos en cloro que se usan en las latas de aerosol y los refrigeradores.

El área de mayor pérdida se denominó "agujero de ozono", que todavía aparece sobre la Antártida cada año en primavera en forma más pequeña.

La forma en que respondimos a la pérdida de ozono estratosférico es notable, en retrospectiva. En 1987, las naciones acordaron el Protocolo de Montreal, que prohíbe la fabricación y el uso de CFC. Funcionó, y las concentraciones de ozono ahora se están recuperando alrededor de un 1% al año. 

Diminutas concentraciones de ozono en la estratosfera juegan un papel notable en la protección de la vida en la tierra. Fuente: Shutterstock

¿Qué significa esto para el futuro?

Significa que la capa de ozono se degradará lentamente por el humo de los incendios forestales. Los incendios arden en los hemisferios norte y sur, y su humo es barrido por todo el mundo por procesos naturales. Eso indica que es probable que veamos una caída de las concentraciones de ozono en nuevos lugares en lugar de solo alrededor del Polo Sur. Las áreas afectadas incluirían las latitudes medias alrededor del ecuador, donde viven miles de millones de personas.

El ozono se repone solo. Se forma y destruye continuamente en la estratosfera. El balance neto de estos procesos competitivos ha sido, hasta ahora, una concentración constante pero pequeña de ozono. Esta capa hace posible la vida al absorber lo peor de la luz ultravioleta que cae del sol y brindarnos una medida de protección contra la radiación dañina para la piel.

Un mundo más cálido es uno con más fuego , lo que afecta áreas como la tundra siberiana, las montañas de California y las praderas de Kenia.

Esta investigación es otra advertencia más sobre los peligros del cambio climático no mitigado. El humo de los incendios forestales podría deshacer el buen trabajo del Protocolo de Montreal.

En retrospectiva, lograr este protocolo parece relativamente sencillo: prohibir una clase de productos químicos. Detener el humo de los incendios forestales devorando nuestro paraguas de ozono significa revertir los efectos del cambio climático. 

Fuente: Nature

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