ASTRONOMÍA. Un equipo de científicos ha anunciado evidencia de glaciares de sal en Mercurio

Un equipo de científicos ha anunciado evidencia de glaciares de sal en Mercurio

 

Una vista del terreno caótico del polo norte de Mercurio (Borealis Chaos) y los cráteres Raditladi y Eminescu donde se han identificado evidencias de posibles glaciares (Fuente: NASA)

23 noviembre 2023.- Científicos del Instituto de Ciencias Planetarias (PSI); Deborah Domingue, Bryan Travis, Jeffrey S Kargel, Oleg Abramov, John Weirich, Nicholas Castle y Frank Chuang son los coautores del artículo que hizo el anuncio. 

Se cree que su descubrimiento de los glaciares de Mercurio (que están hechos de sal en lugar de los glaciares compuestos de hielo de agua que conocemos en la Tierra) se formaron debajo de la corteza en capas ricas en volátiles (VRL). 

Los glaciares quedan entonces expuestos por los impactos de asteroides. Los glaciares de sal son un fenómeno poco común en la Tierra, pero se han visto en áreas como las montañas Zagros en Irán.

Imagen de los glaciares de sal en las montañas Zagros en Irán.
Las manchas oscuras irregulares son los glaciares de sal. Imagen satelital de las montañas Zagros en Irán (Fuente: Departamento del Interior de EE. UU., Servicio Geológico de EE. UU.)

El equipo continuó sugiriendo procesos de formación para estos glaciares de sal y el terreno caótico por el que Mercurio es bien conocido y mecanismos que pueden explicar la formación del VRL. 

Estudiaron la región del Caos Boreal cerca del polo norte de Mercurio, una región rica en terreno caótico. Los impactos de asteroides casi han borrado los cráteres de esta región, muchos de los cuales se remontan a los primeros días de la formación del planeta. Debajo de esta capa se encuentran antiguos cráteres que se descubrieron mediante el análisis de campos gravitacionales localizados. La ubicación de las dos capas sugiere quizás que los VRL pueden haberse desarrollado de alguna manera sobre un terreno ya sólido. 

Imagen que muestra el caótico terreno de Mercurio en el lado opuesto del planeta desde la Cuenca Caloris.
El caótico terreno en la antípoda de la cuenca Caloris en Mercurio (Crédito: NASA)

Teorías anteriores sugieren que las diferentes capas se formaron a través de la diferenciación del manto donde los minerales se separan en capas, pero ahora está surgiendo una nueva teoría. Parece que la evidencia apunta a algún tipo de evento global, tal vez incluso debido al colapso de la fugaz atmósfera caliente de Mercurio poco después de la formación del planeta. 

Una teoría alternativa sugiere que el escape de gas volcánico puede crear temporalmente charcos de agua o vapor denso y altamente salado que podría haber depositado sal. Cantidades significativas de agua se habrían perdido rápidamente en el espacio, mientras que otra parte podría haber quedado atrapada en minerales, dejando tras de sí una capa rica en arcilla y sal. 

El descubrimiento de los glaciares en Mercurio es en sí mismo fascinante, pero lo que realmente ha capturado el interés es el impacto que esto tiene en el potencial de áreas de habitabilidad en Mercurio – o en cualquier otro planeta.

En la Tierra, la existencia de ciertos compuestos salinos en lugares que de otro modo serían inhóspitos ha dado lugar a la vida. A menudo hablamos de las Zonas Ricitos de Oro alrededor de las estrellas, la distancia a la que puede existir agua líquida y, por tanto, tiene potencial para la vida. 

Sin embargo, el descubrimiento de volátiles bajo la superficie (que normalmente se habrían evaporado en el espacio) sugiere que tal vez la profundidad también sea un criterio clave para un entorno hospitalario. La superficie de Mercurio parece inhóspita para la vida, pero tal vez la vida pueda afianzarse bajo tierra. Esto puede parecer descabellado, pero añade una dimensión interesante al debate sobre la idoneidad de un planeta para la vida. 

Fuente: Revelando los misterios geológicos de Mercurio: glaciares de sal, atmósfera primordial y las nuevas fronteras de la astrobiología

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