MEDIO AMBIENTE. Los beneficios del bosque tropical más allá del almacenamiento de carbono

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Los bosques tropicales crean una capa de nubes que refleja la luz del sol y refresca el aire. Fuente: Thomas Marent/Minden Pictures

Un estudio encuentra que los árboles enfrían el planeta en un tercio de grado a través de mecanismos biofísicos como la humidificación del aire.

Los bosques tropicales tienen un papel crucial en el enfriamiento de la superficie de la Tierra al extraer dióxido de carbono del aire. Pero solo dos tercios de su poder de enfriamiento proviene de su capacidad para absorber CO 2 y almacenarlo, según un estudio 1 . El otro tercio proviene de su capacidad para crear nubes, humedecer el aire y liberar químicos refrescantes.

Esta es una contribución mayor de lo esperado para estos 'efectos biofísicos'. Desde hace un tiempo, la sociedad ha sumido que el dióxido de carbono por sí solo nos dice esencialmente todo lo que necesitamos saber sobre las interacciones entre los bosques y el clima. Pero este estudio confirma que los bosques tropicales tienen otras formas importantes de conectarse con el sistema climático.

El análisis, publicado en Frontiers in Forests and Global Change el 24 de marzo de 1 , podría permitir a los científicos mejorar sus modelos climáticos, al tiempo que ayuda a los gobiernos a diseñar mejores estrategias climáticas y de conservación.

Los hallazgos subrayan las crecientes preocupaciones sobre la deforestación rampante en los trópicos. Los científicos advierten que un tercio de los bosques tropicales del mundo han sido talados en los últimos siglos, y otro tercio ha sido degradado por la tala y el desarrollo. Esto, combinado con el cambio climático, podría transformar vastas extensiones de bosque en pastizales 2 .

Más que una esponja de carbón

Los bosques son actores importantes en el ciclo global del carbono porque absorben el CO 2 de la atmósfera a medida que crecen. Los bosques tropicales, en particular, almacenan alrededor de una cuarta parte de todo el carbono terrestre del planeta, lo que los convierte en "piezas centrales de la política climática" en sus países de origen.

Existe evidencia clara de que los trópicos están produciendo excelentes beneficios climáticos para todo el planetaLos bosques tropicales pueden enfriar la Tierra en 1 °C completo, y los efectos biofísicos contribuyen significativamente. Aunque los científicos conocían estos efectos, no habían entendido hasta qué punto los diversos factores contrarrestan el calentamiento global.

La combinación de imágenes satelitales y datos sobre el terreno permite un seguimiento más completo de los flujos de carbono forestal.


Los árboles en los trópicos brindan sombra, pero también actúan como humidificadores gigantes al extraer agua del suelo y emitirla desde sus hojas, lo que ayuda a enfriar el área circundante de una manera similar a la sudoración. Al entrar en un bosque, inmediatamente el ambiente es considerablemente más fresco.

Esta transpiración, a su vez, crea las condiciones adecuadas para las nubes, que al igual que la nieve y el hielo en el Ártico, pueden reflejar la luz solar más arriba en la atmósfera y enfriar aún más el entorno. Los árboles también liberan compuestos orgánicos, por ejemplo, terpenos con aroma a pino, que reaccionan con otras sustancias químicas en la atmósfera y, en ocasiones, crean un efecto de enfriamiento neto.

Localmente fresco

Para cuantificar estos efectos, los investigadores compararon cómo los diversos efectos de los bosques de todo el mundo alimentan el sistema climático, desglosando sus contribuciones en bandas de diez grados de latitud. Cuando consideraron solo los efectos biofísicos, los investigadores encontraron que los bosques del mundo enfrían colectivamente la superficie del planeta alrededor de 0,5 °C.

Los bosques tropicales son responsables de la mayor parte de ese enfriamiento. Pero esta banda de árboles en América Latina, África Central y el sureste de Asia está bajo una presión cada vez mayor por el cambio climático y la deforestación. Ambos impactos causados ​​por el hombre pueden hacer que las selvas tropicales se sequen. 


Deforestación en Altamira, estado de Pará, Brasil. Fuente: Joao Laet/AFP vía Getty


El mes pasado, se publicó una revisión 2 de casi 30 años de imágenes satelitales del Amazonas, la selva tropical más grande del mundo. Al medir la biomasa de la vegetación en las imágenes, el equipo investigador descubrió que las tres cuartas partes de la Amazonía están perdiendo resiliencia, la capacidad de recuperarse de un evento climático extremo como una sequía.

Las amenazas a las selvas tropicales son peligrosas no solo para el clima global, sino también para las comunidades vecinas a los bosques. El enfriamiento causado por los efectos biofísicos es especialmente significativo a nivel local. Tener una selva tropical cerca puede ayudar a proteger la agricultura y las ciudades de un área de las olas de calor. Cada décima de grado es importante para limitar el clima extremo. Y donde hay bosques, los extremos se minimizan.

Los gobiernos de los trópicos han luchado por conservar sus bosques a pesar de más de dos décadas de campañas mundiales para detener la deforestación, promover el desarrollo sostenible y proteger el clima. Proteger los bosques es una cuestión de interés propio y tiene beneficios inmediatos para las comunidades locales.

Fuentes:

1. Lawrence, D., Coe, M., Walker, W., Verchot, L. & Vandecar, K. Front. For. Glob. Change https://doi.org/10.3389/ffgc.2022.756115 (2022).

2. Boulton, C. A., Lenton, T. M. & Boers, N. Nature Clim. Change 12, 271–278 (2022).

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