ASTRONOMÍA. La zona habitable galáctica

La zona habitable galáctica

 

Representación artística de la Vía Láctea. Fuente: Andrew Z. Colvin

28 enero 2024.- Nuestro planeta se encuentra en la Zona Habitable de nuestro Sol, el lugar especial donde el agua puede estar líquida en la superficie de un mundo. Pero eso no es lo único especial de nosotros: también nos encontramos en la Zona Habitable Galáctica, la región dentro de la Vía Láctea donde el ritmo de formación de estrellas es el adecuado.

La Tierra nació con todos los ingredientes necesarios para la vida, algo de lo que carecen la mayoría de los demás planetas. Agua como disolvente. El carbono, con su capacidad para formar largas cadenas y unirse a muchos otros átomos, constituye un andamio. Oxígeno, fácilmente radicalizado y transformable de un elemento a otro, para proporcionar las reacciones en cadena necesarias para almacenar y recolectar energía. Y más: hidrógeno, fósforo, nitrógeno. 

Algunos elementos se fusionaron en el corazón de las estrellas, otros sólo se crearon en procesos más violentos como la muerte de las estrellas más masivas o las colisiones de exóticas enanas blancas.

Y con eso, un Sol estable y de larga vida, libre de las abrumadoras erupciones solares que podrían ahogar al sistema en radiación mortal, proporcionando más de 10 mil millones de años de calor que da vida. Las estrellas más grandes arden demasiado brillantes y demasiado rápido, y su enorme peso gravitacional acelera las reacciones de fusión en sus núcleos a un ritmo frenético, obligando a las estrellas a quemarse en sólo unos pocos millones de años. 

Y en el otro extremo del espectro se encuentran las estrellas enanas rojas más pequeñas, algunas capaces de vivir 10 billones de años o más. Pero esa longevidad tiene un costo. Con sus tamaños más pequeños, sus núcleos de fusión no están muy lejos de sus superficies, y cualquier cambio o fluctuación en la energía resulta en llamaradas masivas que consumen la mitad de sus caras e irradian sus sistemas.

Y, además, nuestro vecindario en la galaxia, en una pequeña rama de un gran brazo espiral situado a unos 25.000 años luz del centro, parece preparado para la vida: una Zona Galáctica Habitable.

Demasiado cerca del centro, cualquier vida emergente debe enfrentarse a una avalancha de radiación mortal procedente de innumerables muertes y explosiones estelares, un subproducto de las estrechas condiciones del núcleo. Sí, las estrellas van y vienen, acumulando rápidamente muchos de los elementos pesados ​​necesarios para la vida, pero las estrellas pueden estar cientos de veces más juntas en el núcleo. 

La Tierra ya ha sufrido algunos eventos de extinción probablemente provocados por supernovas cercanas, y en ese entorno simplemente no tendríamos ninguna posibilidad. Las explosiones arrancarían nuestra capa protectora de ozono, exponiendo la vida en la superficie a la mortal radiación solar ultravioleta, o simplemente destruirían nuestra atmósfera por completo.

Y más allá de nuestra posición, en radios galácticos mayores, encontramos un páramo desierto . Sí, las estrellas aparecen y viven sus vidas en esas afueras, pero están demasiado lejos y demasiado solitarias para esparcir eficazmente sus cenizas elementales para crear una mezcla que sustente la vida. Simplemente no hay suficiente densidad de estrellas para soportar niveles suficientes de mezcla y reciclaje de elementos, lo que significa que, en primer lugar, es difícil incluso construir un planeta allí.

Y entonces parece que la vida surgiría casi inevitablemente aquí, en este mundo, alrededor de este Sol, en esta región de la Vía Láctea . Hay poco más que podamos llamar hogar.

Fuente

  • Charles H. Lineweaver et al.
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The Galactic Habitable Zone and the Age Distribution of Complex Life in the Milky Way.Science303,59-62(2004).DOI:10.1126/science.109232

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