LIBROS DEL MES. Octubre, 2023

  BILL BRYSON. El hombre y el universo. Aparecido originalmente en 2004 y convertido enseguida en un gran best seller de la divulgación cie...

 

BILL BRYSON. El hombre y el universo. Aparecido originalmente en 2004 y convertido enseguida en un gran best seller de la divulgación científica, Una breve historia de casi todo busca dar respuesta a todas las preguntas que se haría alguien que, como le sucedió al autor cuando viajaba en avión sobre el Pacífico, se diera cuenta de que «no sabía absolutamente nada sobre el único planeta donde iba a vivir». 

Las preguntas son tan numerosas como complejas; incluyen el big bang, la supernova que dio origen al sistema solar, la función de los neutrinos y los quarks, las causas de los terremotos o la evolución de las especies, por mencionar algunas. Para contestarlas, Bryson, que no es científico, sino periodista y escritor, llevó a cabo un impresionante trabajo de investigación que incluyó numerosas entrevistas, todo con el objetivo de explicar esas cuestiones esenciales de forma clara y con una consigna siempre presente: evitar que el lector se aburriera como él se había aburrido con los libros de texto escolares. 

Esto último lo logra en buena medida destacando la vertiente humana de los científicos que han transformado nuestra comprensión del mundo. Bryson cuenta sus manías, sus infortunios personales, sus conflictos con otros colegas, a veces virulentos, y sobre todo cómo realizaron sus hallazgos. Descubrimos así a un reverendo australiano especialista en «cazar supernovas» con

su telescopio doméstico, a un duque inglés (Cavendish) que mediante un experimento en su mansión calculó en 1797 la masa de la Tierra con un resultado casi exacto, al geólogo que descubrió una capa de iridio que demostraba que un enorme meteorito extinguió a los dinosaurios o al humilde Clair Patterson («¿quién ha oído hablar de él?») que en 1953 calculó con precisión la edad de nuestro planeta además de emprender una cruzada contra la contaminación mortal de la gasolina con plomo. 

En 2019, Bryson nos brindó otra obra que completa la anterior, El cuerpo humano, en la que nos explica todo lo que deberíamos saber sobre cada uno de los aspectos de nuestro ser físico, desde la piel y el corazón hasta los nervios, el proceso digestivo y las enfermedades. También aquí descubriremos nombres que merecen ser recordados, como el alemán que identificó en 1909 las áreas de la corteza cerebral (pese a que luego se convirtió en un nazi convencido) o el cirujano que en 1954 hizo el primer trasplante de riñón de la historia. La reedición de ambos libros en tapa dura y en un estuche es una ocasión para tener a mano a un autor siempre dispuesto a enseñarnos algo nuevo con una sonrisa. 



STALINGRADO. JONATHAN TRIGG. La batalla de Stalingrado, que entre julio de 1942 y febrero de 1943 enfrentó en esa ciudad del Volga al VI ejército alemán y a las fuerzas soviéticas, es uno de los choques más cruentos de la segunda guerra mundial (en El Alamein hubo menos muertes que en cuatro días de combates en Stalingrado) y sobre el que más se ha escrito; en España contamos con la monografía de Antony Beevor y falta poco para que aparezca el último volumen de la tetralogía de David M. Glantz y Jonathan M. House. 

Sin embargo, aún queda mucho por contar, como lo demuestra el historiador militar Jonathan Trigg en este libro impresionante, subtitulado «La batalla vista por los alemanes» y basado sobre todo en testimonios y documentación del bando alemán. Trigg (autor de varias obras sobre la segunda guerra mundial) nos lleva al corazón mismo de la batalla y del horror: a ese soldado alemán por cuya herida en el cuello se derrama el chocolate que le dan a beber, a los ataúdes con agujeros por donde sacar los miembros de los fallecidos que el frío impide doblar, al asombro del patólogo alemán que tras realizar varias autopsias comprobó que los soldados del Tercer Reich están muriendo de hambre… 

Trigg, además, desmonta tópicos como la ineptitud y cobardía de los aliados de los alemanes (rumanos, italianos), la superioridad soviética en la guerra urbana o la incompetencia de la Luftwaffe a la hora de auxiliar a las tropas alemanas asediadas. Y destaca la fenomenal incapacidad del comandante alemán, Friedrich Paulus. Un Stalingrado, en fin, que no habíamos visto hasta hoy. 



