MEDIO AMBIENTE. El Océano Atlántico se dirige a un punto de inflexión: una vez que el derretimiento de los glaciares cierre la Corriente del Golfo

El Océano Atlántico se dirige a un punto de inflexión: una vez que el derretimiento de los glaciares cierre la Corriente del Golfo

 

Cómo cambia la circulación del Océano Atlántico a medida que se desacelera. Sexto informe de evaluación del IPCC

12 febrero 2024.- Los instrumentos desplegados en el océano a partir de 2004 muestran que la circulación del Océano Atlántico se ha ralentizado notablemente durante las últimas dos décadas, posiblemente hasta su estado más débil en casi un milenio . Los estudios también sugieren que la circulación ha alcanzado un punto de inflexión peligroso en el pasado que la llevó a un declive precipitado e imparable, y que podría volver a alcanzar ese punto de inflexión a medida que el planeta se calienta y los glaciares y las capas de hielo se derriten.

En un nuevo estudio que utilizó la última generación de modelos climáticos de la Tierra, se simuló el flujo de agua dulce hasta que la circulación del océano alcanzó ese punto de inflexión.

Los resultados mostraron que la circulación podría detenerse por completo un siglo después de alcanzar el punto de inflexión, y que se dirige en esa dirección. Si eso sucediera, las temperaturas promedio bajarían varios grados en América del Norte, partes de Asia y Europa, y la gente vería consecuencias graves y en cascada en todo el mundo.

También se ha descubierto una señal de alerta temprana basada en la física que puede alertar al mundo cuando la circulación del Océano Atlántico se acerca a su punto de inflexión.

La cinta transportadora del océano

Esta corriente, también conocida como Corriente del Golfo, trae calor a Europa. A medida que fluye hacia el norte y se enfría, la masa de agua se vuelve más pesada. Cuando llega a Groenlandia, comienza a hundirse y fluir hacia el sur. El hundimiento del agua cerca de Groenlandia extrae agua de otras partes del Océano Atlántico y el ciclo se repite, como una cinta transportadora .

Demasiada agua dulce procedente del derretimiento de los glaciares y de la capa de hielo de Groenlandia puede diluir la salinidad del agua, evitando que se hunda, y debilitando esta cinta transportadora oceánica . Una cinta transportadora más débil transporta menos calor hacia el norte y también permite que llegue menos agua pesada a Groenlandia, lo que debilita aún más la resistencia de la cinta transportadora. Una vez que alcanza el punto de inflexión , se apaga rápidamente.


Cómo funciona la cinta transportadora oceánica.

¿Qué sucede con el clima en el punto de inflexión?

La existencia de un punto de inflexión se observó por primera vez en un modelo demasiado simplificado de la circulación del Océano Atlántico a principios de los años 1960 . Los modelos climáticos más detallados actuales indican una desaceleración continua de la fuerza de la cinta transportadora debido al cambio climático. Sin embargo, un cierre abrupto de la circulación del Océano Atlántico parecía estar ausente en estos modelos climáticos.

Las corrientes oceánicas son impulsadas por los vientos, las mareas y las diferencias de densidad del agua .

En la circulación del Océano Atlántico, el agua superficial relativamente cálida y salada cerca del ecuador fluye hacia Groenlandia. Durante su viaje cruza el Mar Caribe, gira hacia el Golfo de México y luego fluye a lo largo de la costa este de Estados Unidos antes de cruzar el Atlántico.

Aquí es donde entra en juego el nuevo estudio. Los científicos realizaron un experimento con un modelo climático detallado para encontrar el punto de inflexión para un cierre abrupto aumentando lentamente la entrada de agua dulce.

Descubrieron que una vez que alcanza el punto de inflexión, la cinta transportadora se detiene al cabo de 100 años. El transporte de calor hacia el norte se reduce considerablemente, lo que provoca cambios climáticos abruptos.

El resultado: Frío peligroso en el norte

Las regiones influenciadas por la Corriente del Golfo reciben sustancialmente menos calor cuando se detiene la circulación. Esto enfría unos pocos grados los continentes norteamericano y europeo.

El clima europeo está mucho más influenciado por la Corriente del Golfo que otras regiones. En el experimento, eso significó que partes del continente cambiaron a más de 5 grados Fahrenheit (3 grados Celsius) por década, mucho más rápido que el calentamiento global actual de aproximadamente 0,36 F (0,2 C) por década. Algunas partes de Noruega experimentarían caídas de temperatura de más de 36 F (20 C). Por otro lado, las regiones del hemisferio sur se calentarían unos pocos grados.

Los cambios de temperatura media anual tras la parada de la cinta transportadora reflejan una caída extrema de la temperatura, especialmente en el norte de Europa. René M. van Westen

Estos cambios de temperatura se desarrollan a lo largo de unos 100 años. Puede parecer mucho tiempo, pero en escalas de tiempo climáticas típicas, es abrupto.

El cierre de la cinta transportadora también afectaría el nivel del mar y los patrones de precipitación, lo que puede empujar a otros ecosistemas más cerca de sus puntos de inflexión . Por ejemplo, la selva amazónica es vulnerable a la disminución de las precipitaciones . Si su ecosistema forestal se convirtiera en pastizales, la transición liberaría carbono a la atmósfera y daría como resultado la pérdida de un valioso sumidero de carbono, acelerando aún más el cambio climático.

La circulación atlántica se ha ralentizado significativamente en el pasado lejano . Durante los períodos glaciales, cuando las capas de hielo que cubrían gran parte del planeta se estaban derritiendo, la entrada de agua dulce ralentizó la circulación atlántica, provocando enormes fluctuaciones climáticas.

Entonces, ¿cuándo veremos este punto de inflexión?

La gran pregunta: ¿cuándo llegará la circulación atlántica a un punto de inflexión? sigue sin respuesta. Las observaciones no se remontan lo suficientemente lejos como para proporcionar un resultado claro. Si bien un estudio reciente sugirió que la cinta transportadora se está acercando rápidamente a su punto de inflexión , posiblemente dentro de unos pocos años, estos análisis estadísticos hicieron varias suposiciones que dan lugar a incertidumbre.

En cambio, los científicos pudieron desarrollar una señal de alerta temprana observable y basada en la física que involucra el transporte de salinidad en el límite sur del Océano Atlántico. Una vez que se alcanza un umbral, es probable que se alcance el punto de inflexión en una a cuatro décadas.

Un experimento con un modelo climático muestra qué tan rápido se desacelera el AMOC una vez que alcanza un punto de inflexión con un umbral de entrada de agua dulce al océano. Qué tan pronto sucederá eso sigue siendo una pregunta abierta. René M. van Westen

Los impactos climáticos del nuevo estudio subrayan la gravedad de un colapso tan abrupto de una cinta transportadora. Los cambios de temperatura, nivel del mar y precipitaciones afectarán gravemente a la sociedad, y los cambios climáticos son imparables en las escalas de tiempo humanas.

Puede parecer contradictorio preocuparse por el frío extremo a medida que el planeta se calienta, pero si la circulación principal del Océano Atlántico se cierra debido al exceso de agua de deshielo, ese es el riesgo que se avecina.

Fuente: René M. van Westen et al. ,Physics-based early warning signal shows that AMOC is on tipping course.Sci. Adv.10,eadk1189(2024).DOI:10.1126/sciadv.adk1189

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