ARQUEOLOGÍA. Las cuentas de piedra Turkana cuentan la historia de la vida de los pastores del este de África que se estaba secando hace 5.000 años

Las cuentas de piedra Turkana cuentan la historia de la vida de los pastores en el este de África que se estaba secando hace 5.000 años.

 

Gama de minerales y tipos de rocas de las cuentas de piedra de Jarigole. Esto incluye: A) fluorita, B) ágata, C) amazonita, D) piedra caliza de grano fino, E) analcima, F) piedra caliza de color marrón anaranjado de grano fino, G) cornalina, H) piedra caliza de color rosa anaranjado de grano medio, y I) perlas variadas (es decir, piedra caliza de grano fino, pisolítica y granular). Fuente: Journal of Field Archaeology (2023). DOI: 10.1080/00934690.2023.2232703

En las orillas del lago Turkana, en África oriental, hace entre 5.000 y 4.000 años, los pastores enterraban a sus muertos en cementerios comunales marcados con círculos y pilares de piedra. Los "sitios pilares" del noroeste de Kenia se construyeron aproximadamente al mismo tiempo que Stonehenge en el Reino Unido. 

09 noviembre 2023.- Pero estos lugares tienen una historia diferente que contar: cómo las tradiciones mortuorias reflejan los entornos, comportamientos y reacciones de las personas ante el cambio. 

Los sitios de enterramiento aparecieron en un momento de importantes cambios ambientales y económicos en la región. 

El Sahara, que hace 9.000 a 7.000 años recibió suficientes precipitaciones para sustentar a las poblaciones de pescadores, cazadores, recolectores y pastores, se estaba secando , lo que provocó que grupos de personas se desplazaran hacia el este y el sur. Incluso en África oriental, los niveles de los lagos estaban cayendo dramáticamente; Las llanuras cubiertas de hierba se estaban expandiendo. Alrededor del lago Turkana, la gente comenzó a pastorear animales además de pescar y buscar comida.

En varios de los sitios de pilares alrededor del lago Turkana, los arqueólogos han descubierto que cientos de personas fueron enterradas ceremonialmente bajo grandes montículos de plataformas circulares. Se encontró que muchos de esos individuos llevaban cuentas de piedras de colores notables  algunas como parte de collares, pulseras, aretes y otras joyas que se usaban, por ejemplo, alrededor de la cintura. Estos hermosos adornos personales incluyen amazonita azul verdosa, zeolita rosa suave, calcedonia de color rojo intenso, fluorita violeta y talco verde, entre otros minerales y rocas.

Un equipo de expertos en geología y arqueología de la región ha realizado un primer análisis mineralógico integral de las cuentas de piedra Turkana, ahora publicado en el Journal of Field Archaeology .

El objetivo de este estudio fue descubrir qué tipos de minerales y rocas utilizaban los primeros pastores para fabricar adornos y de dónde procedían estos materiales. Este tipo de información puede informar a los arqueólogos sobre el papel de los artefactos en la sociedad que los utilizó.

Usando cuentas

Los seres humanos han estado fabricando y usando cuentas durante más de 140.000 años . Las cuentas son una de las formas más antiguas de simbolismo y, a menudo, se utilizan como adorno en una cultura. Llevar algo en el cuerpo es una elección expresiva que puede tener muchos significados, como protección, reconocimiento de amistades y vínculos, estatus o papel en la sociedad. Los adornos personales, como cuentas, pueden indicar una comprensión cultural común.

El análisis de cuentas en sitios arqueológicos ha demostrado que podemos aprender muchas cosas de ellas.

En los sitios de los pilares Turkana, la tradición de las cuentas de piedra era claramente importante, en parte por la cantidad de cuentas encontradas acompañando a los entierros y en parte porque la práctica persistió durante cientos de años.

Conocer la variedad de materiales nos ayuda a comprender el uso del paisaje en el pasado: dónde fueron enterradas las personas, dónde abrevaban a sus animales, movimientos estacionales para pastar, viajes especiales anuales a lugares importantes y otros movimientos. Los pastores registraron o marcaron sus mundos por lo que dejaron atrás y lo que se llevaron consigo. Los patrones en la composición de las colecciones de cuentas pueden indicar que hubo comunicación e intercambio de objetos en toda la región.