LA FRECUENTE OSCURIDAD DE NUESTROS DÍAS. REBECCA DONNER. De la frecuente oscuridad de nuestros días / nos dio un Dios compensación…». El capellán Harald Poelchau lee la traducción de un poema que Mildred Harnack escribe a lápiz en las páginas de un libro de Goethe. Es el 16 de febrero de 1943. Un rato después, esa mujer de aspecto frágil y ojos azules será guillotinada. Había sido condenada a seis años de cárcel por traición, pero Hitler revocó la sentencia y mandó ejecutarla. 

Rebecca Donner es quien escribe la historia de Mildred, hermana de su bisabuela, en lo que podríamos calificar de extraordinario ensayo novelado si no fuera porque la primera frase impresa dice: «Esta es una obra de no ficción». En efecto, todo lo que se cuenta está documentado minuciosamente –y relatado magníficamente–. Casada con el joven alemán Arvid Harnack, Mildred, nacida en Milwaukee, marcha con él a Alemania para realizar su tesis doctoral. Allí da clases de lengua y literatura alemanas cuando Hitler sube al poder. 

Y ella y su esposo forman el Círculo, embrión de la Orquesta Roja, la red de espías antinazis cuya información llega a la URSS y a EE.UU. La autora alterna la crónica de Mildred con la de Don, hijo de un diplomático estadounidense que llevaba en su mochila escolar la información secreta; Donner lo conoce cuando ya es un anciano. Una historia apasionante y de amargo final: el anticomunismo del fiscal nazi que condena a Mildred y a su esposo (ahorcado antes que ella) le valdrá ser reclutado por agentes de EE.UU. 



VIAJE AL CENTRO DE LOS MANICOMIOS. FERNANDO GÓMEZ. En 1409 se construyó en Valencia uno de los primeros centros psiquiátricos de Occidente, el Hospital de los Inocentes. Ese es el inicio de la ruta de los manicomios de Europa y América que nos ofrece el periodista barcelonés Fernando Gómez en este ameno y bien documentado libro. Es un viaje por un patrimonio arquitectónico olvidado que a veces resulta sorprendente, como la Narrenturm o Torre de los Locos de Viena, especie de panóptico circular de finales del siglo XVIII. 

Pero lo importante son las historias que ocurrieron en ellos y que Gómez selecciona con mucho tino. Unas pocas son positivas, como el intento del director de la Salpêtrière de París desde 1799 de tratar con humanidad a los enfermos, quitándoles las cadenas y haciéndolos participar en una curiosa terapia teatral de la mano de un interno célebre, el marqués de Sade. En otros casos vemos manicomios convertidos en espectáculos morbosos para los demás ciudadanos, como los «shows de Bethlem» en Londres o las curas de mujeres «histéricas» en el hospital de Charenton, en París. 

Y luego están las terribles historias de maltratos, como la del hospital de Turín (Villa Azzurra) en el que se trataba a los niños con electrochoques aplicados en la cabeza y los genitales, lo que fue objeto de un gran escándalo en 1970, o el programa secreto de la CIA para experimentar el lavado de cerebro a base, entre otras cosas, de LSD.



MIRAFIORI. MANUEL JABOIS. "Si uno está enamorado de verdad, hasta en las almas más libres y salvajes y modernas, más seguras de sí mismas, late dentro el mundo antiguo y su viejo reloj de los instintos primarios, entre ellos el más importante de todos: la supervivencia de la pareja, el miedo a perderla."

