MITOS Y LEYENDAS. Los vikingos: desentrañado la realidad de entre la ficción

  El tapiz de Bayeux (arriba, detalle) es un gran lienzo bordado a mano que representa la conquista normanda de Inglaterra liderada por Guil...

 

El tapiz de Bayeux (arriba, detalle) es un gran lienzo bordado a mano que representa la conquista normanda de Inglaterra liderada por Guillermo el Conquistador en 1066, año que marca el final de la ocupación vikinga de las islas británicas. El monarca anglosajón Harold II había repelido una invasión noruega en Stamford Bridge, cerca de York, pero poco después llegó la del duque normando, en la que él murió y su ejército fue derrotado en Hastings. Los normandos, «hombres del norte», deben su nombre a los nórdicos (vikingos) que se asentaron en el norte de Francia. BARNABAS DAVOTI / SHUTTERSTOCK

Los vikingos siempre han estado envueltos en mitos y malentendidos. Las leyendas surgieron con sus primeras incursiones en las islas británicas, a finales del siglo VIII, y desde entonces no han dejado de cautivar nuestra imaginación, inspirando óperas, películas, novelas, cómics e incluso videojuegos, lo que dificulta más, si cabe, discriminar entre realidad y ficción. Hoy la ciencia sigue investigando a los vikingos, desenterrando sus vestigios y sondeando sus orígenes.

10 septiembre 2023.- Los hallazgos más recientes confirman que los vikingos fueron los primeros europeos en pisar el Nuevo Mundo, como mínimo 400 años antes que Colón, y los resultados de los primeros tests genéticos de sus restos sugieren que conformaban un grupo diverso. Las excavaciones exhuman tesoros enterrados, como las joyas halladas en noviembre de 2022 a las afueras de Estocolmo, dando alas una vez más a nuestra fascinación por aquellos antiguos incursores. Mientras los arqueólogos rellenan las lagunas de nuestro conocimiento sobre los vikingos, examinamos algunos de los mitos más perdurables que han inspirado.

Se tiende a pensar en los vikingos como una nación unida, pero realmente convendría más describirlos como grupúsculos comandados por caudillos electos. Aquellas tribus habitaban la actual Escandinavia, y algunas de ellas cooperaban entre sí para organizar incursiones de saqueo y pillaje a países extranjeros.

Este asentamiento vikingo se construyó para el rodaje de una película al pie del monte Vestrahorn, una majestuosa montaña situada en la península de Stokksnes, en el sudeste de Islandia. NICK FOX / SHUTERSTOCK


«Vikingo» denota una actividad, no un pueblo. En los dos siglos que abarcan la era vikinga, la mayoría de los habitantes del norte de Europa se dedicaban a la pesca, la agricultura, el comercio y la artesanía. «"Hacerse vikingo" era una opción para los varones jóvenes que les permitía acumular honor y botines de guerra, pero era raro que un hombre participase en incursiones extranjeras a lo largo de toda su vida», escribe el académico de Oxford Brian McMahon en un libro sobre mitos y rituales de los vikingos en la isla de Man.

La propia etimología del término es dudosa. En nórdico antiguo solía usarse en el sentido de «pirata» o «saqueador». Probablemente procedía de una palabra anterior contemporánea a los vikingos. Para McMahon, alude a quienes «cruzaban el mar para asaltar y saquear. Vik significa "bahía" o "cala", una voz que está presente en el topónimo islandés Reikiavik, colonizado por emigrantes escandinavos hacia el año 870 de nuestra era».

Aunque sin duda los vikingos infundían pavor, según los expertos la violencia era endémica en aquella época. No superaban en brutalidad a los representantes de otras naciones o tribus. Asesinatos, incendios y saqueos estaban a la orden del día. 

Esta embarcación del siglo IX apareció en un túmulo junto a los restos de un caudillo vikingo en Gokstad, Noruega. Se trata de un snekke (en nórdico antiguo snekkja), el caballo de batalla de la flota vikinga. Hoy está expuesto en el Museo del Barco Vikingo de Oslo.


La ventaja de los ejércitos vikingos era la movilidad que les proporcionaban sus drakkar, también llamados långskips, embarcaciones ligeras de fondo plano y con una única vela cuadrada. El armamento vikingo era el típico de la época. Blandían sobre todo lanzas, espadas de un metro de largo y, a veces, hachas de combate. No podía faltar el escudo redondo de madera con un aro de refuerzo metálico, para que el guerrero se protegiese de los golpes y flechas del enemigo. También se utilizaba para formar la línea defensiva.

La mayoría de las comunidades vikingas vivían de la agricultura. Las mujeres solían ocuparse del hogar, como el que se recrea en esta imagen, pero también gozaban de derechos –podían heredar tierras– y libertad para emprender sus negocios. Los vikingos tenían esclavos, a los que capturaban en sus expediciones de saqueo. Los cautivos realizaban trabajos penosos, pero también eran mercancía: algunos se enviaban a Constantinopla para trocarlos por sedas y otros artículos.

