AGRICULTURA. Las Tres Hermanas: el método agrícola tradicional intercalado

  Marilyn Ángel Wynn / Getty Images 18 octubre 2022.- Una importante forma tradicional de agricultura es el uso de estrategias de cultivos i...

 

Marilyn Ángel Wynn / Getty Images

18 octubre 2022.- Una importante forma tradicional de agricultura es el uso de estrategias de cultivos intercalados, a veces llamados cultivos mixtos o agricultura de milpa, donde diferentes cultivos se plantan juntos, en lugar de grandes campos de monocultivo como lo hacen los agricultores en la actualidad. 

Las Tres Hermanas ( maíz , frijol y calabaza ) es lo que los agricultores indígenas de América del Norte llamaron una forma clásica de cultivo mixto, y la evidencia arqueológica ha demostrado que estas tres plantas domesticadas estadounidenses se han cultivado juntas durante quizás 5000 años.

Cultivar maíz (una hierba alta), frijoles (una leguminosa que fija nitrógeno) y calabaza (una planta enredadera de baja altura) juntos fue un golpe de genialidad ambiental, cuyos beneficios han sido estudiados por científicos de cultivos durante décadas.

Cultivando las tres hermanas

Las "tres hermanas" son el maíz ( Zea mays ), el frijol ( Phaseolus vulgaris L.) y la calabaza ( Cucurbita spp.). Según los registros históricos, el agricultor cavó un hoyo en el suelo y colocó una semilla de cada especie en el hoyo. El maíz crece primero, proporcionando un tallo para los frijoles, que se elevan hacia arriba para acceder al sol. La planta de calabaza crece cerca del suelo, a la sombra de los frijoles y el maíz, y evita que las malas hierbas afecten a las otras dos plantas.

Hoy en día, el cultivo intercalado, en general, se recomienda como un sistema alternativo para que los pequeños agricultores mejoren su rendimiento y, por lo tanto, la producción de alimentos y los ingresos en espacios limitados. El cultivo intercalado también es un seguro: si uno de los cultivos falla, es posible que los otros no, y es más probable que el agricultor obtenga al menos uno de los cultivos para producir en un año determinado, sin importar cuán extremas sean las circunstancias climáticas.

Técnicas de conservación antiguas

El microclima producido por la combinación de las tres hermanas favorece la supervivencia de las plantas. El maíz es conocido por succionar el nitrógeno del suelo; los frijoles (judías), por otro lado, suministran nitrógeno mineral de reemplazo al suelo: esencialmente, estos son los efectos de la rotación de cultivos sin tener que rotar los cultivos. En general, dicen los científicos de cultivos, se produce más proteína y energía al intercalar tres cultivos en el mismo espacio que lo que se logra con la agricultura de monocultivo moderna.

El maíz maximiza la fotosíntesis y crece recto y alto. Los frijoles usan los tallos como soporte estructural y para obtener un mayor acceso a la luz solar; al mismo tiempo, aportan nitrógeno atmosférico al sistema, haciendo que el nitrógeno esté disponible para el maíz. La calabaza se desarrolla mejor en lugares sombreados y húmedos, y ese es el tipo de microclima que proporcionan el maíz y los frijoles juntos. Además, la calabaza disminuye la cantidad de erosión que afecta a los monocultivos de maíz. Los experimentos realizados en 2006 (informados por Cardosa et al.) sugieren que tanto el número de nódulos como el peso seco de los frijoles aumentan cuando se intercalan con maíz.

Nutricionalmente, las tres hermanas aportan una gran cantidad de alimentos saludables. El maíz aporta carbohidratos y algunos aminoácidos; los frijoles proporcionan el resto de los aminoácidos requeridos, así como fibra dietética, vitaminas B2 y B6, zinc, hierro, manganeso, yodo, potasio y fósforo, y la calabaza proporciona vitamina A. Juntos, son un excelente succotash.

Arqueología y Antropología

Es difícil decir cuándo las tres plantas comenzaron a cultivarse juntas: incluso si una sociedad en particular tuviera acceso a las tres plantas, no podemos saber con certeza si fueron plantadas en los mismos campos sin evidencia directa de esos campos. Eso es bastante raro, así que echemos un vistazo a las historias de domesticación, que se basan en dónde y cuándo aparecen las plantas domesticadas en los sitios arqueológicos.

Las Tres Hermanas tienen diferentes historias de domesticación. Los frijoles fueron domesticados primero en América del Sur, hace unos 10.000 años; la calabaza siguió en América Central casi al mismo tiempo; y el maíz en América Central unos mil años después. Pero la primera aparición del frijol domesticado en Centroamérica no fue hasta hace unos 7.000 años. El uso agrícola de la co-ocurrencia de las tres hermanas parece haberse extendido por toda Mesoamérica hace unos 3500 años. El maíz fue el último de los tres en llegar a los Andes, entre 1800 y 700 a.C. aproximadamente.

El cultivo intercalado con las Tres Hermanas no se ha identificado en el noreste de América, donde los colonos europeos lo informaron por primera vez, hasta el año 1300 d. C.: había maíz y calabaza disponibles, pero no se han identificado frijoles en un contexto de América del Norte antes del 1300 d. C. 

Hay relatos de varias fuentes históricas indígenas, así como informes de los primeros exploradores y colonos europeos sobre la agricultura basada en el maíz. En general, la agricultura indígena en el noreste y el medio oeste se basaba en el género: los hombres creaban nuevos campos, quemaban el pasto y la maleza y cavaban zanjas en los campos para la siembra. Las mujeres prepararon los campos, sembraron la cosecha, deshierbaron y cosecharon la cosecha. Las estimaciones de cosecha oscilan entre 500 y 1.000 kilogramos por hectárea, lo que proporciona entre el 25 y el 50 % de las necesidades calóricas de una familia. 

Fuentes

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Lewandowski, Stephen. "Diohe'ko, las tres hermanas en la vida de Séneca: implicaciones para una agricultura nativa en la región de Finger Lakes del estado de Nueva York". Agricultura y valores humanos, volumen 4, número 2–3, SpringerLink, marzo de 1987.

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Scarry, C. Margaret. "Prácticas de cultivo de cultivos en los bosques del este de América del Norte". Estudios de caso en arqueología ambiental, SpringerLink, 2008.

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