MEDIO AMBIENTE. La obsolescencia programada es mala para el medio ambiente

  Fondo de teléfonos móviles dañados. Karen Poghosyan/iStock La obsolescencia programada no solo es mala para su billetera, sino que también...

 

Fondo de teléfonos móviles dañados. Karen Poghosyan/iStock

La obsolescencia programada no solo es mala para su billetera, sino que también afecta el medio ambiente.

¿Alguna vez notó que los productos de hoy no parecen durar tanto como antes? ¿Parece que la batería de su teléfono celular se rinde después de solo unos años? ¿O el hardware de su computadora ya no es suficiente para los juegos más recientes? Puede ser víctima de algo llamado  obsolescencia programada . ¿No estás familiarizado con el término? Permítanos presentarle el concepto y ofrecerle algunas soluciones.

¿Qué es la obsolescencia programada?

Hay tres tipos principales de obsolescencia.

1. La obsolescencia absoluta es el término que se utiliza cuando un producto deja de funcionar por razones objetivas, como una falla mecánica o una incompatibilidad del software.

2. La obsolescencia relativa describe una situación en la que el producto sigue siendo funcional pero se considera pasado de moda o cuando un producto nuevo tiene mejor calidad o funcionalidad o cuando el precio de reparación o actualización es demasiado alto en comparación con un producto nuevo.

3. La obsolescencia planificada o programada es una estrategia empleada por los fabricantes para garantizar que la versión actual de un producto determinado quede obsoleto en un período de tiempo determinado. A menudo, aunque no siempre, una estrategia proactiva, es un método para ayudar a garantizar que los consumidores busquen reemplazos para sus productos en el futuro, lo que aumenta el consumo. 

Las bombillas incandescentes son uno de los casos históricos más famosos. Si bien todos estábamos bastante resignados a la necesidad de cambiar las bombillas con regularidad, en realidad no es necesario que sea así. 


Fuente:  Lya_Cattel/iStock

Las "bombillas eternas" en realidad se crearon al principio del proceso de desarrollo de la bombilla, pero nunca vieron la luz del día, por así decirlo. Esto fue planeado por los fabricantes para garantizar la necesidad de sus productos a lo largo del tiempo. 

De hecho, hay una sola bombilla llamada "Luz del Centenario" en el Departamento de Bomberos de Livermore que ha estado en uso constante durante más de 120 años. Si bien este tipo de longevidad puede estar más allá de la mayoría de los productos, incluso de la más alta calidad, demuestra que debería ser posible fabricar productos que duren mucho más de lo que hemos llegado a aceptar.

Las bombillas incandescentes que se fabrican hoy en día suelen durar unas 1.000 horas, o aproximadamente la mitad del tiempo que dura una bombilla media a principios de la década de 1920Por supuesto, los LED pueden alcanzar una vida útil de 50.000 horas o más.

La obsolescencia planificada se puede lograr a través de una variedad de tácticas, pero las más comunes incluyen la introducción de un modelo incrementalmente superior o el diseño intencional de un producto para que solo funcione durante un período de tiempo específico. Cualquiera que sea el método que se utilice, o una combinación de los dos, los fabricantes apuestan a que los consumidores preferirán la próxima generación de productos a los más antiguos. 

La obsolescencia programada no solo es costosa para los consumidores, sino que también desperdicia recursos y energía. En 2021, el Foro WEEE centrado en los desechos electrónicos estimó que alrededor de 62,8 millones de toneladas estadounidenses ( 57 millones de toneladas) de productos electrónicos se desecharían ese año, más que la Gran Muralla China. Más sobre el costo ambiental más adelante.

¿Cuáles son algunos ejemplos de obsolescencia programada?

Un ejemplo contemporáneo de obsolescencia programada son los ciclos de reemplazo de los teléfonos inteligentes . Si bien la mayoría de los teléfonos deberían durar de manera realista alrededor de cinco años, la mayoría de los consumidores generalmente reemplazan los suyos cada 18 meses aproximadamente. Algunos de los componentes subyacentes pueden incluso estar diseñados específicamente para acortar este período de tiempo tanto como sea posible.

