LIBROS. Reseña de "A la sombra de Quetzalcoatl: Zelia Nuttall"

  In the Shadow of Quetzalcoatl.   Merilee Grindle   Belknap/Harvard Univ. Press   (2023) 02 febrero 2024.- La arqueóloga y antropóloga Zeli...

 


In the Shadow of Quetzalcoatl. Merilee Grindle Belknap/Harvard Univ. Press (2023)

02 febrero 2024.- La arqueóloga y antropóloga Zelia Nuttall se centró en las culturas precolombinas de México (las que existieron antes de 1492). Nacida en 1857, no asistió a la universidad y luchó por ser reconocida por sus numerosos logros. Sin embargo, aprendió las lenguas de los aztecas y sus predecesores mixtecos; decodificaron su calendario; y aprendió por sí misma a descifrar sus historias y leyendas pictográficas. Esta biografía de Nuttall, escrita por la especialista política latinoamericana Merilee Grindle, hace justicia a un académico notable pero olvidado.

La fascinante biografía de Merilee Grindle sobre la antropóloga mexicano-estadounidense Zelia Nuttall (1857-1933), A la sombra de Quetzalcóatl: Zelia Nuttall y la búsqueda de las civilizaciones antiguas de México, es una buena señal de que el campo de los estudios de Nutall se está expandiendo. Esta importante figura está empezando a ocupar el lugar que le corresponde en la historia.

La vida y carrera de Nutall brindan un tema rico y fascinante que, hasta la fecha, ha sido en gran medida subestimado. El trabajo de Nuttall, que comenzó en la década de 1880 y continuó hasta su muerte, ayudó a dar forma al campo de la arqueología y al estudio científico de la historia de la humanidad en las Américas durante el período crucial en el que estas disciplinas se estaban profesionalizando.  

Grindle sitúa a Zelia Nuttall como hija de la fiebre del oro, de la que obtuvo tanto su riqueza como su espíritu aventurero y combativo. Nacido en una familia adinerada de San Francisco, Nuttall se educó en Europa. En 1880, tras regresar a California, Nuttall se casó con el lingüista y anticuario francés Alphonse Luis Pinart. Pinart, un apasionado coleccionista de libros y artefactos, pronto gastó la mayor parte de la herencia de Nuttall en sus colecciones de anticuarios. Nuttall solicitó el divorcio apenas dos años después de casarse, alegando dificultades financieras. Revelando la independencia de espíritu que caracterizaría su carrera académica, también demandó por el derecho a conservar su apellido de soltera para ella y su hija.

Nuttall comenzó a trabajar por su cuenta y comenzó a dedicarse a sus intereses académicos tanto en México como en Europa. Frederic Ward Putnum del Museo Peabody de Boston se convirtió en su mentor y le otorgó el título de “asistente especial honoraria” del Museo Peabody. Putnum también publicó su ensayo “Standard or Headdress” para inaugurar la serie Archaeological and Ethnological Papers of the Peabody Museum (1888).

En 1902, Nuttall se mudó al barrio de Coyoacán en la Ciudad de México y desde allí realizó su trabajo de campo y beca. En ese momento, ella era una de las compatriotas de Phoebe Hearst en la construcción de la Universidad de California y, en particular, en la adquisición de artículos para el museo de antropología, que se esperaba que albergara una importante colección de manuscritos y artefactos mexicanos. Nuttall también recibió un salario del fondo Crocker Reid de la Universidad de California para compensarla por su tiempo y trabajo de campo.

Nuttall, considerada una erudita aficionada por sus pares con formación universitaria, se convirtió, no obstante, en una voz importante en la defensa de estándares científicos y profesionales en arqueología. El título de Grindle, “A la sombra de Quetzalcóatl”, se refiere al momento de 1909 cuando Nuttall creyó haber descubierto un sitio en la Isla de Sacrificios que demostraba la difusión cultural entre los mexicas y los mayas, centrándose en la deidad mesoamericana compartida Quetzalcóatl/Kukulkán. Nuttall solicitó al gobierno mexicano un permiso formal para excavar el sitio. Este emocionante momento en la vida de Nuttall se volvió aún más dramático cuando, en 1910, Leopoldo Batres, el arqueólogo nacional de México, se apoderó del sitio y le prohibió a Nuttall trabajar allí. Nuttall respondió con una serie de ataques publicados contra Batres y se vio envuelto en un polémico debate sobre la aplicación de estándares científicos a la arqueología en México. Esta lucha terminó en reivindicación para Nuttall cuando su sistema de catalogación finalmente fue elegido por el Museo Nacional de México sobre el sistema de Batres.      

Grindle se destaca al enmarcar la vida de Nuttall de una manera que explica cómo pudo organizar su vida personal y sus publicaciones a pesar de viajar con frecuencia. Este es un desafío que ha atemorizado a cualquiera que se haya acercado a una biografía de Zelia Nuttall. La biografía de Nuttall escrita por Grindle es la última contribución a un pequeño pero creciente conjunto de trabajos sobre esta fascinante figura. La primera biografía breve sobre Zelia Nuttall fue su obituario, escrito por el arqueólogo de Harvard Alfred Tozzer para American Anthropologist en 1933. Tozzer destaca su extensa investigación de archivos y se deleita con su capacidad para encontrar códices y manuscritos perdidos, como el Códice mixteco Tonindeye (anteriormente conocido como Codex Zouche Nuttall) y manuscritos relacionados con la expedición de Sir Francis Drake a México.