Clasificando las cuentas de piedra

De los seis sitios de pilares que han sido excavados por los arqueólogos, tres han arrojado conjuntos sustanciales de cuentas de piedra: Lothagam North, Manemanya y Jarigole. El equipo comenzó clasificando las cuentas de piedra por sitio y por tipos de minerales y rocas.

El estudio identificó las características minerales de 806 cuentas de piedra. Observamos propiedades como la gravedad específica , la estructura cristalina y molecular, y las emisiones características particulares de ciertos minerales.

Lo que encontraron fue un conjunto sorprendentemente diverso de cuentas que variaban según el sitio. Las características visuales de algunas de las cuentas (color, brillo, etc.) pueden haberlas hecho particularmente valiosas o haber tenido un significado especial desde el punto de vista económico, social, espiritual o simbólico. Su origen y viabilidad también pueden haberles dado cierto valor.

Las zeolitas rosadas y las amazonitas turquesas fueron las cuentas de piedra más comunes en el sitio de Lothagam North, y comprenden más de las tres cuartas partes del conjunto. Era muy similar al sitio de Jarigole, ubicado al otro lado del lago. Los sitios están separados por cientos de kilómetros, con el lago Turkana en el medio, lo que sugiere una conexión cultural entre ellos.

Por el contrario, los tipos de cuentas en Manemanya eran diferentes: en su mayoría cuentas de calcita de color rosa más suave y pálido y de color blanquecino que eran bastante grandes. Además, mientras que en Lothagam North a menudo se encontraban solo unas pocas cuentas con cada individuo, una persona en Manemanya fue enterrada con más de 300 cuentas de piedra y más de 10.000 cuentas de cáscara de huevo de avestruz.

Esto sugiere que, aunque tener cuentas de piedra era algo común en todos los sitios, existían distinciones y significados distintos para diferentes personas.

Piedras de abastecimiento

También se quería saber si las cuentas se producían a partir de fuentes locales (a unos pocos días de caminata) o se adquirían a través de viajes de larga distancia o mediante comercio. El abastecimiento permite reconstruir parcialmente cómo los primeros pastores se movían por el paisaje durante el año.

Un estudio de las áreas al oeste del lago Turkana y una búsqueda de la literatura publicada sobre la geología de la región identificaron lugares de donde podrían haber venido estos materiales.

Existen posibles fuentes para la mayoría de estos materiales dentro de unos 150 kilómetros de los sitios de los pilares. Es posible que se hayan conseguido fácilmente rocas calizas cerca del lago. Algunos de los materiales más duros, como las calcedonias, podrían haber sido transportados a la zona del lago por los ríos, para ser recogidos quizás por alguien que daba de beber al ganado o iba a buscar agua de un arroyo. Otros minerales provienen de una fuente específica. La variedad de tipos de cuentas demuestra que la gente conocía bien su paisaje.

A veces, hacían todo lo posible para conseguir ciertos minerales, o quizás comerciaban por ellos. Las fuentes más cercanas conocidas de amazonita y fluorita se encuentran, respectivamente, a 225 km, en el sur de Etiopía; y 350 km, cerca de la moderna ciudad de Eldoret, Kenia.

Estos sugieren que la fabricación de cuentas no fue sólo un asunto casual. La selección del material fue intencional.

Paisajes locales

Los primeros pastores de la cuenca de Turkana obtenían materiales de lugares locales y lejanos y les daban forma de adornos personales. Estas cuentas de piedra se colocaban junto a los muertos, en números y combinaciones que diferían según el individuo y el lugar.

Todavía no sabemos completamente qué querían decir, pero las investigaciones futuras en la cuenca de Turkana continuarán explorando las vidas y los legados de estos pastores pioneros mientras negociaban nuevos paisajes ambientales y sociales.

Más información: Carla E. Klehm et al, Mineralogy and Sourcing of a Stone Bead Industry Found in Communal Cemeteries Associated with Eastern Africa's First Pastoralists, ca. 5000 b.p., Journal of Field Archaeology (2023). DOI: 10.1080/00934690.2023.2232703

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