Otro impulsor es la moda o la adición de características superfluasAgregar pantallas un poco más grandes, una lente adicional o alguna otra característica relativamente menor se considera una justificación para reemplazar su teléfono anterior. 

La industria del software es otro ejemplo importante de esta práctica. A menudo, el nuevo software está diseñado para incluir nuevas funciones o formatos de archivo que son incompatibles con versiones anteriores del mismo software. También se puede ver una práctica similar pero relacionada con el hardware de la computadora. 

La potencia informática, por ejemplo, generalmente sigue la Ley de Moore, que establece que la cantidad de transistores en una placa de circuito se duplicará cada dos años. Se predice que terminará una vez que la longitud de la puerta del transistor se acerque mucho al tamaño del átomo de silicio. Eso significa que controlar el flujo de electrones se vuelve cada vez más difícil y producir los chips se vuelve más costoso.

Hasta entonces, la Ley de Moore significa que la potencia informática aumenta drásticamente cada dos años. Esto significa que las computadoras nuevas tienen más poder de cálculo y velocidad que una computadora que solo tiene un par de años. Luego se desarrolla un software que puede aprovechar la mayor potencia informática y no se puede usar fácilmente en computadoras más antiguas. Esto hace que las computadoras más antiguas queden obsoletas para muchas tareas modernas.

Dependiendo del tipo de computadora que posea, es posible cambiar las piezas obsoletas o dañadas. A menudo, este no es el caso, como ocurre con los ordenadores portátiles

Por ejemplo, puede derramar café accidentalmente sobre el teclado de su portátil. Esto podría hacer que algunas de sus claves, o todas, quedaran completamente inutilizables. Si bien, por lo general, puede obtener un teclado de reemplazo con bastante facilidad, puede que no sea una tarea simple reemplazarlo usted mismo. Algunos ordenadores portátiles, por ejemplo, requieren que los desmontes por completo de manera efectiva para reemplazar una sola pieza. 

Un fenómeno similar se puede ver en otras industrias, como la fabricación de ropa. Las medias de nailon, por ejemplo, tienden a engancharse, engancharse o correr horas extras. Defectos como estos aumentan la demanda de sustitución de prendas viejas por otras nuevas. La ropa también se fabrica y comercializa para convencer a los consumidores de que pasa de moda después de menos de un año, alentando a los amantes de la moda a comprar ropa nueva que pueden usar solo unas pocas veces. Según un estudio de 2015 realizado por la organización benéfica británica Barnado'sen promedio, cada prenda se usa solo siete veces antes de tirarla.

La industria del automóvil también es culpable de esta práctica. Los modelos de automóviles más nuevos, por ejemplo, a menudo incorporarán ligeras mejoras decorativas o funcionales en los modelos anteriores, lo que despertará el interés de los consumidores. También hay impulsores de estrategia que no son del fabricante para la obsolescencia programada. Las regulaciones gubernamentales, por ejemplo, también pueden causar una especie de obsolescencia "planificada" de los productos. 

Uno de los ejemplos más recientes es la decisión de varios gobiernos de prohibir el uso de motores diesel (y eventualmente todos los motores de combustión). Si bien aparentemente se hace en nombre de alcanzar el cero neto y reducir el cambio climático (además de ahorrar dinero a los conductores), esto conducirá inevitablemente a la necesidad de que los consumidores reemplacen sus vehículos, por ejemplo, con vehículos eléctricos. Esto no solo es un desperdicio, en cierto sentido, sino que también podría conducir a un grave problema de desperdicio más adelante.

¿Apple utiliza la obsolescencia programada?

Los productos de Apple son algunos de los ejemplos más infames de obsolescencia programada. Las acusaciones de la práctica se han formulado contra la empresa durante muchos años, atrayendo la atención de los medios y los consumidores.  A través de una combinación de anécdotas e investigaciones oficiales sobre las prácticas de Apple , se ha observado que, en el pasado, parecía haber acortado intencionalmente los ciclos de reemplazo de productos Apple más allá de lo razonablemente esperado.

Los cables del cargador de teléfonos de Apple, por ejemplo, han sido notoriamente frágiles, lo que resulta en la necesidad de reemplazarlos con más frecuencia que con muchas otras marcas.

