ENIGMAS. Los sorprendentes químicos utilizados para embalsamar momias egipcias

  Un cuerpo es embalsamado en una cámara subterránea (impresión del artista). Fuente: Nikola Nevenov.  Las resinas utilizadas para preparar ...

 

Un cuerpo es embalsamado en una cámara subterránea (impresión del artista). Fuente: Nikola Nevenov. 

Las resinas utilizadas para preparar los cuerpos para el más allá se encuentran en vasijas en un antiguo taller.

01 febrero 2023.- Vasijas etiquetadas encontradas en un taller de embalsamamiento de 2500 años de antigüedad han revelado los extractos de plantas y animales utilizados para preparar las momias del antiguo Egipto, incluidos los ingredientes que se originan a cientos e incluso miles de kilómetros de distancia.

El análisis químico del contenido de las macetas ha identificado mezclas complejas de resinas botánicas y otras sustancias, algunas de ellas de plantas que crecen en lugares tan lejanos como el sudeste asiático. El descubrimiento se informó en un artículo del 1 de febrero en Nature 1 .

Anteriormente, los conocimientos sobre el proceso de embalsamamiento procedían de dos fuentes principales: textos históricos y análisis químicos de las propias momias. Pero vincular estos hilos de información ha resultado difícil, dice Salima Ikram, arqueóloga y especialista en momias de la Universidad Americana de El Cairo. “Puede que tengas el nombre de algo, pero no sabes qué diablos es, excepto los jeroglíficos que sugieren que es un aceite o una resina”.

Eso ahora ha cambiado gracias a un taller de embalsamamiento subterráneo descubierto en 2016 en Saqqara, un antiguo cementerio egipcio en uso desde el 2900 AC o antes. El sitio también incluye cámaras funerarias, y es probable que miembros de la élite de la sociedad fueran enterrados allí, dicen los autores. Dentro del taller de Saqqara, que data del 664 al 525 a.C. , los arqueólogos descubrieron docenas de vasijas de cerámica utilizadas en el proceso de embalsamamiento, muchas etiquetadas con los ingredientes que contienen y su uso. Esta es la primera vez que tienes frascos con etiquetas del contenido.

Vasijas del taller de embalsamamiento en varios colores y tamaños en escalones cerca del sitio.

Las vasijas del taller de embalsamamiento muestran una variedad de colores y formas. Fuente: Saqqara Saite Tombs Project, Universidad de Tübingen, Tübingen, Alemania; Foto: M. Abdelghaffar

Para identificar el contenido específico de los recipientes, un equipo egipcio-alemán analizó las mezclas utilizando una técnica llamada cromatografía de gases-espectrometría de masas, en un laboratorio del Centro Nacional de Investigación en Giza, Egipto. Esto mostró que las vasijas contenían sustancias previamente vinculadas a la momificación, incluidos extractos de arbustos de enebro, cipreses y cedros, que crecen en la región del Mediterráneo oriental. El equipo también encontró betún del Mar Muerto, junto con grasas animales y cera de abeja, probablemente de origen local.

Pero los investigadores también identificaron dos ingredientes sorprendentes: una resina llamada elemi, que proviene de los árboles Canarium que crecen en las selvas tropicales de Asia y África; y otro llamado dammar que proviene de los árboles de Shorea que se encuentran en los bosques tropicales del sur de la India, Sri Lanka y el sureste de Asia.

Egipto era pobre en recursos en términos de muchas sustancias resinosas, por lo que muchas fueron adquiridas o comercializadas desde tierras lejanas.

Ingredientes importados

Las antiguas redes comerciales conectaban la India y el sudeste asiático con la región del Mediterráneo. Pero no está claro si los embalsamadores egipcios buscaron estos ingredientes específicos o los encontraron a través de prueba y error. ¿Quién hubiera pensado que estaban recibiendo cosas que podrían provenir de la India?.

Los embalsamadores del antiguo Egipto tenían un conocimiento sofisticado de las propiedades de las materias primas, dicen los autores. Las ollas contenían mezclas complejas de ingredientes que, en algunos casos, habían sido cuidadosamente calentados o destilados. Muchas de las resinas tenían propiedades antimicrobianas (un recipiente que contenía elemi y grasa animal tenía la inscripción "para que su olor sea agradable") o características que promovían la conservación. Su conocimiento de estas sustancias era increíble.

Los estudios químicos de las momias sugieren que las recetas de embalsamamiento se volvieron más complejas con el tiempo. Pero una pregunta abierta es cómo los antiguos egipcios desarrollaron procedimientos y recetas de embalsamamiento específicos, y por qué seleccionaron ciertos ingredientes sobre otros.

FuenteRageot, M., Hussein, R.B., Beck, S. et al. Biomolecular analyses enable new insights into ancient Egyptian embalming. Nature (2023).  https://doi.org/10.1038/s41586-022-05663-4

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