¿Qué harías si la mujer de la que estás enamorado te confía que ve fantasmas? Valentina Barreiro y el narrador de esta historia se conocieron en la adolescencia y han compartido un secreto toda su vida. Cumplidos los cuarenta, Valentina es una actriz de éxito y el un hombre despechado y sin fortuna. Un hombre que ya sólo la ama como puede. Sólo entonces, cuando sea tarde, llegarán a conocerse de verdad. Esta es una historia sobre la belleza de todo aquello que no tiene explicación. Una novela sobre la dificultad y la emoción de no poder comprender todo lo que nos ocurre.

Vuelve el mejor Jabois con una historia de amor, una historia sobre cómo en la vida y en la muerte nos puede salvar creer en lo imposible.



NOVELAS. STEFAN ZWEIG. Las novelas de Zweig han ido tomando un lugar de privilegio en el imaginario de diversas generaciones de lectores. Sus novelas, en lasque hace muestra de una especial elegancia de estilo, así como de una singular pericia y delicadeza en la descripción de los sentimientos, nos seducen desde las primeras líneas, motivo por el cual han sido enormemente populares. En el presente volumen se recogen todas ellas, tanto las más extensas como las nouvelles que le dieron gran fama, y que siguen fascinando a sus lectores con la fuerza del primer día.



TRAFALGAR, Una derrota gloriosa. AGUSTÍN GUIMERÁ. El viejo nombre de Trafalgar, «la punta de occidente», sigue resonando hoy en día más allá de las cartas náuticas, topónimo impreso en la memoria colectiva de tres naciones europeas merced al encarnizado combate que allí tuvo lugar el 21 de octubre de 1805 entre las escuadras francoespañola y británica. Más de doscientos años después, nuestros conocimientos y nuestra perspectiva sobre la batalla se han enriquecido gracias al trabajo conjunto de investigadores españoles, franceses y británicos, que, en lugar de intercambiar mortales cañonazos desde sus navíos, ponen en común trabajo de archivo, hipótesis y conclusiones. 

Una labor colosal de la que se nutre este libro, una obra colectiva que ha conseguido reunir en sus páginas a algunos de los más destacados especialistas de España, Francia y Reino Unido sobre la batalla de Trafalgar para ofrecer una síntesis renovada acerca de las cuestiones más importantes relacionadas con este crucial hecho de armas: desde la política internacional hasta la organización naval, la tecnología, el armamento, la oficialidad y la marinería, para desembocar en la campaña de 1805 y el propio combate. 

Y no solo eso, sino que el libro se proyecta sobre el legado histórico de Trafalgar, para reflexionar sobre una Europa convulsa, de la que podamos extraer ideas y experiencias que nos ayuden a actuar frente a los desafíos del mundo actual. Un volumen que, además, sirve para reivindicar a hombres injustamente maltratados por la historia como el general Federico Gravina, los brigadieres Cosme D. Churruca y Dionisio Alcalá Galiano o Francisco Alsedo y Bustamante, comandante del Montañés, pero también a sus contrincantes, como el vicealmirante Horacio Nelson, muerto sobre la cubierta del Victory, o Cuthbert Collingwood, capitán del Royal Sovereign. Homenaje y recuerdo extendido a los cientos de marinos sin nombre que, entre astillas, plomo y la mar, tan inmisericorde como los hombres, perdieron la vida en aquella «derrota gloriosa».