Hallado en Jelling, Dinamarca, este ornado cáliz de plata de la era vikinga permite adivinar el estatus social de su propietario. CM DIXON / PRINT COLLECTOR / GETTY IMAGES


A los saqueadores escandinavos se les achaca otra costumbre execrable: dejar la marca del «águila de sangre» en víctimas vivas. El ritual en cuestión consistía en dejar expuestas las costillas, cortarlas desde la columna vertebral y separarlas. A continuación se extraían los pulmones y se colocaban de forma que pareciesen unas alas, hay quien dice que para que el cuerpo pudiese volar hacia Odín, el dios principal de la mitología nórdica.

Roberta Frank, profesora de Yale, siempre ha puesto en entredicho la veracidad de este ritual, convencida de que probablemente fue una invención de los primeros escritores escandinavos cristianos en su empeño por estigmatizar a sus antepasados paganos. «El procedimiento del águila de sangre varía de un texto a otro, volviéndose más escabroso, pagano y parsimonioso a cada siglo que pasa», escribió en la revista English Historical Review.

Un grupo de científicos de la Universidad de Islandia y de la Universidad de Keele, en Inglaterra, ha analizado si era materialmente posible ejecutar el «águila de sangre» sobre una víctima viva. En un artículo publicado en Speculum: A Journal of Medieval Studies, exponen su conclusión: si bien era anatómicamente posible con las herramientas disponibles en la época, la víctima habría muerto desangrada o asfixiada en las primeras fases de la tortura. La ejecución completa solo sería posible sobre un cadáver. Hasta que los arqueólogos encuentren un cadáver con pruebas de haber sufrido el ritual, nunca sabremos si existió de veras. 

Hallado en 1943 en un túmulo funerario noruego, este casco guerrero de hierro es el único descubierto hasta la fecha en Escandinavia. Es probable que los cascos no formasen parte del equipamiento vikingo estándar; quizá pesasen demasiado para unos guerreros en constante movimiento, dicen los expertos. MUSEO DE HISTORIA CULTURAL, UNIVERSIDAD DE OSLO / KIRSTEN J. HELGELANDD


Algunos mitos pueden atribuirse a la tradición popular; sin ir más lejos, el famoso casco con cuernos. El único casco de la época vikinga que se ha encontrado, el casco de Gjermundbu aparecido en Ringerike, Noruega, se parece un poco a la máscara de Batman, pero sin las orejas puntiagudas. Ni rastro de cuernos.

Uno de los artífices de la imagen del casco con cuernos está perfectamente identificado: Carl Emil Doepler, diseñador del vestuario con que se estrenó la ópera de Wagner El anillo del nibelungo en el Festival de Bayreuth de 1876. Otro propagador decimonónico del tópico fue el pintor sueco Johan August Malmström, que incluyó cascos con cuernos en sus ilustraciones de las sagas nórdicas.

La palabra «vikingo» evoca la imagen de un hombre fornido, rubio y de ojos azules. En otras palabras, y en nuestro contexto actual, Chris Hemsworth en las películas de Thor. Pero Lise Lock Harvig, de la Universidad de Copenhague, concluyó a partir de estudios de ADN realizados en esqueletos hallados en tumbas medievales que en aquellos tiempos existía una mezcla variopinta de rubios, pelirrojos y morenos, igual que hoy. La sociedad vikinga no era exclusivamente de ascendencia escandinava. «Por entonces ya se trataba de una mezcla cultural y étnica», afirma Harvig.

Este brazalete de plata del siglo X apareció en Falster, una isla en el sudeste de Dinamarca. CM DIXON / PRINT COLLECTOR / GETTY IMAGES

El varón medio de aquellas tierras septentrionales medía entonces 1,73 metros, lo mismo que el europeo medio. La nutrición quizá tuviese algo que ver; los veranos cortos y los duros inviernos de Escandinavia se traducían en recursos alimentarios limitados, así que las incursiones podrían haber sido una forma de buscar alimento. Su fama de gigantes es probablemente consecuencia del nacionalismo al alza en los siglos XIX y XX, que presentaba a los vikingos como el arquetipo nórdico y ario.

Las pruebas arqueológicas parecen refutar también el tópico de que eran poco higiénicos: sus tumbas y otros yacimientos están repletos de peines, pinzas y cuchillas de afeitar. También es posible que evitasen la pediculosis usando un jabón con un alto contenido en ceniza, cuyo efecto secundario era la decoloración del pelo.

Aunque solo sea por sus lazos familiares –es hijo de Odín, deidad principal de la mitología nórdica–, Thor forma parte del panteón vikingo. Dios de las tormentas, trae el trueno con los golpes de Mjolnir, su martillo. Thor lucha contra los gigantes con su martillo mágico en esta obra del pintor sueco del siglo XIX Mårten Eskil Winge. FINE ART IMAGES / HERITAGE IMAGES / GETTY IMAGES


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