 

Fuente:  Apple/YouTube

El profesor de la Universidad de Harvard,  Sendhil Mullainathan , notó en 2014 que las búsquedas de "iPhone lento" aumentan en los días posteriores al lanzamiento de un nuevo teléfono. Esto puede ser una afectación de ejecutar software de mayor demanda en hardware antiguo en lugar de una política intencional por parte de Apple. 

Apple recientemente resolvió una demanda colectiva de 2017 sobre el tema, acordando emitir pagos a clientes y gobiernos estatales por lo que se ha denominado "batterygate".  Apple ha negado oficialmente que utilice la obsolescencia programada.

A pesar de su reputación por esta práctica, y el acuerdo y la demanda mencionados anteriormente, aún no se ha probado definitivamente que empresas como Apple participen en esta práctica como política oficial. Otras empresas, incluidos algunos de los competidores de Apple, también parecen participar en una práctica similar. 

Dejando a un lado la ética de tales prácticas, algunos argumentan que si esta práctica existiera , en realidad podría tener algunos beneficios. En el pasado, algunos argumentaron que la obsolescencia programada era buena para la economía en general. Otros han argumentado que la estrategia impulsa, hasta cierto punto, el progreso tecnológico en industrias como la informática. 

¿Es la obsolescencia programada mala para el medio ambiente?

Dejando a un lado los argumentos en torno al impulso del desarrollo tecnológico que puede lograr la obsolescencia programada, no hay duda de que gastar innecesariamente recursos y energía para fabricar constantemente nuevos productos debe tener algún impacto en el mundo que nos rodea. Desde la extracción, extracción y refinación de materias primas hasta el transporte, la fabricación y la entrega de los productos finales, cada paso de la cadena de suministro tiene un impacto en el medio ambiente. 

La electrónica, en particular, puede ser bastante contaminante, especialmente aquellos productos que utilizan baterías de litio o requieren otros metales de tierras raras en su construcción. Si bien lo mismo ocurre con otros productos supuestamente más ecológicos, como los paneles solares o los vehículos eléctricos, estos productos, al menos, están diseñados para durar más de unos pocos años. 

También se fabrican en cantidades relativamente pequeñas y están diseñados intencionalmente para ayudar a reducir la dependencia insostenible de cosas como los combustibles fósiles. Esto es en gran medida un compromiso calculado. La obsolescencia programada, por otro lado, solo sirve para aumentar efectivamente el consumo de energía y materiales. 

También es importante señalar que las cadenas de suministro para la producción de estos productos también dan empleo a decenas, si no a cientos de miles de personas. Pero, ¿tiene esto un costo demasiado alto para el planeta?  Uno de los principales problemas con este tipo de práctica es lo que sucede al final de la vida útil de cada productoEn la mayoría de los casos, simplemente se desechan. 

La electrónica es especialmente problemática. Anualmente, se generan cada año millones de toneladas de desechos electrónicos, e-waste para abreviar . Solo en la Unión Europea, cada año se producen alrededor de 2.500 millones de toneladas de desechos electrónicos. Gran parte de estos desechos electrónicos no se pueden reutilizar fácilmente y puede ser bastante costoso reciclarlos o reprocesarlos para extraer sus partes constituyentes. Cualquiera que haya intentado recuperar algunos de los elementos más valiosos, como el oro, de aparatos electrónicos antiguos , lo sabrá muy bien.

Cuando se intenta reciclar productos electrónicos, la práctica también puede ser increíblemente contaminante. Para obtener los materiales más valiosos, la mayoría de los desechos electrónicos serán quemados o tratados con ácido. Ambas prácticas claramente no son las mejores para el medio ambiente, incluso en las instalaciones mejor administradas. 

Para aquellas partes que no se pueden reciclar, los desechos electrónicos generalmente se envían a vertederos o se eliminan de otra manera. Dado que las piezas contienen cantidades relativamente grandes de sustancias tóxicas (y no son fácilmente biodegradables), estas se acumulan muy rápidamente en el medio ambiente y pueden filtrarse en los suministros de agua. 

Desde el punto de vista de la producción futura, también es un gran desperdicio de recursos, ya que la mayoría de los materiales constituyentes más valiosos son, por su propia naturaleza, raros. Elementos como  el neodimio, indio, cobalto, etc., son muy comunes en dispositivos como imanes, televisores de pantalla plana y baterías. 