SUPRESIÓN GENERAL DE LOS PARTIDOS Y EL PODER DE LAS PALABRAS. SIMONE WEIL.  Apuntes sobre la supresión general de los partidos políticos reflexiona sobre el papel de los partidos políticos como generadores de opinión, y lo critica porque considera que -de acuerdo con Benjamin Disraeli- son “brújulas ideológicas” que, añade Weil, adormecen el pensamiento crítico de los individuos, “los partidos son un mecanismo maravilloso en virtud del cual, a lo largo de un país, nadie se preocupa por discernir el bien, la verdad y la justicia en los asuntos públicos”. Weil sostiene que “una colectividad no tiene lengua, no tiene lápiz. Los órganos de expresión son todos individuales” y ciertamente no podemos estar en desacuerdo con ella, pues nadie expresa como uno mismo una idea propia. Weil no niega la necesidad de una representatividad democrática para la toma de decisiones, pero considera que es imprescindible que “el pueblo llegue a expresar su voluntad en relación con los problemas de la vida pública y no se quede solo en la elección de personas”. Además, Weil alerta de un peligro que se mantiene aún hoy en día y es la anulación de la voz crítica dentro de los partidos, aludiendo a eso que llamamos “disciplina de partido” y defiende que “si la pertenencia a un partido obliga siempre, en todos los casos, a la mentira, la existencia de los partidos es absoluta e incondicionalmente un mal”. El texto se adentra en otras cuestiones como las relaciones entre estados y las posiciones de fuerza dentro de la II Guerra Mundial, pero esa parte os la dejo para que la leáis, es muy interesante y se percibe su grado de acierto y su buen criterio por cómo acontecieron las cosas tras su muerte.

En El poder de las palabras Weil nos alienta al ejercicio intelectual de estrujar los discursos políticos e identificar palabras vacías -que se escriben con mayúsculas-. Según Weil, “para quien sabe mirar, el síntoma más angustiante de la mayoría de los conflictos que ven el día en la actualidad es su carácter irreal”, y esa irrealidad, dice Weil, radica en las palabras vacías; porque “las palabras con contenido y con sentido no son mortíferas”. Las palabras vacías no en todos los casos carecen de sentido por sí mismas, “algunas de ellas podrían tener sentido si se hiciera el esfuerzo de definirlas convenientemente. Pero una palabra así definida pierde la mayúscula. Ya no pueden servir de bandera, ni ocupar un lugar en el entrecruzarse de las consignas enemigas”. Este ejercicio intelectual de analizar las palabras, defiende Weil, puede ser determinante, “aclarar nociones, desacreditar palabras vacías en sí mismas, definir el uso de otras mediante análisis precisos, son, por extraño que pueda parecer, tareas que podrían preservar existencias humanas”. Seguro que estáis pensando, ¿cuáles son esas palabras? Bien, según Weil, “limitándonos a los asuntos humanos, nuestro universo político está poblado exclusivamente por mitos y monstruos: solo conocemos entidades, absolutos. Cualquier palabra del vocabulario político y social sirve de ejemplo. Podríamos tomarlas todas, una atrás de otra: nación, seguridad, capitalismo, comunismo, fascismo, orden, autoridad, propiedad, democracia (…) Cada una de estas palabras parece representar una realidad absoluta, independientemente de toda condición; o un fin absoluto, independiente de toda forma de acción, o incluso un mal absoluto”. Es muy interesante el análisis que hace a continuación con cada una de estas palabras y parejas antagonistas, claramente estamos ante una mente preclara, con criterio e independencia epistemológica (“el único gran espíritu de su tiempo” dijo Camus) capaz de cuestionar la democracia, el capitalismo, el comunismo o la idea de nación. Según Weil, todos podríamos hacer este ejercicio, pero “nunca usamos fórmulas como: hay democracia en la medida que…; o bien: hay capitalismo siempre y cuando… El uso de expresiones del tipo “en la medida que” supera nuestra capacidad intelectual”.

En estos dos libros, Weil nos provoca como una buena profesora, nos invita a pensar por nosotros mismos, a plantearnos las afirmaciones categóricas, el uso de palabras rimbombantes (escritas en mayúsculas dice ella) y desgranar los discursos políticos para hacerlos nuestros. Nos propone todo esto en el primer tercio del siglo XX, pero nos apela a la actualidad. El pensamiento de Simone Weil está de actualidad. Os invito a leerla y a salir de su lectura recogiendo el guante, comprometiéndonos a encontrar el fondo de los discursos y desarrollando nuestro pensamiento crítico. Es difícil, porque más allá de leer entre líneas lo que otros dicen, hay que haber leído mucho, haber leído bien y saber formular bien las preguntas a las que debemos responder. Leer a Weil es un buen comienzo.

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