CIENCIA. Comprendiendo la afantasía, la incapacidad de imaginar cosas con el "ojo de la mente"

  Cuando se les pide que imaginen una puesta de sol, la mayoría de las personas pueden visualizarla. (Viresh Thakur/Unsplash) No fue hasta 2...

 

Cuando se les pide que imaginen una puesta de sol, la mayoría de las personas pueden visualizarla. (Viresh Thakur/Unsplash)

No fue hasta 2015 que al profesor Adam Zeman se le ocurrió por primera vez un término para describir la peculiar condición de no tener ojo mental. Lo llamó afantasia , y antes de que tuviera un nombre, muchos de los que resuenan con la descripción no tenían idea de que otros procesaban la información de manera diferente. Ahora, casi 10 años después, Zeman ha publicado un repaso de todo lo que hemos aprendido hasta ahora sobre este misterioso fenómeno.

29 marzo 2023.- Cuando se les pide que cierren los ojos e imaginen una puesta de sol, la mayoría de las personas pueden recordar una imagen del sol poniéndose en el horizonte. Algunas personas pueden experimentar detalles más vívidos, como colores vibrantes, mientras que otras pueden producir una imagen mental borrosa o sin detalles. Pero investigaciones recientes han encontrado que algunas personas no experimentan imágenes mentales en absoluto.

Esta falta de imágenes mentales se llama afantasía Las personas con afantasía a menudo se sorprenden cuando se enteran de que otros ven imágenes mentales en sus mentes. Muchas personas con afantasía han dicho que asumieron que los demás estaban hablando metafóricamente cuando describieron haber visto algo en su "ojo mental".

Esto se debe a que nuestros procesos mentales internos no son visibles para los demás, por lo que es fácil suponer que las mentes de todos funcionan de la misma manera. Se estima que aproximadamente el cuatro por ciento de las personas tienen afantasía .

Las personas con afantasía informan una falta de imágenes visuales, y el 97 por ciento también informan déficits en al menos otra modalidad de imágenes , como ser incapaz de imaginar ciertos sonidos o sabores.

Imágenes mentales cotidianas

Las imágenes mentales están involucradas en muchos otros procesos cognitivos cotidianos. Por ejemplo, las imágenes visuales y espaciales pueden desempeñar un papel importante en la memoria autobiográfica. Un estudio encontró que las personas con tendencia a generar imágenes mentales vívidas de alta resolución de objetos y escenas pueden recordar recuerdos personales más rápidamente y con mayor detalle .

Las personas con afantasía son capaces de recordar hechos autobiográficos, pero al recordar hechos de la vida informan menos detalles y una experiencia menos emocional , a pesar de calificar los hechos como importantes o personalmente relevantes.

Las imágenes mentales también se experimentan cuando se sueña. Curiosamente, el 60 por ciento de las personas con afantasía reportan imágenes visuales en sus sueños , aunque la calidad de su experiencia es diferente a la de las personas con una capacidad de visualización típica. Cuando sueñan, las personas con afantasía informan una experiencia reducida en todos los sentidos, una conciencia general más baja y una menor sensación de control.

Las personas con afantasia aún pueden tener sueños visuales, aunque con experiencias sensoriales reducidas. (Shutterstock)

El hecho de que las personas con afantasía tengan algunas imágenes mentales preservadas mientras sueñan sugiere que la afantasía podría ser un déficit en las imágenes mentales voluntarias (la capacidad de traer imágenes deliberadamente a la mente) en lugar de las imágenes mentales involuntarias.

Imaginería y lectura

Muchas personas también usan imágenes mentales cuando leen. Cuando leemos, creamos modelos mentales para ayudar a dar sentido a las palabras y oraciones, y las investigaciones muestran que creamos estos modelos usando imágenes mentales.

Por ejemplo, después de leer una oración como "el guardabosque vio el águila en el cielo", las personas tienden a reconocer más rápido una imagen de un águila con las alas extendidas, en lugar de una imagen de un águila sentada . Esto se debe a que visualizan o simulan la situación descrita en la oración, y esto puede ayudarlos a identificar rápidamente una imagen que coincida con la situación imaginada.

La afantasía parece afectar si las personas construyen o no modelos mentales mientras leen. Un estudio encontró que al leer descripciones de escenarios aterradores, las personas con afantasía mostraban menos respuestas emocionales o fisiológicas , lo que sugiere que su comprensión se vio menos afectada por la experiencia sensorial imaginada o simulada.

Estas simulaciones también pueden ocurrir de manera subconsciente cuando leemos palabras sueltas y pueden ayudarnos a acceder a los significados de las palabras más rápidamente . Por ejemplo, al leer palabras relacionadas con experiencias sensoriales como la visión, la acción y el olfato, las áreas del cerebro responsables de estos sentidos también están activas Sin embargo, actualmente no hay investigaciones sobre si esto también es cierto para las personas con afantasía, por lo que no sabemos si subconscientemente simulan información sensorial o motora cuando leen palabras sueltas.

Diferentes modos

Las personas con afantasía no siempre consideran que su falta de imágenes mentales sea algo negativo. Algunos incluso dan crédito a su falta de imágenes por el éxito en otras áreas como la ciencia y las matemáticas .

Las personas con afantasía también persiguen vocaciones creativas en campos como las artes visuales o la escritura, por lo que no es lo mismo imaginario mental que imaginación. De hecho, la Universidad de Glasgow organizó una exposición de arte que presentaba obras de artistas con afantasía y aquellos con hiperfantasía (imágenes mentales extremadamente vívidas) .

A medida que la investigación ha avanzado durante esta última década, hemos aprendido que existen subtipos de afantasia. Algunas personas pueden tener dificultades para reconocer rostros, mientras que otras no; algunos tienen problemas con la memoria autobiográfica , el recuerdo de su propia historia personal. En un pequeño número de personas con afantasia, parece estar relacionada con rasgos comúnmente observados en personas autistas.

La incapacidad de visualizar imágenes aterradoras significa que las personas con afantasia pueden no reaccionar con tanta fuerza ante las historias espeluznantes . También puede ser una ventaja en el mundo científico , mientras que la hiperfantasia (una imaginación visual súper vívida) puede predisponer a alguien a tener éxito en las artes.

Un informe de caso reciente incluso describe a una mujer que aparentemente pudo revertir su afantasia tomando hongos mágicos. Pero sin recurrir a drogas que alteran la mente, el mundo de la imaginación visual no es una zona totalmente prohibida para las personas con afantasia: las investigaciones sugieren que la mayoría de ellas todavía tienen sueños visuales .

El descubrimiento de condiciones como la afantasía nos dice que puede haber diferentes "modos" de cognición. Para algunas personas, pensar puede implicar simular experiencias sensoriales pasadas, tanto consciente como inconscientemente. Para otros, y para las personas que tienen afantasía, pensar puede implicar acceder a hechos.

La afantasía nos muestra que hay diversidad en la cognición humana: a pesar de nuestras suposiciones, nuestras mentes no funcionan de la misma manera. La investigación sobre afantasía apenas comienza, pero es una vía prometedora para comprender mejor el funcionamiento interno de la mente humana.

Fuente: Trends in Cognitive Sciences .

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