Si prácticas como la obsolescencia programada continúan a buen ritmo, y no se hace nada para lidiar con la parte final del ciclo de vida, pronto nos enfrentaremos a una escasez muy grave de materiales, al mismo tiempo que dañaremos irrevocablemente gran parte de nuestro planeta. 

¿Qué se puede hacer para superar la obsolescencia programada?

Como resultado, mucho. Una forma es a través de la regulación gubernamental o acuerdos internacionales. Lo ames o lo odies, esta podría ser un área donde la intervención del gobierno puede ser necesaria y muy útil. 

Por ejemplo, la Unión Europea estableció recientemente el llamado "Derecho a Reparar".  Esto eventualmente incluirá una serie de iniciativas en toda Europa para mejorar la reparabilidad de los productos, incluido el requisito de que los fabricantes faciliten la reparación de productos electrónicos y medidas que hagan que el contexto económico más amplio sea más favorable para la reparación.

Esto incluye establecer requisitos para que los consumidores puedan reparar sus equipos antiguos o defectuosos a pedido sin la necesidad de pagar costos exorbitantes para hacerlo. Esto se hará entregando información y repuestos a los "reparadores profesionales".  Uno de los principales impulsores de la práctica es el comportamiento del consumidor. Después de todo, mientras la gente continúe "tolerando" los productos de corta duración, o sucumbiendo a los caprichos de la "moda", nada cambiará realmente. 

Con este fin, uno de los controles potenciales más poderosos sería que los consumidores en general boicotearan la compra de nuevos productos si no los necesitan. Los consumidores también podrían oponerse a los accesorios patentados (como auriculares inalámbricos o cargadores especiales). Las versiones oficiales pueden ser costosas desde el punto de vista financiero, pero también tienden a inspirar alternativas de posventa que agravan el problema del consumo de materias primas y los desechos electrónicos. 

Otra estrategia es reducir su ciclo de reemplazo de productosSi bien esto puede no ser posible para todos los productos (especialmente alimentos, etc.), es muy posible conservar su ropa y dispositivos inteligentes durante algunos años más de lo habitual. Para ayudarlo en esta área, siempre haga su mejor esfuerzo para reparar o reemplazar las piezas desgastadas siempre que sea posible. 

Cuando un producto realmente ha llegado al final de su vida útil, siempre opte por reciclar o donar el producto a un lugar que pueda manejarlo adecuadamente. Cuando vaya a comprar un producto nuevo, considere optar por un producto antiguo, reciclado o reacondicionado, o uno hecho con materiales reciclados, en lugar de elegir uno nuevo. 

¿Víctimas de la "falsa economía"?

Dejando a un lado la electrónica, para la mayoría de los otros productos que usa, es posible que desee evaluar si está cayendo en la trampa de hacer una  "falsa economía" . Si bien obtener una gran oferta es muy popular, a veces (de hecho, a menudo), podría ser mejor gastar un poco más en un producto de mayor calidad y más duradero en lugar de uno más barato.

Hay demasiados ejemplos para enumerarlos aquí, pero a menudo es más barato comprar algo que dure más que reemplazar constantemente cosas de menor calidad cada año más o menos. Por supuesto, esto requiere que pueda pagar el artículo más caro en primer lugar. Los zapatos  son un gran ejemplo. A menudo es más barato, a la larga, pagar más por un par de zapatos que durarán años que reemplazar los zapatos cada año o menos. Los zapatos más caros tienden a ser más fáciles de reparar también. 

Incluso puede encontrar zapatos hechos con materiales reciclados,  que son parcialmente modulares, para ayudar a extender sus ciclos de vida. 

Puede extender este pensamiento a muchos otros productos, incluidos los alimentos y otros consumibles también. Comprar alimentos frescos y preparar sus propias comidas le dará un mejor rendimiento de su inversión en términos de dinero y nutrición que comprar comidas preparadas o comidas rápidas.

Si bien se siente bien tener el último y mejor teléfono, una prenda de ropa "de temporada" u otro artículo, probablemente deberías preguntarte si sería mejor hacer más uso de tus cosas viejas.

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