En el siglo XXI, un puñado de académicos han comenzado a redescubrir a Nuttall, cada uno concentrándose en diferentes aspectos de su legado. La disertación de Carmen Ruiz de 2003, “Insiders and Outsiders in Mexican Archaeology, 1890-1930”, examina las dinámicas de género, raza y clase que informaron la rivalidad entre Nuttall y Leopoldo Batres. En su capítulo de 2010 “La reina arqueológica de México: Zelia Nuttall 1857-1933”, para la antología Ladies of the Field: Early Women Archaeologists and Their Search for Adventure (Greystone Books, 2010), Amanda Adams enfatiza que la participación de Nuttall en la arqueología mexicana derivó de su interés en la herencia mexicana de su madre y revisa el papel que jugó Nuttall en la fundación de los estudios antropológicos en la Universidad de California a través de su relación con Phoebe Hearst. Apen Ruiz Martínez entrelaza el trabajo de Zelia Nuttall e Isabella Ramírez como fundadoras de la arqueología científica en México en Género, Ciencia y Política: Voces, vidas y miradas de la arquelogía mexicana (INAH, 2016), mostrando cómo los debates que Nuttall inició fueron solidificado por Ramírez en la práctica arqueológica.

 Nacionalismo ornamental: arqueología y antigüedades en México, 1876-1911 (Brill, 2018) y “Zelia Nuttall and the Tonindeye Codex: Recontextualization of a Mixtec Pictorial Manuscript” ( Printing History  31/32, enero de 2023), se enfoca en lo personal, redes que Nuttall utilizó para facilitar su trabajo, tanto como arqueóloga como editora de reproducciones de códices mexicanos, y cómo sus desacuerdos con otros anticuarios llevaron al desarrollo de estándares metodológicos en arqueología.

Cada uno de estos escritos proporciona instantáneas del trabajo de Nuttall y de su vida, pero en la monumental e inédita biografía de Nuttall de Ross Parmenter, en la que Grindle se basa ampliamente, se presenta una imagen mucho más completa. Parmenter, crítico musical y académico independiente, pasó cuarenta años investigando y escribiendo sobre Nuttall, y finalmente completó “Zelia Nuttall y la recuperación del pasado de México”, un manuscrito de 1.531 páginas que esperaba publicar en tres volúmenes. Lamentablemente, Parmenter falleció sin encontrar un editor, pero acumuló una enorme cantidad de investigaciones y fuentes primarias relacionadas con su vida y carrera, incluida una correspondencia de décadas con la hija de Nuttall y otros miembros de la familia. Los visitantes de la casa de Parmenter en Oaxaca me han dicho que tres salas estaban dedicadas enteramente a sus materiales de investigación sobre Nuttall. El trabajo de Parmenter es minucioso y exhaustivo, pero los estudiosos modernos deben leer este manuscrito de forma crítica y tener cuidado con la tendencia de Parmenter a romantizar su tema. Para complicar las cosas, Parmenter decidió no poner notas a pie de página en este enorme tomo, lo que significa que aquellos que deseen verificar sus fuentes deben revisar las 115 cajas de sus notas de investigación, que se encuentran en la Biblioteca Latinoamericana de la Universidad de Tulane.  

Al relatar la vida de Zelia Nuttall, Grindle se basa en gran medida en el manuscrito de Ross Parmenter, pero también profundiza en los archivos de la correspondencia de Nuttall en el Museo Peabody, la Biblioteca Bancroft, la Universidad de Pensilvania, el Smith College, el Smithsonian y la Universidad de Nuevo México. Al llevar este material a un público más amplio, Grindle ha permitido que emerja la personalidad vibrante y dinámica de Nuttall.

Grindle sitúa a Nuttall en un entorno que incluía otras luminarias científicas y filantrópicas como Frederic Ward Putnum, Charles Pickering Bowditch y Edward Seler, pero también destaca cómo Nuttall se rodeó de una comunidad de mujeres científicas, filantrópicas e independientes como Phoebe Apperson Hearst, Adela Bretón, Sara York Stevenson y Alice Fletcher.

Grindle caracteriza el trabajo de Nuttall en archivos y en el campo como la búsqueda de la historia de la humanidad, y hábilmente resalta el drama inherente a dicha investigación. “Estimulados por el deseo de saber más, los curiosos e intrépidos que podían encontrar patrocinadores que apoyaran su trabajo comenzaron a escudriñar el polvo de antiguas bibliotecas, museos y archivos para recuperar dichos registros. Zelia Nuttall fue una de las mejores detectives de archivos de su generación” (p. 300).      

Como mujer que trabajó de forma independiente pero en conjunto con universidades, museos y otros académicos, Nuttall es un modelo inspirador. Desafiando sus restricciones culturales, ejerció un impacto significativo en los valores y metodologías de las instituciones. Un ejemplo sorprendente lo proporciona el hecho de que Nuttall contribuyó decisivamente a obtener una beca para Manuel Gamio, el futuro director del Museo Nacional de México, para que pudiera adquirir formación arqueológica en la Universidad de Columbia y eventualmente suplantar a su rival Batres. Con toda franqueza pidió a Franz Boas que ayudara a Gamio a adquirir la formación que necesitaba. En una carta a Boas el 27 de septiembre de 1909, Nuttall declaró: “Lo que más espero es que le proporciones [a Gamio] un conocimiento profundo del trabajo del museo para que algún día pronto pueda ser nombrado Director de la Sección Arqueológica del Museo Nacional  e Inspector de Monumentos en el lugar de Batres” (Sociedad Filosófica Americana, Franz Boas Papers).

La biografía de Grindle contextualiza admirablemente la vida de Zelia Nuttall. Se espera que la renovada atención a esta importante figura dé como resultado un trabajo futuro que revise y critique rigurosamente las contribuciones científicas de Nuttall, reconociendo su continua relevancia para la historia de la antropología en México.

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